64 dias sem aterragem: a história invulgar do maior voo aéreo do mundo

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Image: Wikimedia Commons

Os voos longos são normalmente cansativos, muitas vezes acompanhados de jet lag. No entanto, se uma rota de 10 ou mais horas lhe parecer excessiva, imagine como deve ter sido a proeza de dois pilotos em 1959. Os dois alcançaram o voo mais longo da história num avião, não menos do que 64 dias sem pôr os pés em terra.

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Antes de chegarmos à missão histórica de Bob Timm e John Cook, vale a pena recuar no tempo para ter uma noção da enormidade que estavam prestes a tentar alcançar. Em 1920, os registos de resistência eram feitos com base em horas. Daí resulta o primeiro tempo recorde de 35 horas, 18 minutos e 30 segundos estabelecido pelo Tenente John Macready e pelo Tenente Oakley Kelly em 5 e 6 de Outubro de 1922, aos comandos de um Fokker T -2.

Em Junho e Julho de 1935, Fred e Al Key permaneceram no ar acima do Meridian, Mississippi, durante 653 horas, 34 minutos (mais de 27 dias) a bordo de um Curtiss J-1. Tanto o Fokker T-2 como o Curtiss J-1 eram aviões de grande porte no cockpit. De facto, eram muito maiores do que o Cessna 172 que ainda detém o recorde.

Os registos mantidos nos próximos anos até dois tipos, Timm e Cook, decidirem fazer parte da história da aviação. Tudo começaria num hotel de Las Vegas, o Hacienda.

O maior voo da história

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Image: Hacienda Casino (Wikimedia Commons)

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No início de 1958, Warren “Doc” Bailey, o proprietário do primeiro hotel-casino orientado para a família em Las Vegas em 1956, o Hacienda, está a conversar com vários dos seus empregados. Bailey era um homem de negócios convencido da importância da publicidade, e a certa altura da conversa, Bob Timm, um empregado que trabalhava como mecânico para as slot machines do casino, faz-lhe uma sugestão.

Timm diz-lhe para o patrocinar para um voo de resistência. A propósito, o mecânico era um piloto especializado que tinha pilotado bombardeiros durante a Segunda Guerra Mundial. Algumas semanas depois, havia $100.000 em cima da mesa para levar a cabo o desafio. O co-piloto deveria ser John Wayne Cook, um mecânico e piloto de aviões de 33 anos da Alamo Aviation em Las Vegas.

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Image: Casino Hacienda (Wikimedia Commons)

p> O plano inicial era voar um Cessna 172 devidamente colorido e rotulado com publicidade de Casino, um que Bailey disse que faria manchetes em todo o país. Não só isso, o empresário conseguiu contratar Preston Foster, um notável comentador e personalidade radiofónica, para actuar como gestor de operações em terra para o voo. Ao fazê-lo, ganhou credibilidade junto do público em geral.

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O Cessna 172 é o avião mais fabricado na história e provavelmente o avião de treino mais popular do mundo. É um monomotor, de asa alta, com capacidade para quatro pessoas, e no seu início em 1956 era praticamente o mesmo que o Cessna 170 (a mesma forma de popa e as mesmas barras de trem de aterragem altas).

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Image: Um dos primeiros modelos do Cessna 170 (Wikimedia Commons)
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p> Para realizar a proeza, Timm, Cook e Baley assumiram uma versão modificada com 1.500 horas de tempo total da estrutura do avião. Embora o motor Continental estivesse praticamente intocado, foram instalados dois sistemas de óleo, filtros e um depósito de combustível de 360 litros. O óleo poderia ser mudado e a aeronave poderia ser reabastecida sem desligar o motor.

Exceto para o assento do piloto, o interior foi completamente destruído e depois refeito para incluir um colchão e um pequeno lavatório. A porta lateral direita era dobrável, e dava acesso ao exterior permitindo ao co-piloto operar para trazer mantimentos a bordo a partir de baixo.

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Image: Bob Timm (Countyairports)

Na realidade, reabastecer e reabastecer o avião eram as partes mais complicadas. Duas vezes por dia, o avião tinha de sobrevoar um camião a alta velocidade, do qual era içada uma mangueira para bombear e reabastecer o tanque. Os alimentos, água e outros abastecimentos deveriam também ser retirados do camião do relatório.

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Image: Wikimedia Commons

Finalmente, a 4 de Dezembro de 1958, os dois pilotos descolaram do Campo McCarran em Las Vegas. A FAA tinha concedido uma derrogação que permitia que o avião fosse operado com pesos superiores ao peso máximo de descolagem. O avião, com Timm e Cook a bordo, deveria permanecer no ar durante 64 dias, 22 horas, 19 minutos e cinco segundos.

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Como dissemos anteriormente, um veículo, neste caso um Ford Thunderbird conversível, foi equipado com uma bomba de combustível, tanque e todo o tipo de parafernália necessária para sustentar o avião em voo. Quando foi necessário combustível, foi organizado um ponto de encontro num troço recto de estrada no deserto perto de Blythe, Califórnia.

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Image: Asas da Guerra Mundial

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p> Também, os cozinheiros do Hacienda fizeram o seu melhor para alimentar a tripulação com refeições saudáveis feitas com os ingredientes mais frescos. Ninguém queria que ficassem doentes. O método de servir era tudo menos refinado: toda a comida quente era cortada para caber em garrafas térmicas antes de ser passada para a tripulação.

Timm e Cook receberam um fornecimento de um litro de água para o banho, uma toalha grande e sabão de dois em dois dias. Voaram a maioria das horas sobre os desertos do sudoeste nas zonas de Blythe, Califórnia e Yuma, Arizona, embora ocasionalmente também voassem para oeste até Van Nuys e Los Angeles para obterem publicidade na rádio e televisão.

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Image: Imgrum

À medida que os dias passavam, e como mais tarde se reflectiu nas entradas do diário de Cook, ambos começaram a mostrar os efeitos que a perda de sono, a falta de actividade física, o ruído constante do motor e, em geral, tudo o que estar aos comandos de um avião sem aterrar significava.

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Os dois pilotos faziam rotação de voo de quatro em quatro horas, contudo, era difícil dormir o suficiente durante o dia. Felizmente para os intrépidos, o piloto automático Mitchell ainda estava a trabalhar no dia em que adormeceram durante duas horas.

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Image: WC
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Quando o fim do voo se aproximava, Bob e John começaram a rever o trabalho um do outro, temendo que o erro humano os levasse a falhar na sua busca de estabelecer um recorde mundial de resistência. Cada procedimento, cada elemento, cada decisão foi cuidadosamente planeado e discutido pelos dois, nada poderia correr mal estando tão perto da glória.

O recorde anterior era de 50 dias, e à medida que essa data decorria, eles decidiram prolongar o voo o mais tempo possível, aterrando finalmente duas semanas mais tarde. Por essa altura, o motor tinha começado a acelerar e tinha perdido tanta potência que era perigoso subir com o combustível cheio. A lista de “inconvenientes” no histórico Cessna 172 incluía o gerador, aquecedor, tacómetro, indicador de combustível ou a bomba de combustível eléctrica.

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Image: Cook, Timm, Foster e Bailey após o feito (Countyairports)

p> Em 7 de Fevereiro de 1959, regressaram à terra no Campo McCarran. Um voo épico, o mais longo de sempre por avião, que ainda hoje se mantém. Nada menos que 64 dias e 22 horas no ar.

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