Se o exercício é saudável, porque é que os cavaleiros do Tour estão sempre doentes?

Apesar de atípico devido à pandemia, hoje em dia estamos a assistir a um dos rituais mais característicos de todos os verões: o Tour de France. Com ela vêm as imagens familiares, tantas vezes repetidas, bem como clichés como “a cobra multicolorida”, “os esforços da rota” e muitos outros.

E, subtilmente mas insistentemente, os jornalistas informam-nos dos problemas de saúde dos ciclistas, especialmente doenças respiratórias, distúrbios digestivos e asma. Mas o exercício não é bom para o sistema imunitário?

Depende da intensidade

A resposta é dupla: sim e não. Depende da intensidade. Sempre que fazemos exercício de intensidade e duração moderada (menos de 1 hora), células imunitárias – incluindo linfócitos citotóxicos e células NK (natural killer) – e anticorpos são mobilizados. A consequência imediata é que somos capazes de gerar respostas imunitárias muito potentes aos agentes patogénicos.

As if that were not enough, moderate exercise also increases the production of anti-inflammatory cytokines, which in addition to their intrinsic effects have consequences beyond the immune system. Especificamente, melhoram a glicose e o metabolismo das gorduras. Isto implica que o sistema imunitário e o metabolismo têm pontos de ligação e benefício mútuo.

Em contraste, o exercício prolongado e de alta intensidade (por exemplo, maratonistas ou ciclistas), afecta negativamente o sistema imunitário. Especificamente, causa danos musculares, que são frequentemente acompanhados por um ambiente inflamatório generalizado e stress oxidativo. Como resultado, a função imunitária celular é diminuída, especialmente no que diz respeito aos linfócitos T, células NK e macrófagos, que são todos essenciais para uma resposta imunitária adequada.

As catecolaminas (adrenalina e noradrenalina), também conhecidas como hormonas de stress, são secretadas em quantidades excessivamente elevadas, provocando indirectamente a secreção de corticosteróides elevados. Estas moléculas têm efeitos imunossupressores claros.

O resultado final é uma imunossupressão que pode ser mantida durante vários dias após o fim do exercício. Os mecanismos de defesa das vias respiratórias, pele, sangue, membranas mucosas e músculos são os mais afectados nos atletas.

O modelo J de protecção contra doenças

Maratona de Los Angeles, 1990. Um grupo de cientistas investiga a saúde dos corredores e obtém uma surpresa: 13% dos participantes na corrida desenvolvem um episódio respiratório durante a semana após terminarem a corrida. Olhando para trás, descobriram que 40% dos corredores tinham adoecido durante os dois meses de Inverno anteriores à corrida, ou seja, o período de treino máximo. Estudos subsequentes descobriram que o risco de adoecer era maior nas mulheres.

O efeito que o exercício tem no desenvolvimento de doenças respiratórias pode ser facilmente explicado pelo modelo J.

O modelo Jack. Adaptado de <a href=”https://journals.lww.com/acsm-msse/Fulltext/2000/07001/Is_infection_risk_linked_to_exercise_workload_.5.aspx”>NIEMAN, DAVID C.</a>

Se representarmos num eixo horizontal a intensidade do exercício e noutro eixo vertical o risco de sofrer de doença das vias respiratórias, vemos que o exercício moderado diminui o risco até 50% (a curva desce, o que implica que o sujeito está mais protegido). Mas à medida que o exercício se torna mais intenso, o risco de adoecer é 2-6 vezes maior do que o do sujeito sedentário, localizado no macaco extremo.

Esta imunossupressão inverte-se normalmente após um período adequado de recuperação. Daí a importância de respeitar os períodos de repouso após exercício intenso. Não o fazer pode ter consequências muito negativas a longo prazo.

Asma em ciclistas (e não apenas ciclistas)

A asma caracteriza-se por uma diminuição do diâmetro das vias respiratórias (broncoconstrição), o que dificulta a respiração, e pode ser muito grave se as vias respiratórias se fecharem completamente. Normalmente, é desencadeada pela reacção alérgica que ocorre quando somos sensíveis aos pólenes, por exemplo. Mas no caso dos atletas, é quase sempre a broncoconstrição induzida pelo exercício.

Neste caso não é que os ciclistas sejam alérgicos, mas sim que o influxo maciço de ar seco para os pulmões – tão comum em França em Julho, quando a Volta é normalmente realizada – durante um exercício intenso e duradouro causa um ambiente hiperosmolar nos pulmões, ou seja, há uma acumulação excessiva de sódio que irá retirar água dos tecidos. Tal perda de líquido desencadeia um processo inflamatório, levado a cabo pelos mesmos elementos que reagem em alergia. Assim, os sintomas de ambas as patologias são indistinguíveis e são tratados com os mesmos medicamentos, alguns dos quais podem dar positivo no controlo do doping.

A caravana Tor de France 2019 escalando o Tourmalet a 20 de Julho de 2019. / Radu Razvan

É bom, então, ir ao ginásio

Naturalmente sim. O exercício moderado e não-elite tem os efeitos protectores sobre o sistema imunitário e o metabolismo que já descrevemos. E porque também gera citocinas anti-inflamatórias, estas ajudarão a prevenir doenças cardiovasculares como a aterosclerose, onde o componente inflamatório é muito importante.

As if that were not enough, long-term benefits are beginning to be described. Entre elas uma maior protecção contra o desenvolvimento de tumores e uma menor imuno-insensibilidade, ou seja, das alterações do sistema imunitário associadas à idade.

Assim, como provavelmente nunca subirá o mítico passe Tourmalet nos pedais, o exercício só lhe trará benefícios.

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