“Eu ensino ‘mahouts’ amizade de elefantes”

Sem ameaças

Ela é uma autoridade reconhecida internacionalmente sobre o resgate, reabilitação e bem-estar de elefantes em cativeiro; mas mais importante ainda: Os elefantes adoram-na; ela vive com eles desde os 19 anos de idade, muito de perto com Tarra, o seu elefante, que foi criada no seu jardim de casa e quando ela era demasiado grande para viver lá, ambos se mudaram para viver em jardins zoológicos até que ela fosse capaz de criar um santuário de elefantes. Sem confrontação, com paciência e amor, ela reeduca os cornacas nos países asiáticos, fazendo-os compreender que colaborar é melhor do que comandar. Publicou vários livros e foi apresentado na CosmoCaixa, dentro da Ficma, Unchained, o documentário de Alex C. Rivera que explica o seu trabalho.

Como tudo começou?

Com um elefante bebé que passou em frente da minha janela. Foi o meu primeiro ano de universidade, estava a estudar treino de animais exóticos.

Curious.

O seu dono usou o elefante bebé para promover os seus pneus. Ele ofereceu-me para tomar conta dela e a partir desse dia nunca mais nos separámos. Tornei-me possessivo, ha ha ha ha. Após dois anos, pedi emprestados $25.000 e comprei-a. Dei-lhe o nome de Tarra.

p>E o que fez com um elefante?p>Ela viveu no meu jardim. Ensinei-a a patinar, e fundei a Tarra Productions, e durante anos actuámos em circos nos Estados Unidos e no Canadá. Juntos mudámos a percepção do público sobre a relação entre treinador e elefante.

Em que sentido?

From dominance to collaboration: from the strongongman and his dangerous elephants to an elephant and a young girl playing together. Quando Tarra cresceu, ambos nos mudámos para um jardim zoológico. Foi a primeira vez que ela viveu com outros elefantes.

Feliz?

Não. Tarra não estava habituada a isso. Mudámos de zoológico várias vezes até quando ela completou 21 anos de idade, consegui realizar o meu sonho: comprar algumas terras, 112 acres em Hohenwald, Tennessee, para criar o primeiro santuário de elefantes do mundo, onde acolhemos elefantes doentes, velhos e necessitados.

Em casa finalmente?

Foi durante 15 anos, mas o santuário cresceu para 1.000 acres hoje em dia. A fundação mudou de mãos e tive de desistir da direcção do centro e partir.

Deve ter sido difícil.

É, porque Tarra, que é a minha vida, ainda está lá. Somos muito feitos um para o outro. Nunca se tornou amiga de outros elefantes, foi sempre independente, mas fez uma amiga inseparável de outra espécie, a cadela Bella.

Um elefante e um cão?

Sim, escrevi um livro sobre eles. Eles dormiram e comeram juntos, e quando Bella teve uma lesão nas costas que a impediu de se mexer, Tarra ficou ao seu lado até ela recuperar.

p>O que é feito de si?p>Fui à Índia, Tailândia e Nepal, e em todos esses lugares vi que a manipulação de elefantes era muito cruel e sabia que tinha de fazer alguma coisa.

E fundei a Elephant Aid International.

Eu sabia que não podia lutar pela liberdade dos elefantes porque é um meio de subsistência tão generalizado nesses países, mas podia ensiná-los a cuidar deles e estabelecer outra forma de se relacionarem com eles.

Hoje trabalha com o governo nepalês.

Ele tem 68 elefantes que utiliza para patrulhar o parque natural e controlar a caça furtiva. Foram tratados muito cruelmente, o costume é primeiro vencê-los para que saibam quem está no comando e depois dar-lhes a ordem, e vivem acorrentados.

Como os convence?

Eu mostro-lhes como são inteligentes. A maioria dos cornacas (condutores de elefantes) estão encantados com esta nova forma de fazer as coisas. Assim que são mais gentis e pacientes, os elefantes interessam-se pelo seu cornaca, e assim é estabelecida uma ligação e colaboração.

Não deve ser assim tão simples.

O problema é que o seu trabalho é muito árduo e extenuante. Os cornacas também vivem vidas maltratadas. Na Índia pertencem à casta mais baixa, não estão autorizados a pensar, apenas aceitam ordens. Então pensei que se eu tratasse os cornacas com respeito, eles tratariam melhor os elefantes.

P>Deu resultado?

Sim. Também os ensino a cuidar das suas pernas, o que é muito necessário quando estão cativos, e construímos recintos para que possam viver sem correntes. O governo nepalês foi o primeiro a comprometer-se a ter os seus elefantes desengatados. Construímos 66 recintos, agora o problema é que não há manutenção.

Slowly…

Sim, aí tudo é muito lento. Agora estamos a trabalhar na sustentabilidade dos recintos. Estou também a falar com o governo do Sri Lanka para libertar os 300 elefantes que vivem no seu orfanato das suas correntes. E estou a tentar mostrar a estes países que é mais rentável criar refúgios para os turistas observá-los na natureza do que montá-los nas costas de elefantes.

Como pode um animal tão grande ser dominado por um animal tão pequeno?

São subjugados por crueldade física e psicológica. As mães tiram-lhes os seus bebés e, se se rebelarem, são acorrentadas com anéis de picos e espancadas até quase à morte. Eles desistem, vê-se nos seus olhos, desapareceram.

Não fique triste, conseguiu muito.

p>Durante o festival em Kerala, que dura quatro meses, eles exibem os machos para as presas e todos os dias ou uma pessoa ou um elefante morre, há registos. Os animais estão tão zangados que pegam no cornaca com as trombas e atiram-no.

O que aprenderam com os elefantes?

Constituem empatia. Não existe um instinto assassino na sua natureza. Eles matam quando enlouquecem. Há centenas de vídeos de elefantes ajudando outros animais e humanos.

Conta-me sobre um desses casos.

Durante o tsunami de 2004 no Sri Lanka, dois elefantes acorrentados sentiram-no. Ficaram loucos e soltaram-se, agarraram várias crianças à espera da sua vez de as montar com os seus troncos, içaram-nas às costas e levaram-nas para cima da montanha. Depois voltaram para mais. Não apanharam nenhum adulto.

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