Melvin B. Tolson

En 1930-31, Tolson a pris un congé sabbatique pour étudier en vue d’obtenir une maîtrise à l’Université Columbia. Son projet de thèse, « The Harlem Negro Writers’ Group », était basé sur ses entretiens approfondis avec des membres de la Renaissance de Harlem. Sa poésie a été fortement influencée par son séjour à New York. Il termine son travail et obtient une maîtrise en 1940.

Après avoir obtenu son diplôme, Tolson et sa femme s’installent à Marshall, au Texas, où il enseigne le discours et l’anglais au Wiley College (1924-1947). Le petit collège épiscopal méthodiste historiquement noir avait une grande réputation parmi les Noirs du Sud américain, et Tolson est devenu l’une de ses stars.

En plus d’enseigner l’anglais, Tolson a employé son énergie dans plusieurs directions à Wiley. Il a formé une équipe de débat primée, la Wiley Forensic Society. Lors de leur tournée de 1935, ils franchissent la barrière de la couleur et affrontent l’Université de Californie du Sud, qu’ils battent. Elle y a également cofondé la Southern Association of Dramatic and Oratorical Arts (association intercollégiale noire) et dirigé le club de théâtre. En outre, il a entraîné la jeune équipe de football de l’université.

Tolson a encadré des étudiants tels que James L. Farmer, Jr. et Heman Sweatt, qui deviendront plus tard des militants des droits civiques. Il a encouragé ses étudiants à être non seulement de bonnes personnes, mais aussi à défendre leurs droits. Cette position était controversée dans le Sud américain ségrégué du début au milieu du 20e siècle.

En 1947, Tolson a commencé à enseigner à l’Université de Langston, un collège historiquement noir à Langston, en Oklahoma, où il a travaillé pendant les 17 années suivantes. Il était dramaturge et directeur du Dust Bowl Theater à l’université. L’un de ses étudiants à Langston était Nathan Hare, un pionnier des études noires, qui allait devenir le rédacteur en chef fondateur du magazine The Black Scholar.

En 1947, le Liberia a nommé Tolson son poète lauréat. En 1953, il achève un grand poème épique en l’honneur du centenaire de la nation, le Libretto pour la République du Liberia.

Tolson se lance dans la politique locale et remplit trois mandats de maire de Langston de 1954 à 1960.

En 1947, Tolson est accusé d’avoir été actif dans l’organisation des ouvriers agricoles et des fermiers locataires à la fin des années 1930 (bien que la nature de ses activités soit incertaine) et d’avoir des liens avec la gauche radicale.

Tolson était un homme d’une intelligence impressionnante qui créait une poésie « drôle, spirituelle, humoristique, burlesque, grossière, cruelle, amère et hilarante », comme le critique Karl Shapiro a décrit la galerie de Harlem. Le poète Langston Hughes l’a décrit comme « pas un intellectuel ». Les étudiants le vénèrent et l’aiment. Les garçons dans les champs de coton l’aiment bien. Les cow-boys le comprennent… C’est un grand causeur. »

En 1965, Tolson est nommé à l’Institut Tuskegee pour un mandat de deux ans, où il est Poète Avalon. Il est décédé après une opération du cancer à Dallas, au Texas, le 29 août 1966. Il a été enterré à Guthrie, Oklahoma.

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