Mary Somerville

Mary Somerville.

Médaille commémorative Mary Somerville.

Mary était la fille de William George Fairfax, officier de marine, devenu vice-amiral, et de sa seconde épouse. La maison familiale se trouvait à Burntisland, dans le comté de Fife, en Écosse. Elle était la cinquième de sept enfants, mais trois d’entre eux sont morts très jeunes. Ses deux frères et sœurs masculins ont reçu une bonne éducation, mais les filles ont à peine appris à lire. À l’âge de dix ans, cependant, elle est allée à l’école pendant un an et, à son retour à la maison, sa passion pour la lecture s’est éveillée. Malgré l’insistance de ses parents pour qu’elle soit formée aux tâches ménagères dans une école de filles, elle bénéficie du soutien d’un de ses oncles qui l’encourage à apprendre le latin.

Quand elle a environ treize ans, la famille déménage à Édimbourg, où elle poursuit ses cours pour compléter son éducation de dame de la haute société, notamment en matière de couture, de leçons de piano et de peinture. C’est son professeur de peinture, Alexander Nasmyth, qui l’a initiée à l’étude des mathématiques, remarquant son intérêt pour les éléments d’Euclide alors qu’il expliquait un problème de perspective à l’un de ses élèves. Dès lors, la jeune Mary se consacre avec beaucoup d’intérêt à l’étude de l’algèbre dans les livres fournis par le précepteur de son frère, sans pour autant négliger sa vie sociale pour satisfaire ses parents, à une époque où les aspirations des jeunes femmes devaient se concentrer sur l’obtention d’un bon mari pour leur assurer la sécurité.

Elle se marie en 1804, à l’âge de 24 ans. Son mari, Samuel Greig, était un officier de marine qui ne comprenait pas la passion de sa femme pour les mathématiques. Mary est devenue veuve trois ans plus tard, alors qu’elle était déjà mère de deux enfants. De Londres, elle retourne en Écosse, où, par l’intermédiaire du professeur John Playfair, elle entre en contact avec le mathématicien William Wallace, avec lequel elle collabore à la résolution de certains problèmes, ce qui lui vaut une médaille d’argent.

En 1812, elle se remarie avec William Somerville (un inspecteur des hôpitaux), qui comprend et soutient son intérêt pour la science. Elle s’installe à Édimbourg, où elle élargit son cercle d’amis parmi les scientifiques de l’université, ce qui l’amène à s’intéresser à de nouvelles disciplines, comme la langue grecque, la botanique et la géologie.

En 1814, sa fille aînée et le fils unique issu de son second mariage décèdent, la famille s’installant à Londres en 1816 lorsque son mari est nommé inspecteur du conseil médical de l’armée, ce qui lui permet d’être élu membre de la Royal Society. Cette circonstance a permis qu’éventuellement figurent parmi ses amis d’éminents scientifiques tels que George Airy, John Herschel, William Herschel, George Peacock et Charles Babbage, et qu’il puisse entrer en contact avec des personnalités de la science européenne en visite à la Société de Londres, comme Jean Baptiste Biot, François Arago, Pierre-Simon Laplace, Siméon Denis Poisson, Louis Poinsot ou Émile Mathieu.

En 1827, Lord Brougham a fait une demande au nom de la Société pour la diffusion des connaissances utiles pour que Mary Somerville traduise La Mécanique Céleste de Laplace. Mary ne s’est pas contentée de traduire le texte du français à l’anglais, mais a donné une explication complète de la base mathématique utilisée par Laplace, qui à cette époque ne s’était pas encore répandue parmi les scientifiques en Grande-Bretagne. La traduction de l’ouvrage connaît un grand succès de vente, et reçoit de nombreux éloges.

En 1832 et 1833, il réside quelque temps à Paris, où il resserre ses liens avec les scientifiques français, et travaille à son livre suivant, « La connexion des sciences physiques », publié en 1834. Son analyse des perturbations de l’orbite d’Uranus, incluse dans la sixième édition du livre (1842), est à l’origine des recherches de l’astronome John Couch Adams qui ont conduit à la découverte de Neptune en 1846.

Leur cercle familial était fréquemment fréquenté par Lady Byron et sa fille Ada Lovelace, que Mary Somerville a encouragée à étudier les mathématiques, agissant pour un temps comme tuteur et mentor.

À partir de 1838, les problèmes de santé de William Somerville ont conduit le couple à partir vivre dans le sud de l’Italie, à la recherche d’un meilleur climat. Son mari est décédé en 1860. Pendant les 34 années où elle a résidé en Italie, Mary a publié des ouvrages mathématiques, qui ont influencé les travaux de James Clerk Maxwell, ainsi que, en 1848, sa « Géographie physique », un traité qui est resté d’actualité jusqu’au XXe siècle.

Elle était l’une des femmes les plus passionnées de son époque par l’étude des mathématiques et la connaissance des avancées scientifiques à une époque où les femmes avaient peu accès à la science et étaient éduquées pour être avant tout des épouses et des mères. Elle a popularisé l’astronomie et a écrit de nombreux essais. Son style rigoureux et didactique lui vaut un grand succès : Somerville est élu à la Royal Astronomical Society en 1835 (en même temps que Caroline Herschel). Membre honoraire de la Société de Physique et d’Histoire Naturelle de Genève en 1834, il devient membre de la Royal Academy of Ireland la même année. Elle a également été nommée membre de la Société américaine de géographie et de statistique en 1857 et de la Société italienne de géographie en 1870. En 1869, elle a reçu la médaille d’or de la Royal Geographical Society (connue sous le nom de « médaille Victoria »). Elle a également été élue à l’American Philosophical Society.

Dans les derniers jours de sa vie, elle a écrit :

J’ai 92 ans…, ma mémoire pour les événements ordinaires est faible, mais pas pour les mathématiques ou les expériences scientifiques. Je suis encore capable de lire des livres d’algèbre supérieure pendant quatre ou cinq heures le matin, et même de résoudre des problèmes.

Il est mort à Naples en 1872. Le Somerville College de l’Université d’Oxford a gardé le souvenir de son héritage depuis 1879.

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