Meditação e neurociência

Que os estados mentais são estados cerebrais parece dificilmente discutível: as nossas actividades mentais são apenas funções cerebrais, redes neurais. O dualismo mente-corpo, além de carecer de apoio empírico, é uma hipótese que vai contra a regra de ouro do método científico: não multiplicar desnecessariamente entidades, causas, para explicar fenómenos. A nossa mente é a função de um órgão, de um sistema, do cérebro.

As resistências dualistas provêm tanto de antigas crenças religiosas e metafísicas como da experiência subjectiva quotidiana. Porque estamos conscientes das nossas ideias e sensações, pensamos nelas como tendo algum tipo de realidade fora do material. É muito estranho para nós compreender que o significado de uma palavra, uma imagem ou uma memória são apenas ligações sinápticas. Uma questão de perspectiva. Uma questão de tempo. Há séculos atrás foi considerado ridículo defender o heliocentrismo porque parecia óbvio que não nos estávamos a mexer.

Em algumas décadas, estas resistências dualistas estão a ceder terreno. Ou os dualistas foram convencidos do seu erro ou desenvolveram uma versão sofisticada que se enquadra na actual investigação neurocientífica. Esta versão diria que o cérebro e a alma trabalham em paralelo, ou algo semelhante. Assim, na prática ter-se-ia de explorar o cérebro, seja ele um materialista ou um dualista sofisticado.

Há décadas que estudamos a localização de funções mentais básicas, tais como linguagem, raciocínio, percepção ou memória. Os danos numa área particular do cérebro envolvem o mau funcionamento de uma ou mais operações mentais. As lesões revelaram muita informação. Ao mesmo tempo, a aplicação de técnicas de neuroimagem mostra-nos quais as estruturas que são activadas durante a execução de uma tarefa. A precisão destas técnicas oferece-nos a possibilidade de analisar processos complexos.

As aplicações das descobertas neurocientíficas à educação estão a tornar-se cada vez mais frequentes. Como sempre tem sido o caso na ciência, as ideias úteis podem vir do menos pensado do campo. Na revista Research and Science (Janeiro 2015), um artigo intitulado “In the brain of the meditator”, escrito por Mathieu Ricard, um monge budista com formação em biologia celular, Antoine Lutz, um investigador na neurobiologia da meditação, e Richard J. Davidson, um especialista em neuroimagem e comportamento, aparece na revista Research and Science (Janeiro 2015). Os autores estudaram as alterações cerebrais produzidas pelas técnicas de contemplação e meditação.

Em 2005 o líder do budismo tibetano foi convidado pela Society for Neuroscience para fazer um discurso na sua reunião anual em Washington D.C. Embora muitos cientistas tenham protestado, o Dalai Lama levantou uma questão muito interessante. “Que relação poderia haver entre o budismo, uma antiga tradição filosófica e espiritual na Índia, e a ciência moderna”? Anteriormente tinha promovido a criação do Instituto Mente e Vida, dedicado ao estudo da ciência contemplativa. E em 2000 propôs que os cientistas analisassem a actividade cerebral de meditadores budistas peritos.

Exercícios de meditação parecem trazer benefícios: ajudam a reduzir o stress, a depressão, ou a dor crónica. A meditação proporciona paz de espírito e uma sensação geral de bem-estar. Os cépticos sempre duvidaram dos efeitos reais destas técnicas espirituais. Agora, ao comparar a actividade cerebral de meditadores e não meditadores especializados, os cientistas puderam verificar as mudanças fisiológicas concretas que a meditação produz: reorganiza as ligações dos circuitos cerebrais.

O artigo menciona três formas de meditação: atenção focalizada, cuidado e compaixão. Estes tipos de meditação são praticados, segundo nos dizem, em escolas e hospitais de todo o mundo. Os investigadores analisaram os estados cerebrais associados ao exercício da atenção focalizada, que consiste em focar a mente na respiração, evitando a distracção. Diferentes áreas do córtex pré-frontal medial, giro cingulado posterior, etc. estão envolvidas no processo. O resultado é claro: os meditadores especializados mostraram maior actividade nestas áreas do que os novatos. Mas o mais experiente de todos exibiu um pouco menos de actividade do que os peritos. Isto significa que as suas redes neuronais podem executar a tarefa com menos esforço, mais automaticamente.

Vejam também os efeitos da atenção, que envolve o desenvolvimento de um estado mental “que responde menos visceralmente às emoções, pensamentos e sensações”. Os sujeitos que praticam este tipo de meditação melhoram no processo de atenção sensorial. Se lhe forem mostrados dois estímulos seguidos, quando se concentra no primeiro já não se apercebe do segundo. Aqueles que meditaram, conseguem ver o segundo. A intensidade da resposta ao primeiro estímulo é modificada. Esta distribuição da atenção é útil para os tratamentos da dor.

Finalmente, o estudo dos efeitos neurais da terceira forma de meditação, compaixão e benevolência, revela que os meditadores especializados têm uma maior actividade cerebral nas áreas responsáveis pela empatia, os córtices somatossensoriais e insulares. Pode ser muito interessante para a educação saber como melhorar o controlo da atenção e da empatia.

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