Marco Polo – Grande route de la soie

Pendant de nombreux siècles, la Grande route de la soie a relié un réseau complexe de routes commerciales de l’Europe à l’Asie. C’était un moyen d’établir un contact avec les grandes civilisations de la Chine, de l’Inde, du Proche-Orient et de l’Europe. Caravanes commerciales, missions diplomatiques, marchands, représentants de cercles religieux, derviches, guerriers – des millions de personnes ont emprunté cette route à travers le temps sans que rien n’effraie ces courageux voyageurs, ni les routes difficiles, ni les déserts sans eau. Il s’agissait de personnes extraordinairement résistantes et volontaires. Parmi eux, Marco Polo, un marchand vénitien qui s’est embarqué sur la route de la soie pour le commerce et la bonne fortune. Il a été impressionné par tout ce qu’il a vu au cours de ses années de voyage à travers les pays d’Orient, et son périple a duré près d’un quart de siècle, car il est devenu un enquêteur curieux des terrains inconnus. « Ce vagabond fasciné » a laissé à ses descendants un « Livre » des plus intéressants dans lequel il a tenté d’expliquer comment les Européens percevaient l’Orient, un écrit qui a eu un grand impact sur le développement de la culture mondiale.

Au XIIIe siècle, de tous les pays situés sur la grande route de la soie, le plus étendu et le plus puissant était l’Empire mongol, qui s’étendait sur le nord de la Chine, le Turkestan oriental et occidental (Asie centrale), l’Iran, la Mésopotamie, le Caucase et l’Europe orientale. Les khans contrôlaient les marchés qui vendaient des bijoux, des textiles, des fourrures et divers produits de luxe. Ces marchés ont attiré, tout d’abord, des commerçants asiatiques et, plus tard, des commerçants d’Europe occidentale.

En 1260, deux marchands vénitiens – Niccolò et Maffeo (le père et l’oncle de Marco Polo) partent vers l’est en empruntant la « route du nord ». Ce voyage en caravane a duré une année entière et s’est terminé à la résidence du grand Kublai Khan. D’après le « Livre » de Marco Polo, on sait que son père et son oncle ont conclu une affaire fructueuse au cours de cette première année de voyage et qu’à leur retour en Chine après deux ans, les frères ont décidé d’emmener le jeune Marco, âgé de dix-sept ans, avec eux. Ils n’avaient aucune idée que cette décision aurait une telle importance historique.

Le voyage de Marco Polo avec son père et son oncle en Chine, porteur d’un message au grand Kubilaï Khan de la part du chef de l’Église catholique, l’abbé Grégoire X, commence en 1271. Leur itinéraire passait par l’Akka moderne (Israël) jusqu’au golfe Persique, puis vers le nord à travers l’Iran jusqu’à l’Amu Daria, puis vers l’Oxus (mer d’Aral) à travers les monts Pamir jusqu’au Sinkiang moderne (une région ouïgoure) et enfin à travers le désert de Gobi jusqu’à Shangtu.

Les Vénitiens furent reçus avec grand honneur et apparurent bientôt en présence du grand Khan. Le jeune Marco est particulièrement apprécié par Kublai Khan qui lui confie le rôle d’envoyé personnel. Fort de cette autorité, Marco Polo a voyagé dans les provinces de Chine, effectuant de nombreuses missions, principalement diplomatiques. Ces voyages, ainsi que sa curiosité naturelle et sa mémoire extraordinaire, ont permis à Marco de se familiariser avec le mode de vie des habitants de ce pays mystérieux et, par la suite, de documenter une histoire unique et descriptive de ses découvertes et impressions. On sait qu’il s’est rendu par voie terrestre de Boukhara (Bukhara) en Chine. Dans l’une des versions de son « Livre », il décrit sa visite à Samarkand.

Les Vénitiens sont restés pendant 17 ans au service de Kubilaï Khan. La majeure partie de leur voyage de retour s’est déroulée par voie maritime autour de la côte sud-est asiatique de l’Hindoustan (Hindostan), visitant de nombreux ports maritimes en chemin. Ils atteignent Venise en 1295, accomplissant le plus grand voyage de l’époque, tant en termes de distance que de temps.

Le mérite de Mario Polo se reflète dans son œuvre, qui désignait à l’origine un « Livre sur la variété du monde » dans lequel il décrit divers pays, villes et régions d’Asie, ainsi que la vie et les coutumes de leurs habitants, la cour du Grand Khan des Mongols et l’empereur chinois, Kublai Khan. Ce livre est particulièrement précieux, non seulement en tant que grand ouvrage de référence, mais aussi pour la contribution personnelle de l’auteur, le premier Européen à avoir traversé toute l’Asie centrale. Il contient d’intéressants récits personnels de ses voyages, ainsi que des informations sur son père et son oncle. Le « Livre » a été écrit à l’origine en français, puis traduit dans de nombreuses autres langues européennes. Il est devenu l’une des compositions littéraires les plus célèbres du XIIIe siècle et a influencé le développement de la culture en Europe occidentale – un écrit unique en son genre. On dit que Christophe Colomb a étudié le « Livre » avant d’entreprendre son voyage historique vers les côtes du Nouveau Monde. Le célèbre voyageur Vambery (19e siècle) fait également référence à ce livre en parlant de l’Iran, de l’Afghanistan et de l’Inde. Le livre de Marco Polo était connu en Italie sous le nom de « Livre des Merveilles du Monde », ou simplement « Le Million ». L’origine de ce nom est telle : lorsqu’il revenait de ses voyages et évoquait le luxe de la cour du Grand Khan (Khan), Marco Polo mentionnait fréquemment que le revenu quotidien du Khan était estimé entre dix et quinze millions en or. Ou peut-être a-t-il reçu ce surnom en raison des richesses considérables avec lesquelles il est rentré chez lui.

La diversité des intérêts de Marco Polo est stupéfiante. La nature, le climat, le protocole d’État, le commerce, l’architecture, les religions, les traditions et les coutumes, les magnifiques palais des souverains, la disposition des courtisans, les bazars orientaux, la cuisine nationale, les légendes et les histoires sont tous abordés et expliqués dans son livre. Marco Polo commence sa description de l’Asie depuis l’Arménie, en écrivant sur les régions de l’actuelle Perse et d’une partie de la Turquie, jusqu’à l’Asie centrale. Il inclut des informations intéressantes sur la Mongolie, la Chine, le Japon et l’Inde. Dans sa description des régions septentrionales de la Perse (Khorasan), qui bordent aujourd’hui les frontières de la Caspienne, il insiste sur les difficultés, les pièges que le voyageur rencontre dans le désert : le manque d’eau, la chaleur et les sables mouvants.

Il note les excellents pâturages des vallées des monts Pamir et la variété des animaux. La vallée passe par la gorge en contrebas, qui devient de plus en plus abrupte avec un col de montagne traître comme seule voie d’accès. Un côté de la montagne alimente le fleuve Amu Daria et l’autre côté le fleuve Indus. La neige s’accumule en hiver, et pendant l’été, les eaux s’écoulent d’ici vers l’Asie centrale. Il décrit en détail de nombreux animaux, notamment les chèvres de montagne, qui seront nommées en 1960 par le célèbre zoologiste Severtsev – Ovis Polii, comme « argali ou bélier de Polo ».

Balashan, selon Marco Polo, est un État étendu, contrôlé par une lignée dynastique de rois, tous descendants d’Alexandre et de la fille de Darius (Darius), le roi perse, qui se font appeler « Zulkarnain », c’est-à-dire Alexandre. Cette terre est riche en bijoux – balles (rubis). On les trouve dans les hautes montagnes, mais seulement au Sikinan. Le pays décrit par Marco Polo – l’actuel Badakhshan, une province de l’Afghanistan, et le Sikinan – Shugnan du Pamir, est l’endroit où se trouvent les mines de rubis.

Les voyageurs ont également traversé la vallée du Cachemire (Kashmir valley) où Marco Polo n’a pas oublié d’inclure la légende sur les habitants locaux qui s’adonnaient à la sorcellerie et à la magie noire – obligés de parler aux idoles, et capables de changer le temps et d’autres forces naturelles. Il commente dans son « Livre » que même les femmes cachemiriennes sont noires, mais belles : « Les femmes cachemiriennes étaient glorifiées pour leur beauté loin de l’Inde. »

De nombreuses pages du « Livre » sont consacrées à la description des régions d’Asie centrale, le territoire moderne de l’Ouzbékistan. Il décrit Samarkand comme une ville noble et grande, où il y a de nombreux jardins avec des fruits en abondance. Les musulmans et les chrétiens vivent ensemble et sont religieusement tolérants les uns envers les autres. Polo a quitté Samarkand pour se rendre à Karkan, un endroit où les gens étaient habiles en art et en couture. Il pourrait avoir fait référence à Fergana sous le nom de Karkan.

Le père et l’oncle de Marco Polo ont été les premiers Européens à voir Boukhara. La ville leur semblait parfaite. Elle était entourée de hautes tours entre lesquelles brillaient des dômes bleu clair, scintillant au soleil. Les murs des mosquées étaient magnifiquement décorés de mosaïques colorées. Boukhara était l’un des centres commerciaux les plus actifs pour la soie, la porcelaine, l’ivoire, les épices, les métaux et tout ce qui était fabriqué avec le plus grand art et la plus grande précision.

Marco Polo a beaucoup révélé aux Européens sur la vie en Extrême-Orient. Mais peu avant sa mort en 1324, le grand voyageur a admis qu’il n’avait pas écrit la moitié de ce qu’il avait vu.

Des siècles ont passé depuis les voyages de Marco Polo et la création de son remarquable « Livre », mais les gens n’oublieront jamais son exploit humaniste. En 1994, l’Organisation mondiale du tourisme, en collaboration avec l’UNESCO, a organisé à Tachkent un séminaire international intitulé « La grande route de la soie ». La déclaration de Samarcande a été acceptée, désignant officiellement l’Ouzbékistan comme le centre du projet de renaissance de la Grande Route de la Soie en tant que canal important de coopération entre les États situés le long de cette célèbre route. Les participants à cette conférence ont rappelé avec respect et gratitude le nom de Marco Polo, qui a été désigné comme le premier touriste à passer par la route de la soie. Ce brave Vénitien serait probablement fier de ce titre, car le noble objectif du tourisme est d’éduquer, de fasciner et d’attirer le cœur des gens.

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