Si l’exercice est bon pour la santé, pourquoi les coureurs du Tour sont-ils toujours malades ?

Bien qu’atypique en raison de la pandémie, nous assistons ces jours-ci à l’un des rituels les plus caractéristiques de tous les étés : le Tour de France. Avec elle viennent les images familières, si souvent répétées, ainsi que des clichés tels que « le serpent multicolore », « les efforts du parcours » et bien d’autres.

Et, de manière subtile mais insistante, les journalistes nous informent des problèmes de santé des cyclistes, notamment les maladies respiratoires, les troubles digestifs et l’asthme. Mais l’exercice n’est-il pas bon pour le système immunitaire ?

Cela dépend de l’intensité

La réponse est double : oui et non. Cela dépend de l’intensité. Cela dépend de l’intensité. Chaque fois que nous faisons un exercice d’intensité et de durée modérées (moins d’une heure), les cellules immunitaires – notamment les lymphocytes cytotoxiques et les cellules NK (natural killer) – et les anticorps sont mobilisés. La conséquence immédiate est que nous sommes capables de générer des réponses immunitaires très puissantes aux agents pathogènes.

Comme si cela ne suffisait pas, l’exercice modéré augmente également la production de cytokines anti-inflammatoires, qui, en plus de leurs effets intrinsèques, ont des conséquences au-delà du système immunitaire. Plus précisément, ils améliorent le métabolisme du glucose et des graisses. Cela implique que le système immunitaire et le métabolisme ont des points de connexion et des avantages mutuels.

En revanche, l’exercice prolongé et de haute intensité (par exemple, les marathoniens ou les cyclistes), affecte négativement le système immunitaire. Plus précisément, elle provoque des lésions musculaires, qui s’accompagnent souvent d’un environnement inflammatoire généralisé et d’un stress oxydatif. En conséquence, la fonction immunitaire cellulaire est diminuée, notamment en ce qui concerne les lymphocytes T, les cellules NK et les macrophages, qui sont tous essentiels à une réponse immunitaire appropriée.

Les catécholamines (adrénaline et noradrénaline), également appelées hormones du stress, étant sécrétées en quantités excessives, elles provoquent indirectement la sécrétion de corticostéroïdes élevés. Ces molécules ont des effets immunosuppresseurs évidents.

Le résultat final est une immunosuppression qui peut être maintenue pendant plusieurs jours après la fin de l’exercice. Les mécanismes de défense des voies respiratoires, de la peau, du sang, des muqueuses et des muscles sont les plus touchés chez les sportifs.

Le modèle J de protection contre les maladies

Marathon de Los Angeles, 1990. Un groupe de scientifiques étudie la santé des coureurs et a une surprise : 13% des participants à la course développent un épisode respiratoire au cours de la semaine qui suit la fin de la course. Avec le recul, ils ont découvert que 40 % des coureurs étaient tombés malades pendant les deux mois d’hiver précédant la course, c’est-à-dire pendant la période d’entraînement la plus intense. Des études ultérieures ont révélé que le risque de tomber malade était plus élevé chez les femmes.

L’effet de l’exercice sur le développement des maladies respiratoires peut être facilement expliqué par le modèle J.

Le modèle Jack. Adapté de <a href= »https://journals.lww.com/acsm-msse/Fulltext/2000/07001/Is_infection_risk_linked_to_exercise_workload_.5.aspx »>NIEMAN, DAVID C.</a>

Si on représente sur un axe horizontal l’intensité de l’exercice et sur un autre axe vertical le risque de souffrir d’une maladie des voies respiratoires, on constate qu’un exercice modéré diminue le risque jusqu’à 50% (la courbe descend, ce qui implique que le sujet est plus protégé). Mais à mesure que l’exercice devient plus intense, le risque de tomber malade devient 2 à 6 fois plus élevé que celui du sujet sédentaire, situé à l’extrême jack.

Cette immunosuppression s’inverse généralement après une période de récupération adéquate. D’où l’importance de respecter les périodes de repos après un exercice intense. Ne pas le faire peut avoir des conséquences très négatives à long terme.

L’asthme chez les cyclistes (et pas seulement les cyclistes)

L’asthme se caractérise par une diminution du diamètre des voies respiratoires (bronchoconstriction), ce qui rend la respiration difficile, et peut être très grave si les voies respiratoires se ferment complètement. Normalement, elle est déclenchée par la réaction allergique qui se produit lorsque nous sommes sensibles aux pollens, par exemple. Mais dans le cas des athlètes, il s’agit presque toujours d’une bronchoconstriction induite par l’exercice.

Dans ce cas, ce n’est pas que les cyclistes sont allergiques, mais que l’afflux massif d’air sec dans les poumons – si fréquent en France au mois de juillet, période où se déroule habituellement le Tour – lors d’un exercice intense et de longue durée provoque un environnement hyperosmolaire dans les poumons, c’est-à-dire une accumulation excessive de sodium qui va aspirer l’eau des tissus. Une telle perte de liquide déclenche un processus inflammatoire, réalisé par les mêmes éléments qui réagissent dans l’allergie. Les symptômes des deux pathologies sont donc indiscernables et sont traités avec les mêmes médicaments, dont certains peuvent être positifs dans les contrôles antidopage.

La caravane du Tor de France 2019 escalade le Tourmalet le 20 juillet 2019. / Radu Razvan

C’est bien, alors, d’aller à la gym

Naturellement oui. L’exercice modéré, sans élan, a les effets protecteurs sur le système immunitaire et le métabolisme que nous avons déjà décrits. Et comme il génère également des cytokines anti-inflammatoires, celles-ci contribueront à prévenir les maladies cardiovasculaires telles que l’athérosclérose, où la composante inflammatoire est très importante.

Comme si cela ne suffisait pas, les avantages à long terme commencent à être décrits. Parmi elles, une plus grande protection contre le développement de tumeurs et une moindre immunosénescence, c’est-à-dire des altérations du système immunitaire associées à l’âge.

Donc, comme vous ne gravirez probablement jamais le mythique col du Tourmalet sur des pédales, l’exercice ne vous apportera que des bénéfices.

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