Quelles puissantes familles américaines sont devenues des barons fonciers des temps modernes

(AFP)
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Le gouvernement fédéral est de loin le plus grand propriétaire foncier de tout le pays, avec plus de 258 millions d’hectares de montagnes, de plaines fruitières et de champs de blé.

Mais au cours de la dernière décennie, les propriétaires privés les plus riches de la nation ont revendiqué des étendues de campagne toujours plus grandes, selon les données compilées par Land Report, un magazine sur la propriété foncière aux États-Unis.

En 2007, selon Land Report, les 100 plus grands propriétaires fonciers privés du pays possédaient un total combiné de 10 millions d’acres de terres, soit une superficie égale à celle du Maine et du New Hampshire réunis.

Une décennie plus tard, les 100 plus grands propriétaires fonciers possèdent 16,2 millions d’acres, soit une augmentation d’environ 50 %. La superficie de leurs avoirs est équivalente à celle de toute la Nouvelle-Angleterre (en enlevant le Vermont).

Ces chiffres en hausse représentent « l’attrait croissant de la terre en tant que classe d’actifs », souligne Eric O’Keefe, éditeur de Land Report, lors d’une interview.

Le marché boursier a été sur le point d’exploser ces dernières années, et certains individus fortunés ont cherché à encaisser et à placer leurs actifs dans un refuge sûr. C’est là que le terrain entre en jeu. Les fortunes de papier apparaissent et disparaissent en l’espace de quelques jours à Wall Street, mais la terre ne va nulle part.

Image panoramique de San Juan, Porto Rico (AFP)
Image panoramique de San Juan, Porto Rico (AFP)

Les investisseurs sont particulièrement intéressés par les terres productives, les propriétés qui peuvent être utilisées pour élever du bétail, extraire des minéraux, produire du bois ou cultiver d’autres types d’aliments. C’est parce que lorsque le Dow Jones, en moyenne, a perdu plus de la moitié de sa valeur entre 2007 et 2009, dans cette même période, « la correction des terres productives était inférieure à cinq pour cent », note O’Keefe.

Comme les actions, les revenus et la richesse en général, la propriété foncière est fortement concentrée dans la classe supérieure. Selon un récent document de travail de l’économiste Edward Wolff de l’université de New York, en 2016, le 1 % des ménages les plus riches possédait 40 % de l’immobilier non résidentiel du pays, tandis que les 9 % de ménages suivants possédaient 42 % supplémentaires.

Ce qui laissait les 90 % de ménages restants avec seulement 18 % de l’immobilier non résidentiel du pays.

Un document de 2015 du Bureau of Economic Analysis a estimé que la valeur totale des terres dans les 48 États inférieurs était d’environ 23 000 milliards de dollars en 2009, dont 1 800 milliards de dollars appartenaient au gouvernement fédéral.

Le plus grand propriétaire foncier privé du pays est le baron des télécoms John Malone, qui possède près d’un million d’acres, une superficie considérablement plus grande que l’État du Delaware. Ted Turner est numéro 2 sur la liste, avec un chiffre similaire.

O’Keefe dit qu’un dénominateur commun parmi les plus grands propriétaires fonciers privés de la nation est la propriété d’une équipe sportive. Malone et Turner possèdent les Atlanta Braves, tandis que le quatrième propriétaire, Stan Kroenke, possède les Denver Nuggets, les Colorado Avalanche et les Los Angeles Rams.

Distribution des propriétés foncières aux États-Unis (The Washington Post)
Distribution des propriétés foncières aux États-Unis (The Washington Post)

En 2008, il fallait posséder plus de 30 000 acres pour figurer dans la liste des 100 premiers propriétaires fonciers de Land Report. Aujourd’hui, le seuil est presque deux fois plus élevé. Les exploitations des 100 premiers propriétaires fonciers sont passées, en moyenne, d’environ 64 000 hectares à plus de 100 000 hectares au cours de cette période.

Une partie de cette augmentation, selon O’Keefe, reflète les améliorations apportées à la collecte et à la disponibilité des données. Son personnel examine les registres des propriétés, les rôles d’imposition, les registres des sociétés et les listes de biens immobiliers, entre autres sources, pour produire la liste annuelle. De nombreux individus fortunés protègent leurs achats par le biais de trusts, de sociétés écrans et d’autres structures d’entreprise, ce qui rend la propriété difficile à déterminer dans certains cas.

« La plupart des gens n’ont aucune idée de l’existence de ce marché dans ces énormes morceaux d’Amérique », commente l’éditeur. Les propriétés actuellement sur le marché comprennent le ranch Agua Fria au Texas, y compris la quasi-totalité de la chaîne Agua Fria.

Image du Grand Canyon (Archive)
Image du Grand Canyon (Archive)

D’autres énormes blocs de terrain à vendre comprennent 24 sommets de montagne à l’extérieur de Salt Lake City ou un domaine de Géorgie qui est sur le marché pour la première fois dans l’histoire de la République.

Pour la plupart des Américains, la terre n’est pas une nécessité financière au même titre que le revenu ou même la richesse, si bien que nous pensons peu aux énormes étendues de campagne qui sont échangées chaque année.

« Quatre-vingt pour cent d’entre nous vivent dans les 3 % de l’Amérique. De vastes étendues de terres privées dépassent l’entendement parce qu’elles sont tout simplement au-delà de notre horizon », fait valoir l’écrivain.

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