Um foguete perdido numa missão dos anos 60 entrou em órbita com a Terra

Em 1966, a NASA lançou a missão Surveyor 2 à Lua. Agora, o seu propulsor de foguetes Centauro parece ter regressado ao espaço próximo da Terra, capturado pela gravidade do nosso planeta.

De acordo com a agência espacial, o pequeno objecto permanecerá um satélite temporário durante alguns meses antes de escapar de volta a uma órbita solar.

Primeira suspeita: um asteróide

Esta história celestial de captura e libertação começa com a detecção de um objecto desconhecido pelo telescópio de pesquisa Pan-STARRS1 financiado pela NASA em Maui, em Setembro. Os astrónomos Pan-STARRS notaram que este objecto seguia um caminho ligeiro mas claramente curvo através do céu, um sinal da sua proximidade à Terra. A aparente curvatura é causada pela rotação do observador em torno do eixo da Terra à medida que o nosso planeta gira.

Assumindo que se trata de um asteróide em órbita do Sol, o objecto recebeu uma designação padrão do Centro do Planeta Menor em Cambridge, Massachusetts: 2020 SO. Mas os cientistas do Centro de Estudos de Objectos Próximos da Terra (CNEOS) do Laboratório de Propulsão a Jacto da NASA viram a órbita do objecto e suspeitaram que não era um asteróide normal.

As órbitas dos asteróides são mais alongadas e inclinadas em relação à órbita da Terra. Mas a órbita de 2020 SO à volta do Sol era muito semelhante à da Terra: estava aproximadamente à mesma distância, quase circular, e num plano orbital que coincidia quase exactamente com o do nosso planeta, algo muito invulgar para um asteróide natural.

Objecto leve, de baixa densidade

Como os astrónomos da Pan-STARRS e de todo o mundo fizeram observações adicionais de 2020 SO, os dados também começaram a revelar o grau em que a radiação solar estava a mudar a trajectória de 2020 SO, uma indicação de que afinal pode não ser um asteróide.

A pressão exercida pela luz solar é pequena mas contínua, e tem um efeito maior sobre um objecto oco do que sobre um sólido. Um foguete gasto é essencialmente um tubo vazio, e é portanto um objecto de baixa densidade com uma grande superfície. Portanto, será empurrada pela pressão da radiação solar mais do que um maciço de rocha sólida de alta densidade, tal como um refrigerante vazio pode ser empurrado pelo vento mais do que uma pequena pedra.

“A pressão da radiação solar é uma força não gravitacional causada por fotões de luz emitidos pelo Sol atingindo um objecto natural ou feito pelo homem”, disse Davide Farnocchia, um engenheiro de navegação da JPL que analisou a trajectória de 2020 SO para a CNEOS. “A aceleração resultante sobre o objecto depende da chamada relação área-massa, que é mais elevada para objectos pequenos, leves e de baixa densidade”.

Uma missão falhada em 1966

Com a análise de mais de 170 medições detalhadas da posição das SO de 2020 nos últimos três meses, incluindo as observações feitas pelo Estudo Catalina Sky Survey, financiado pela NASA no Arizona e pela Estação Terrestre Óptica da ESA (Agência Espacial Europeia) em Tenerife, o impacto da pressão da radiação solar tornou-se claro e confirmou a natureza de baixa densidade das SO de 2020. O passo seguinte foi descobrir de onde poderia ter vindo o alegado foguete impulsionador.

O módulo terrestre lunar Surveyor 2 foi lançado em direcção à Lua a 20 de Setembro de 1966 num foguete Atlas-Centauro. A missão foi concebida para reconhecer a superfície lunar antes das missões Apollo que levaram à primeira aterragem lunar tripulada em 1969. Pouco depois da descolagem, o Surveyor 2 separou-se do seu impulsionador de fase superior Centauro, conforme planeado. Mas o controlo da nave perdeu-se um dia mais tarde quando um dos seus propulsores não se incendiou, provocando a sua rotação. A nave espacial despenhou-se na Lua, a sudeste da cratera Copérnico, a 23 de Setembro de 1966. Entretanto, o estágio superior gasto do foguetão Centauro voou para além da Lua e desapareceu numa órbita desconhecida à volta do Sol.

Já se tinha aproximado da Terra em mais ocasiões

Suspeitando que 2020 SO era um remanescente de uma antiga missão lunar, o director do CNEOS Paul Chodas “virou o relógio para trás” e correu a órbita do objecto para trás para determinar onde tinha estado no passado. Chodas descobriu que 2020 SO tinha chegado um pouco perto da Terra várias vezes ao longo das décadas, mas a abordagem de 2020 SO no final de 1966, de acordo com a sua análise, teria sido suficientemente próxima para ter tido origem na Terra”

“Um dos caminhos possíveis para 2020 SO trouxe o objecto muito perto da Terra e da Lua no final de Setembro de 1966”, disse Chodas. “Foi como um momento eureka quando uma verificação rápida das datas de lançamento da missão lunar mostrou uma correspondência com a missão Surveyor 2”

202020 SO permanecerá em órbita até Março

Agora, em 2020, o Centauro parece ter regressado à Terra para uma breve visita. No dia 8 de Novembro de 2020, SO lentamente entrou na esfera gravitacionalmente dominada pela Terra, uma região chamada esfera da Colina que se estende a cerca de 1,5 milhões de quilómetros do nosso planeta. É aí que 2020 SO permanecerá durante cerca de quatro meses antes de escapar de volta a uma nova órbita em torno do Sol em Março de 2021.

p> Antes de partir, 2020 SO fará duas grandes revoluções em torno do nosso planeta, com a sua abordagem mais próxima no dia 1 de Dezembro. Durante este período, os astrónomos analisarão mais de perto e estudarão a sua composição utilizando espectroscopia para confirmar se 2020 SO é verdadeiramente um artefacto desde o início da era espacial.

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