Mary Somerville (Português)

Mary Somerville.

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Medalha Comemorativa Mary Somerville.

Mary era a filha de William George Fairfax, um oficial naval, que se tornou vice-almirante, e a sua segunda esposa. A casa da família ficava em Burntisland, no condado de Fife, na Escócia. Ela era a quinta de sete crianças, mas três delas morreram muito jovens. Os seus dois irmãos homens receberam uma boa educação, mas as raparigas mal foram ensinadas a ler. Contudo, aos dez anos de idade, frequentou a escola durante um ano, e quando regressou a casa, a sua paixão pela leitura foi despertada. Apesar da insistência dos seus pais para que fosse treinada em trabalhos domésticos numa escola feminina, ela teve o apoio de um dos seus tios que a encorajou a aprender latim.

Quando ela tinha cerca de treze anos, a família mudou-se para Edimburgo, onde continuou as suas aulas para completar a sua educação como uma senhora de classe alta, incluindo costura, aulas de piano e pintura. Foi o seu professor de pintura, Alexander Nasmyth, que a iniciou no estudo da matemática, notando o seu interesse pelos elementos de Euclides quando explicava um problema de perspectiva a um dos seus alunos. Desde então, a jovem Mary dedicou-se com grande interesse ao estudo da álgebra em livros fornecidos pelo tutor do seu irmão, embora sem negligenciar a sua vida social para satisfazer os seus pais, numa altura em que as aspirações das jovens mulheres se concentravam em conseguir um bom marido para dar segurança.

Casou-se em 1804, quando tinha 24 anos de idade. O seu marido, Samuel Greig, era um oficial naval que não compreendia a paixão da sua esposa pela matemática. Maria ficou viúva três anos mais tarde, quando já era mãe de dois filhos. Regressou de Londres à Escócia, onde através do Professor John Playfair entrou em contacto com o matemático William Wallace, com quem colaborou na resolução de alguns problemas, pelos quais lhe foi atribuída uma medalha de prata.

Em 1812 voltou a casar com William Somerville (um inspector hospitalar), que compreendeu e apoiou o seu interesse pela ciência. Fixou residência em Edimburgo, onde alargou o seu círculo de amigos entre os cientistas da universidade, o que levou ao seu interesse por novas disciplinas, tais como a língua grega, botânica e geologia.

Em 1814 a sua filha mais velha e o único filho do seu segundo casamento morreram, a família mudou-se para Londres em 1816 quando o seu marido foi nomeado Inspector do Conselho Médico do Exército, o que lhe permitiu ser eleito Fellow da Royal Society. Esta circunstância tornou possível que eventualmente figurassem entre os seus amigos cientistas proeminentes como George Airy, John Herschel, William Herschel, George Peacock e Charles Babbage, e pudessem entrar em contacto com figuras proeminentes da ciência europeia em visita à Sociedade de Londres, como Jean Baptiste Biot, François Arago, Pierre-Simon Laplace, Siméon Denis Poisson, Louis Poinsot ou Émile Mathieu.

Em 1827, Lord Brougham fez um pedido em nome da Sociedade para a Difusão de Conhecimentos Úteis a Mary Somerville para traduzir La Mécanique Céleste de Laplace. Mary não se limitou a traduzir o texto do francês para o inglês, mas deu uma explicação completa da base matemática utilizada por Laplace, que nessa altura ainda não se tinha espalhado entre os cientistas na Grã-Bretanha. A tradução do livro foi um grande sucesso de vendas, e recebeu inúmeros elogios.

Em 1832 e 1833 residiu durante algum tempo em Paris, onde reforçou os seus laços com cientistas franceses, e trabalhou no seu próximo livro, “The Connection of the Physical Sciences”, publicado em 1834. A sua análise das perturbações da órbita de Urano, incluída na sexta edição do livro (1842), é a origem da pesquisa do astrónomo John Couch Adams que levou à descoberta de Neptuno em 1846.

O seu círculo familiar era frequentemente frequentado por Lady Byron e a sua filha Ada Lovelace, a quem Mary Somerville encorajou a estudar matemática, actuando por um tempo como tutora e mentora.

A partir de 1838, os problemas de saúde de William Somerville levaram o casal a mudar-se para viver no sul de Itália, em busca de um clima melhor. O seu marido faleceria em 1860. Durante os 34 anos em que residiu em Itália, Mary publicou obras matemáticas, que influenciaram as obras de James Clerk Maxwell, bem como, em 1848, a sua “Geografia Física”, um tratado que se manteve actual até ao século XX.

A mulher era uma das mulheres mais apaixonadas da sua época no estudo da matemática e do conhecimento dos avanços científicos, numa altura em que as mulheres tinham pouco acesso à ciência e eram educadas para serem principalmente esposas e mães. Ela popularizou a astronomia e escreveu muitos ensaios. O seu estilo rigoroso e didáctico trouxe o seu grande sucesso. Somerville foi eleita para a Royal Astronomical Society em 1835 (ao mesmo tempo que Caroline Herschel). Membro honorário da Société de Physique et d’Histoire Naturelle de Genève em 1834, tornou-se membro da Royal Academy of Ireland no mesmo ano. Foi também membro da Sociedade Americana de Geografia e Estatística em 1857 e da Sociedade Italiana de Geografia em 1870. Em 1869 recebeu a Medalha de Ouro da Royal Geographical Society (conhecida como a “Medalha Victoria”). Foi também eleita para a Sociedade Filosófica Americana.

Nos últimos dias da sua vida ela escreveu:

Tenho 92 anos de idade…, a minha memória para eventos comuns é fraca, mas não para matemáticas ou experiências científicas. Ainda sou capaz de ler livros sobre álgebra superior durante quatro ou cinco horas da manhã, e mesmo para resolver problemas.

Morreu em Nápoles em 1872. Somerville College, Universidade de Oxford tem mantido viva a memória do seu legado desde 1879.

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