Vous voyagez dans des zones à risque de paludisme ? Quatre clés pour rester en sécurité

Chaque décès dû au paludisme est une tragédie. Mais de nombreuses infections sont évitables. C’est particulièrement vrai pour les touristes, les voyageurs ou les personnes rendant visite à leur famille dans des zones où le paludisme est endémique. Tout ce qu’ils doivent faire, c’est suivre quelques règles très simples.

Le paludisme est une maladie très compliquée – vous devriez le savoir, après l’avoir étudié pendant plus de 30 ans – mais les solutions pour le prévenir et le traiter peuvent être aussi simples que l’ABC. Si vous suivez les principes de base de la prévention, vous pouvez éviter un grand nombre d’infections et de décès inutiles.

1. Sensibilisation et prévention

Un certain nombre de facteurs influencent la probabilité de contracter le paludisme dans une zone donnée. Les comprendre peut vous aider à l’éviter ou du moins à minimiser le risque.

La première question à se poser est la suivante : quelle est l’incidence habituelle du paludisme dans la région et à quelle période de l’année ? La réponse dépend de l’altitude et du climat. En général, plus l’endroit est bas, chaud et humide, plus il convient aux porteurs du paludisme, les moustiques anophèles.

En Afrique australe, la plupart des cas de paludisme sont saisonniers. Elle augmente pendant les mois d’été plus chauds et plus humides (de septembre à mai dans l’hémisphère sud). Le risque en hiver est généralement plus faible, mais cela ne veut pas dire qu’il est absent.

Les expositions plus longues, impliquant des nuitées, présentent un risque plus important que les visites courtes, par exemple les excursions d’une journée dans les réserves animalières. Marcher et camper en plein air est plus risqué que de séjourner dans un hébergement climatisé.

Certaines personnes présentent un risque plus élevé de contracter un paludisme grave et devraient idéalement éviter complètement les zones de transmission. Ce groupe comprend les femmes enceintes, les nourrissons et les jeunes enfants, les personnes ayant subi une ablation de la rate et les personnes dont le système immunitaire est affaibli.

2. Éviter les piqûres de moustiques

Éviter les piqûres de moustiques est la mesure préventive la plus importante. En effet, c’est la piqûre de moustique qui transmet le parasite. Sans piqûre, il n’y a pas de transmission.

Le contact entre les moustiques et les personnes n’est pas aléatoire. Les moustiques recherchent activement les personnes. Ils possèdent des organes sensoriels qui détectent la chaleur des personnes, le dioxyde de carbone expiré et la sueur.

Il existe plusieurs façons d’éviter les morsures. Il est préférable de rester à l’intérieur entre le crépuscule et l’aube et de couvrir sa peau nue lorsqu’on est dehors la nuit (les moustiques trouvent les chevilles particulièrement attirantes).

Il existe également un certain nombre de répulsifs et d’insecticides qui peuvent dissuader les moustiques. Les répulsifs doivent être appliqués sur la peau nue, ou les vêtements peuvent être imprégnés. D’autres moyens d’éviter de se faire piquer sont de brûler les serpentins des moustiques, d’utiliser des tapis imprégnés d’insecticide dans les zones de vie et de sommeil la nuit, et d’utiliser des moustiquaires traitées à l’insecticide.

L’utilisation de ventilateurs de plafond et de la climatisation rend l’activité des moustiques à l’intérieur plus difficile, tout comme le fait de s’assurer que les fenêtres sont fermées et en bon état. Ce n’est pas parce que vous n’entendez pas les moustiques bourdonner que vous êtes à l’abri : les moustiques du paludisme volent silencieusement.

3. Chimioprophylaxie

Vous devez consulter des spécialistes de la santé expérimentés en médecine des voyages avant de vous rendre dans une zone d’endémie palustre. Au cours de cette consultation, vous pourrez décider si vous avez besoin d’une chimioprophylaxie (médicament pour prévenir l’infection) ainsi que d’autres mesures de prévention personnelles.

La décision tiendra compte de plusieurs facteurs. Il s’agit notamment du risque de contracter le paludisme (la région, le type d’hébergement, la période de l’année et la durée du séjour) ; et des facteurs personnels, tels que l’âge, les médicaments utilisés et les maladies passées, ainsi que le type de médicament, sa disponibilité et son prix, ses effets indésirables et sa résistance.

Il existe deux types de médicaments prophylactiques contre le paludisme, qui agissent sur différents stades de vie du parasite une fois qu’il a pénétré dans l’organisme. Les produits à base de chlorhydrate d’atovaquone/proguanil stoppent l’infection rapidement, peu après la piqûre de moustique. Le second type (doxycycline, méfloquine et aussi atovaquone-proguanil) est destiné à un stade plus avancé de l’infection, mais avant que le parasite ne puisse se multiplier suffisamment pour provoquer des symptômes.

Pour tout médicament recommandé par votre médecin, il est important de suivre exactement les instructions et de suivre le traitement jusqu’au bout.

Il existe un mythe néfaste selon lequel la chimioprophylaxie « masque » les symptômes et rend le diagnostic de la maladie plus difficile à déterminer. Les médicaments prophylactiques sont très efficaces s’ils sont pris correctement. Cependant, l’infection peut prendre plus de temps à se manifester si l’observance est incorrecte ou si les doses sont manquées ou arrêtées prématurément. Il est important de comprendre qu’aucun traitement prophylactique n’est efficace à 100 %, mais l’infection sera probablement plus légère que si aucune prophylaxie n’est utilisée.

4. Détection

Parfois, les précautions ne peuvent pas nous protéger totalement. C’est alors que le paludisme doit être diagnostiqué le plus rapidement possible. Si vous présentez des symptômes de type grippal, ainsi que des maux de tête, de la fièvre, des frissons, des douleurs musculaires et articulaires pendant une période allant jusqu’à trois mois après votre retour d’une zone de paludisme, veillez à en informer votre médecin.

Un seul test négatif n’exclut pas le paludisme. Les tests doivent être répétés jusqu’à ce que la maladie soit confirmée ou qu’un autre diagnostic soit posé. Parfois, le paludisme est transmis en dehors des zones endémiques par des moustiques qui ont voyagé en voiture ou en taxi. Si vous n’avez pas d’antécédents de voyage pour alerter les médecins sur la possibilité d’un paludisme, le diagnostic peut être retardé, avec des conséquences fatales. L’un des signes du paludisme est un faible taux de plaquettes. Elle est souvent détectée accidentellement lors d’un test de dépistage d’une maladie fébrile sans cause évidente.

Pour conclure

Il existe un certain nombre d’étapes clés pour assurer un rétablissement rapide : signaler la maladie à un stade précoce après un voyage dans une zone touchée, poser un diagnostic immédiat et enfin, appliquer un traitement précoce et efficace.

Si l’une de ces mesures est retardée, les risques de développer un paludisme grave et compliqué sont beaucoup plus élevés, et le taux de survie considérablement plus faible.

Cet article, initialement publié dans The Conversation Africa, a été traduit avec la collaboration de Casa África. Traduction : Carla De León et Daniela Magdaleno.

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