Desde paraísos da biodiversidade marinha a lixeiras de plástico

Um estudo científico mostra que os detritos a flutuar na superfície do oceano ou a acumular-se nas praias são apenas uma pequena parte de um problema muito mais complexo. As correntes termohalinas poderiam estar a controlar a distribuição de microplásticos e a criar pontos de acumulação. As mesmas correntes que alimentam hotspots de biodiversidade. O drama está em curso. Numa bandeja de plástico.

Sabíamos que tínhamos plástico na nossa sopa. Temos visto as cenas dramáticas de animais marinhos afectados pelos resíduos que despejamos no oceano. Somos avisados, uma e outra vez, que o plástico e os seus poluentes estão a aumentar preocupantemente a sua presença na nossa dieta. Sabemos que há plásticos nas praias, flutuando nos oceanos e sabíamos que se fixam no fundo do mar… os efeitos da poluição por plásticos nos ecossistemas marinhos e as implicações para a saúde humana são cada vez mais preocupantes.

Até agora, as correntes convergentes de superfície nos giros oceânicos têm sido estudadas como responsáveis pela distribuição global de plásticos na superfície dos oceanos. Nestes giros, os plásticos flutuantes concentram-se nas chamadas “ilhas de plástico” (embora fosse mais preciso pensar neles como “sopas de plástico”).

Apesar do alarme que geram e da atenção que recebem, as acumulações na superfície do mar representam apenas 1% do plástico marinho. A maioria dos 99% restantes acaba nas profundezas do mar. Uma parte importante, estimada em 13,5%, da poluição plástica no ambiente marinho é sob a forma de microplásticos: pequenos fragmentos (<1 mm) e fibras. Alguns provêm de partículas fabricadas com esse tamanho, mas outros são derivados de têxteis sintéticos ou da decomposição de detritos plásticos maiores.

Como 80% dos plásticos no mar vêm da terra para o interior, podemos considerar o fundo do mar como um grande lixão global. Contudo, os controlos físicos sobre a distribuição de microplásticos e a eficácia do seu sequestro uma vez depositados no fundo do mar ainda estão a ser estudados.

Por causa do seu pequeno tamanho, os microplásticos podem ser ingeridos por organismos a todos os níveis tróficos, o que promove a transferência de substâncias tóxicas nocivas que podem chegar aos seres humanos através da dieta. Determinar onde se acumulam os microplásticos e a sua disponibilidade para incorporação na cadeia alimentar é, assim, fundamental para compreender as ameaças aos ecossistemas de profundidade de importância global.

O que é menos claro é como funcionam os processos que controlam a dispersão e concentração destes resíduos omnipresentes em profundidade. O novo estudo mostra que as correntes termohalinas, que geram grandes acumulações de sedimentos no fundo do mar, podem controlar a distribuição de microplásticos e criar hotspots com concentrações muito elevadas.

Não foi encontrada qualquer relação entre concentrações de microplásticos e distância de fontes de plástico terrestres na área estudada. Assim, as amostras da plataforma continental mais íngreme têm algumas das concentrações mais baixas. Em contraste, os microplásticos têm uma presença significativa na faixa de 600 a 900 m de profundidade, onde as correntes profundas formam giros no fundo do mar. Assim, a influência destas correntes e um relevo complexo resultariam em variações que justificariam a distribuição de detritos plásticos.

até à apresentação deste trabalho científico tínhamos pensado em microplásticos lavados no fundo do mar como sedimentação vertical de acumulações superficiais, mas a distribuição espacial e o destino final dos microplásticos são fortemente condicionados por correntes termohalinas.

O problema é que essas mesmas correntes fornecem oxigénio e nutrientes aos ecossistemas do mar profundo, sugerindo que os hotspots de biodiversidade são também hotspots de acumulação de microplásticos. Outra nova ameaça nesse motor de extinção de espécies que é o nosso modelo de produção e consumo.

Felizmente sabemos qual é a causa do problema: o consumo desenfreado de plástico descartável. E conhece a solução: deixar de comprar garrafas de plástico e beber água da torneira.