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Tormenta tropical Isaias derrubou linhas eléctricas e árvores na área metropolitana de Nova Iorque no início de Agosto, arrancando ramos dos antigos carvalhos que rodeavam a pequena quinta de Patty Gentry em Long Island.

Os ramos mortos ainda estavam pendurados um mês mais tarde. Mas filas de mostarda verdes desdobradas nas proximidades, e uma mata de videiras verdes esticadas em direcção ao sol, salpicadas com bolbos laranja picante.

“Estes tomates ao sol foram assados”, disse Gentry, soando quase deslumbrante. Mas agora olhem para eles. Eles estão a voltar. É novamente como a Primavera”

Nos últimos quatro anos, Gentry transformou dois acres de terra cheia de lixo na costa sudeste de Long Island numa quinta orgânica rentável, apostando muito no solo. Em vez de bombear as suas culturas com pesticidas e fertilizantes petroquímicos, a Gentry cultiva ervilhas, uma planta rústica parecida com ervilha, e centeio para cobrir o solo exposto entre filas de vegetais destinados à colheita. Ela cobre o solo com pó de rocha especialmente extraído que reabastece os minerais e retira o carbono do ar. E na Primavera e no Verão, ela utiliza um sistema de rotação de culturas, mudando onde são plantadas diferentes culturas para que as necessidades nutricionais de uma planta não drenem o solo. Estas práticas são colectivamente conhecidas como agricultura regenerativa.

Os testes do solo mostram que o conteúdo orgânico é agora sete vezes mais elevado do que quando começou. O resultado é um produto tão saboroso que não consegue acompanhar o número de restaurantes e cozinheiros caseiros que procuram comprar acções.

A exploração agrícola da Gentry também é resistente, onde o solo saudável embebe a água da chuva como uma esponja e reabastece as culturas. Quase não falhou uma entrega após a tempestade.

Numa altura em que os incêndios e tempestades estão a causar estragos de costa a costa, uma investigação crescente sugere que a prática das técnicas de solo que a Gentry utiliza a uma escala muito mais vasta poderia remover da atmosfera gases que alteram o clima e fornecer um baluarte vital na luta para manter um planeta habitável. Fazem parte de uma combinação de soluções que os especialistas dizem serem necessárias para evitar que as temperaturas globais subam mais de 1,5 graus Celsius acima das médias pré-industriais, para além das quais as projecções mostram ameaças catastróficas para as nossas costas, ecossistemas e abastecimento de alimentos e água.

As práticas regenerativas vão desde o cultivo de árvores e a conversão de terras de cultivo em prados selvagens, a culturas rotativas e permitindo a decomposição de detritos pós-colheita no solo. As técnicas, já populares entre os pequenos produtores biológicos, estão a ganhar terreno entre as grandes explorações agrícolas e ranchos à medida que os efeitos caóticos das alterações climáticas e a pressão financeira dos gigantes do agronegócio corroem os seus negócios.

“Trata-se de cobrir o solo, alimentá-lo e não perturbá-lo”, disse Betsy Taylor, presidente de Breakthrough Strategies& Solutions, uma empresa de consultoria que se concentra na agricultura regenerativa. “Estes são os princípios básicos”

Países como a França estão a promover programas governamentais de grande escala para encorajar os agricultores a aumentar o carbono armazenado no solo. Membros do Congresso também propuseram legislação para impulsionar a agricultura regenerativa nos Estados Unidos, e vários Estados estão a conceber as suas próprias políticas. Grupos de reflexão progressivos estão a exigir pequenas mudanças nos programas existentes do Departamento de Agricultura dos EUA E um maior financiamento para a investigação que poderá desencadear as maiores mudanças na agricultura americana em quase um século. Quase todos os candidatos democratas à presidência propuseram agricultores a pagar para apanhar carbono no solo como um elemento chave da sua plataforma climática, incluindo o nomeado Joe Biden.

“Devemos fazer dos agricultores os beneficiários de um plano de alterações climáticas em que sejam pagos para absorver carbono”, disse o antigo vice-presidente durante uma câmara municipal da CNN na semana passada.

Embora os benefícios para a nutrição do solo e os alimentos sejam difíceis de contestar, há alguns críticos do impulso para uma agricultura regenerativa. Argumentam que as suas vantagens climáticas são sobrevalorizadas ou não comprovadas, o produto de um pensamento desejoso sobre uma solução politicamente aceitável, e que o enfoque na agricultura regenerativa corre o risco de distrair os decisores políticos de estratégias mais eficazes, se bem que menos excitantes.

Defeições da Lei Agrícola Industrial

No final da Segunda Guerra Mundial, a política agrícola federal começou a transformar o celeiro do Midwest em vastas planícies de milho, soja e grãos. Os mesmos princípios de produção mecanizada a granel que fizeram dos Estados Unidos uma potência militar capaz de se defender contra os impérios japonês e nazi foram aplicados à agricultura. Os excedentes químicos do fabrico de armas encontraram novos usos para erradicar os insectos herbívoros, e as plantas azotadas que uma vez fabricaram componentes de bombas começaram a produzir amoníaco para alimentar os campos.

Geopolítica apenas acelerou a tendência, uma vez que as falhas generalizadas das colheitas soviéticas forçaram os oficiais russos a comprar cereais no estrangeiro, e a administração Nixon aproveitou a oportunidade. O Secretário da Agricultura Earl “Rusty” Butz, que serviu sob Richard Nixon e Gerald Ford, ordenou aos agricultores que “plantassem uma fila de vedação a vedação”, e a quantidade ultrapassou tudo o resto. Os agricultores pediram emprestado para expandir as suas operações, fazendo do “boom or bust” um mantra, uma vez que Butz prometeu que qualquer excedente poderia ser vendido no estrangeiro.

Os danos no solo agrícola aceleraram à medida que os agricultores plantavam as mesmas monoculturas ano após ano e adicionavam mais fertilizantes químicos para compensar os minerais extraídos e micróbios mortos. O efeito cumulativo tem sido duplo. Os Estados Unidos estão a perder o solo superficial a um ritmo 10 vezes mais rápido do que o seu reabastecimento. E o carbono e outros gases lixiviam-se do solo exposto e lavrado para a atmosfera, contribuindo para emissões que aquecem rapidamente o planeta e aumentam a frequência e gravidade das secas e tempestades destrutivas.

Menos de duas semanas após a Tempestade Tropical Isaías ter aterrado na fazenda Gentry, uma poderosa tempestade conhecida como derecho, ou “furacão interior”, formada em Iowa, a cerca de 1.100 milhas a oeste. A tempestade destruiu quase metade das fileiras de culturas do estado. “Isto vai arruinar-nos”, disse um agricultor a um jornal local . Outro chamou-lhe um “cenário catastrófico”.

Perdas apenas devido ao clima extremo deverão aumentar nos próximos anos. Mesmo que o aquecimento se mantenha num cenário de aquecimento Celsius de 2 graus, a meta menos ambiciosa estabelecida nos acordos climáticos de Paris, a produção de milho dos EUA será provavelmente afectada em 18%, de acordo com um estudo publicado em 2018 na Proceedings of the National Academy of Sciences

Para muitos agricultores, o programa federal de seguros agrícolas tem sido uma linha de vida em tempos turbulentos. Mas também os encoraja a plantar perigosamente, fornecendo incentivos para cultivar cada centímetro de terra, incluindo os acres marginais propensos a inundações, e promove as monoculturas, tornando mais difícil para os agricultores segurar uma variedade de culturas de uma só vez. Em 2014, o Gabinete de Responsabilização do Governo Federal descobriu que, como resultado das apólices do programa de seguros, os agricultores “não suportam o verdadeiro custo do seu risco de perda devido a eventos relacionados com o tempo, tais como a seca, que podem afectar as suas decisões agrícolas”

“Como agricultores, estamos a tentar tomar decisões económicas racionais num sistema irracional”, disse Matt Russell, um agricultor da quinta geração de Iowa que promove práticas regenerativas do solo. “Externalizámos a poluição para que o público pague esses custos e ninguém na cadeia de abastecimento paga por ela, ao mesmo tempo que, quando faço algo de bom, não posso externalizar o custo de forma alguma”.

“Tem uma vitória”

Planos de mudança de incentivos federais para favorecer a agricultura regenerativa visam primeiro afrouxar o controlo do grande agronegócio sobre a indústria.

O think tank Data for Progress propôs a revisão do programa federal de seguros de colheitas para limitar a área total elegível para cobertura, eliminar gradualmente os incentivos para a plantação de uma única colheita e criar novos créditos fiscais concebidos especificamente para as explorações agrícolas familiares, restringindo a quantidade de gigantes empresariais que poderiam beneficiar de seguros subsidiados.

Com esse pau viria uma cenoura: Segundo o plano Data for Progress, o Congresso aumentaria o orçamento para os programas de conservação existentes da USDA.

Como agricultores, estamos a tentar tomar decisões económicas racionais num sistema irracional. Matt Russell, um agricultor da quinta geração de Iowa

O Programa de Gestão da Conservação já fornece aos agricultores pagamentos em dinheiro até $40.000 por ano e assistência tecnológica para passos como a avaliação de quais as parcelas de terra agrícola e de pastagem que não devem ser naturais. Com um mandato alargado para sequestrar o dióxido de carbono, o programa poderia financiar uma avaliação nacional para determinar quais as áreas mais adequadas para a regeneração do carbono ou para a agricultura e compensar directamente os agricultores por o fazerem.

O programa pagou 1,4 mil milhões de dólares só no ano passado. Data for Progress propôs que a USDA aumentasse significativamente o financiamento tanto para o programa como para a investigação, e proporcionasse aos funcionários de todos os seus programas de conservação uma formação para compreender e ajudar a regular as práticas agrícolas regenerativas.

“Há tantas vitórias para a agricultura regenerativa”, disse Maggie Thomas, uma antiga conselheira de política climática nas campanhas presidenciais da Senadora Elizabeth Warren (D-Mass.) e do Governador Washington Gov. Jay Inslee (D), que serve como directora política do grupo climático progressivo Evergreen Action. “Tem uma vitória para os agricultores. Tem uma vitória para os solos e o ambiente. Tem uma vitória para uma melhor comida. Não há razão para não o fazer.”

As esperanças de tais mudanças são escassas sob a administração Trump, que passou os seus primeiros três anos à margem da ciência climática e provocando um êxodo de cientistas da USDA à medida que a frustração crescia com a intromissão dos nomeados políticos na investigação. (Uma proposta de cinco anos que a agência divulgou em Fevereiro parecia mostrar uma aceitação crescente da necessidade de abordar as alterações climáticas, oferecendo aquilo a que InsideClimate News chamou “sinais de esperança”

Maryland já paga aos agricultores 45 dólares por acre para os campos mantidos com culturas de cobertura. Funcionários do estado de Montana trabalharam com um consórcio sem fins lucrativos que paga aos rancheiros para adoptar práticas sustentáveis de pastoreio que aumentam o armazenamento de carbono no solo.

Em Janeiro, Vermont propôs um plano para incorporar o sequestro de carbono pelos agricultores na Iniciativa Regional de Gases com Efeito de Estufa, um esquema de cap-and-trade que inclui a maioria dos estados do nordeste. Em Março, funcionários do Minnesota reuniram-se para uma cimeira sobre o uso da terra para combater as alterações climáticas. Em Junho, o Colorado solicitou informações para um programa estadual de saúde do solo destinado a “promover a resiliência climática”.

Investidores vêem potenciais benefícios na mudança para uma agricultura regenerativa. Em Janeiro, o arranque de Seattle Nori conseguiu angariar $1,3 milhões para financiar a sua plataforma utilizando tecnologia de cadeia de bloqueio para pagar aos agricultores a remoção de carbono da atmosfera. E a Indigo Ag, com sede em Boston, um arranque semelhante, anunciou em Junho que tinha angariado mais 300 milhões de dólares dos investidores, tornando-a na empresa de tecnologia agrícola mais valiosa do mundo, com um valor estimado de 3,5 mil milhões de dólares.

Mas alguns temem que estas plataformas ofereçam benefícios duvidosos, particularmente porque os créditos gerados pelo carbono armazenado pelos agricultores poderiam ser comprados por gigantes industriais que prefeririam compensar a sua própria poluição do que eliminá-la”

“É correcto ser céptico em relação a estas empresas”, disse Mackenzie Feldman, membro da Data for Progress e autor principal da sua proposta de agricultura regenerativa. “Tem de ser o governo a fazê-lo, e pode ser através de mecanismos que já existem, tais como o Programa de Gestão da Conservação”.

Foram os benefícios sobre-vendidos?

Mas nem todos estão a saltar no comboio da agricultura regenerativa. Em Maio, um grupo de investigadores do World Resources Institute (WRI) ofereceu uma visão céptica , argumentando que “práticas agrupadas como agricultura regenerativa podem melhorar a saúde do solo e produzir alguns benefícios ambientais valiosos, mas é pouco provável que alcancem reduções de emissões em grande escala”.

Agricultura de “plantação directa”, uma prática de plantação que requer que os produtores injectem sementes nos campos sem perturbar o solo, que se tornou popular entre os ambientalistas há vários anos, teve apenas benefícios limitados em termos de carbono porque os agricultores lavram inevitavelmente os seus campos após alguns anos, argumentou o WRI, apontando para um estudo de 2014 na revista Nature Climate Change.

E as culturas de cobertura podem ser dispendiosas de plantar e difíceis de propagar nas semanas entre uma colheita de Outono e os meses de Inverno, disse o WRI, registando os resultados de um estudo da Universidade Estatal de Iowa. O grupo também lançou dúvidas sobre os métodos utilizados para contabilizar o carbono adicionado ao solo.

Em Junho, sete dos principais cientistas mundiais do solo emitiram uma resposta às alegações do WRI, dizendo que tiraram conclusões que eram demasiado estreitas e não conseguiram ver o potencial de combinar múltiplas práticas regenerativas.

O investigador do WRI Tim Searchinger renovou o debate no mês passado com a sua própria resposta, acusando os críticos da sua crítica de confiar em informações enganosas de um relatório de 2007 das Nações Unidas para inflar o potencial de sequestro de carbono do solo em grande escala.

“A capacidade realista de sequestrar carbono adicional nos solos agrícolas de trabalho é limitada”, escreveu ele. “Porque o que faz com que o carbono permaneça nos solos não é bem compreendido, é necessária mais investigação e os nossos pontos de vista podem mudar à medida que surge uma nova ciência”

I’ll Rock You in a Hurricane

Uma das últimas ciências lança luz sobre um aspecto da agricultura regenerativa que foi negligenciado no recente debate. Em Julho, um novo e importante estudo publicado na revista Nature descobriu que espalhar pó de rocha no solo à escala máxima nos três maiores emissores de carbono do mundo – China, Estados Unidos e Índia – poderia colectivamente remover até 2 mil milhões de toneladas métricas de dióxido de carbono do ar por ano.

O processo, conhecido como “enhanced rock weathering”, ocorre quando minerais em pó de rocha reagem com carbono na água da chuva e são convertidos em iões de bicarbonato. Esses iões acabam por se lavar nos oceanos, onde são armazenados indefinidamente como minerais rochosos.

“Quanto mais investigávamos, mais parecia que não tinha cérebro”, disse David Beerling, um investigador de solos da Universidade de Sheffield no Reino Unido e autor principal do estudo.

Foi um salto que Thomas Vanacore deu há quase quatro décadas. O agricultor e pedreiro de Vermont percebeu nos anos 80 que as poeiras ricas em minerais das pedreiras de basalto e xisto podiam repor os nutrientes no solo sem utilizar fertilizantes sintéticos, o que atrairia os agricultores orgânicos no seu estado. Mas enquanto estudava as alterações climáticas, concluiu também que o seu produto poderia ajudar a retirar o carbono da atmosfera.

“Não se pode fazer o que a agricultura moderna fez durante anos, onde se mata tudo e se espera que a vida cresça”, disse Vanacore, diante de uma pilha de ardósia negra numa pedreira em Shoreham, Vermont. Para os agricultores que procuram fazer a mudança para práticas regenerativas, “o pó de rocha é o ponto de partida”, disse ele.

Este mês, entregou a sua maior remessa até à data a um fornecedor agrícola industrial na província canadiana de Saskatchewan. Vanacore disse que espera enviar mais 245 vagões cheios de pó de rocha sobre a fronteira norte nos próximos 12 meses.

Os seus clientes confiam no material, incluindo Gentry, que começou a comprar sacos da sua mistura de basalto brix quando iniciou a sua exploração. Sem o pó das rochas, Gentry duvida que o seu solo seria tão fértil como é hoje. A sua adopção de técnicas pioneiras reflecte-se no nome da sua trama: Early Girl Farm”

Translation:Cecilia Gonzalez P.

Publicado:01 de Outubro de 2020

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