LUIS F. LELOIR

Luis Federico Leloir est né à Paris (France) le 6 septembre 1906, mort à Buenos Aires le 2 décembre 1987.

En 1970, les Argentins ont été surpris par la nouvelle de l’attribution de la plus célèbre distinction internationale dans le domaine de la science et de la culture, le prix Nobel, à l’un de leurs compatriotes, dont le nom et les performances étaient absolument inconnus de la grande majorité d’entre eux. Bien que les débuts de sa carrière de chercheur aient été fermement liés à la figure de Bernardo A. Houssay -également lauréat du prix Nobel-, Luis Federico Leloir a ensuite brillé de sa propre lumière et a mené la science argentine aussi haut que son professeur et ami.

Leloir est né à Paris le 6 septembre 1906, lors d’un séjour de ses parents, au cours duquel le Dr Leloir a subi une chirurgie, tous deux argentins et dans cette ville a passé les deux premières années de sa vie, cependant, plus tard, le Dr Leloir a adopté la citoyenneté argentine. Une fois à Buenos Aires et depuis son enfance, il s’est intéressé à la nature, à laquelle il avait facilement accès puisque sa famille possédait de grandes étendues de terre et exerçait des activités agricoles.

Après avoir terminé ses études primaires et secondaires, il s’inscrit à l’université de Buenos Aires, obtenant un diplôme de médecine en 1932. À ses débuts de praticien, il a travaillé à l’hôpital municipal José María Ramos Mejía, où il a participé à la création d’une société en partie scientifique et en partie sociale appelée l’hôpital et dont l’activité principale était la présentation de conférences.

Après avoir obtenu son diplôme, il a fait partie du personnel du service de la chaire de sémiologie et de propédeutique clinique qui travaillait à l’hôpital national des cliniques, se consacrant à la gastroentérologie pendant deux ans. Mais peu après, agité par le désir de trouver des réponses à certaines énigmes de la nature, il abandonne la pratique médicale pour se consacrer à la recherche scientifique pure.

Connaissant bien les travaux du professeur de physiologie Bernardo A. Houssay, il décide de rejoindre l’institut qu’il dirige, qui fonctionne dans l’ancien bâtiment de la faculté de médecine. C’est ainsi que Leloir a commencé à travailler à l’Institut de physiologie pour réaliser sa thèse de doctorat, qui, sur proposition de Houssay, portait sur Les glandes surrénales dans le métabolisme des hydrates de carbone -et qui a été récompensée par le Prix de la Faculté de médecine de Buenos Aires en 1934. Afin de mener à bien ces recherches, il était nécessaire de connaître les techniques biochimiques. Leloir a donc suivi quelques cours à la Faculté des sciences exactes et naturelles. Dans cette faculté, bien qu’il n’ait pas obtenu son diplôme, il a acquis les connaissances qui seront plus tard la base de son remarquable travail de recherche et qui définiront également son avenir scientifique : il est passé de la médecine à la biochimie. Cette discipline, une branche de la chimie, est née au début du siècle et s’est développée rapidement. Grâce à lui, il était possible de connaître la structure chimique de la plupart des vitamines et des hormones.

Après son doctorat en médecine, Leloir se rend en Angleterre, au laboratoire de biochimie de l’université de Cambridge, dirigé par le professeur Frederick Gowland Hopkins, lauréat du prix Nobel en 1929 pour sa découverte des vitamines.

À son retour en 1937, il rejoint l’Institut de physiologie, où il est assistant de recherche jusqu’en 1943. Dans un environnement aux limites matérielles marquées, il a effectué des recherches méthodiques et intenses et s’est très bien intégré aux équipes de travail. Avec le docteur Juan María Muñoz – chimiste à la personnalité originale, puisqu’il était aussi dentiste et médecin – il réalise des expériences sur le métabolisme de l’alcool.

Puis il rejoint Juan Carlos Fasciolo, Eduardo Braun Menéndez, Juan María Muñoz et Alberto Taquini pour réaliser des observations sur les aspects fondamentaux de l’hypertension artérielle. Lorsque le rein subit une diminution de l’irrigation sanguine, il libère une substance -la rénine- liée à l’augmentation de la pression artérielle. Le groupe a pu prouver que la rénine agissait sur une protéine dans le sang et que c’est cette protéine qui provoque l’hypertension : ils l’ont appelée hypertensine. Ils ont également découvert que dans les tissus et dans le sang, il existait une autre substance qui détruisait l’hypertensine. De ces recherches est né le livre Nephrogenic Arterial Hypertension, publié en 1943, qui a remporté le troisième National Science Award et a été traduit en anglais et publié aux États-Unis en 1946.

En 1941, parallèlement à ses recherches, Leloir débute sa carrière de professeur de physiologie dans la chaire d’Houssay, mais l’abandonne en 1943, lorsque son professeur est révoqué pour avoir signé avec d’autres professeurs un manifeste appelant au rétablissement de la démocratie après le coup d’État du 4 juin de la même année. En signe de protestation, il démissionne également de son poste à l’Institut de physiologie et décide de poursuivre ses travaux à l’étranger. Le laboratoire de Carl Gerty Cori – Prix Nobel de médecine – à St. Louis, aux États-Unis, a été le lieu choisi. Il y a travaillé pendant six mois pour étudier la formation de l’acide citrique. Puis il entre au Collège des médecins et chirurgiens de l’Université Columbia à New York.

De retour en Argentine, il travaille à nouveau avec Houssay, mais cette fois dans le domaine de l’Institut de biologie et de médecine expérimentale, une institution créée grâce au soutien de fondations privées.

À l’initiative de Jaime Campomar, propriétaire d’une importante industrie textile, est fondé un institut de recherche spécialisé dans la biochimie que Leloir dirigera depuis sa création en 1947 et pendant 40 ans. Cet organisme a commencé à fonctionner dans une petite maison de quatre pièces séparée seulement par un mur de séparation de l’Institut de biologie et de médecine expérimentale. Comme il s’agissait d’une vieille maison en mauvais état, lors des jours de pluie, de l’eau abondante tombait à l’intérieur, mais rien de tout cela ne décourageait Leloir. Peu après, le siège de l’institut a été transféré dans un meilleur bâtiment, créant ainsi l’Institut de recherche biochimique, Fondation Campomar. Avec le lancement de cet Institut commence le chapitre le plus important de l’œuvre scientifique du Dr Leloir, qui aboutira à l’obtention du prix Nobel de chimie en 1970.

Avec une volonté exceptionnelle, les recherches de Leloir à l’Institut progressent en surmontant les inconvénients causés par le très modeste budget disponible. Cette circonstance l’a obligé à utiliser toute sa créativité pour concevoir, de manière artisanale, une partie de l’instrumentation complexe nécessaire. Dans ces conditions, ses travaux se concentrent sur un aspect scientifique jusqu’alors négligé : le processus interne par lequel le foie reçoit le glucose -sucre commun- et produit le glycogène, matière de réserve énergétique de l’organisme.

Au début de l’année 1948, l’équipe de Leloir identifie les sucres-nucléotides, des composés qui jouent un rôle fondamental dans le métabolisme (transformation par l’organisme des glucides). Peu de découvertes ont eu autant d’influence sur la recherche biochimique que celle-ci, qui a fait du laboratoire de l’Institut un centre de recherche de renommée mondiale.

Leloir a immédiatement reçu le prix de la Société scientifique argentine, le premier d’une longue liste de récompenses nationales et étrangères avant et après le prix Nobel de chimie de 1970. Dans le vocabulaire scientifique international, l’ensemble des découvertes qui ont conduit le grand scientifique argentin à déterminer comment les aliments se transforment en sucres et servent de carburant à la vie humaine est appelé « le chemin de Leloir ».

La fondation du Conseil national de la recherche scientifique et technique en 1958 a permis d’associer l’Institut de biochimie à la faculté des sciences exactes de l’université de Buenos Aires et d’augmenter le nombre de chercheurs. À son tour, cette faculté a créé son propre Institut de recherche biochimique et a nommé le Dr Leloir comme directeur, qui a également été nommé professeur extraordinaire.

De nombreuses institutions scientifiques l’ont incorporé comme membre : l’Académie nationale des sciences des États-Unis, l’Académie des sciences du Chili, l’Académie pontificale des sciences, la Société biochimique, la Royal Society de Londres, la Société de biologie de Paris, l’Académie des sciences de France et l’Académie des sciences de Buenos Aires.

La résonance provoquée dans notre pays par l’attribution du prix Nobel au Dr Leloir a suscité l’intérêt des autorités qui ont fourni à son laboratoire les éléments et équipements nécessaires pour qu’il puisse poursuivre ses travaux scientifiques et transmettre son savoir à un important groupe de collaborateurs et de disciples. L’équipe de recherche dirigée par Leloir a également initié l’étude des glycoprotéines -une famille de protéines associées aux sucres- et a déterminé la cause de la galactosémie, une maladie grave qui se manifeste par une intolérance au lait.

Luis Federico Leloir -comme son professeur, également Prix Nobel Bernardo A. Houssay- a fait du travail discipliné et constant une routine et ses admirables réalisations ne l’ont pas éloigné de la simplicité, son autre habitude. Quelques années avant sa mort, Leloir a pu inaugurer, devant le parc du Centenaire, un nouveau bâtiment pour l’Institut de recherche biochimique, qui a été submergé par le grand nombre d’étudiants, de boursiers et de chercheurs qui ont voulu y travailler. Ses valeurs éthiques et sa science restent un exemple pour le monde et une source de fierté pour les Argentins.

Leloir faisait partie de l’école de Houssay, dont il était le disciple et l’ami. Mais sa carrière a été aussi importante que celle de son maître.

Reconverti en médecin, et alors qu’il est interne à l’hôpital Ramos Mejía, il s’intéresse aux travaux de laboratoire. Leloir se spécialise dans le métabolisme des glucides.

C’est au début des années 1940 qu’il se rapproche de l’Institut dirigé par Houssay, ancêtre de l’Institut de recherches biochimiques de la Fondation Campomar, que Leloir dirigera depuis sa création en 1947 et pendant 40 ans.

À cette époque, Leloir partageait son travail de laboratoire avec l’enseignement en tant que professeur externe à la Faculté des sciences exactes et naturelles, une tâche qu’il n’a interrompue que pour voyager à l’étranger afin de compléter des études à Cambridge, au Laboratoire de recherche Enzime aux États-Unis et dans d’autres centres scientifiques importants dans le monde.

Avec une volonté exceptionnelle, les recherches de Leloir à l’Institut ont surmonté les écueils d’un budget modeste qui l’obligeait à utiliser des caisses en bois comme chaises et à fabriquer des instruments complexes chez lui. Dans ces conditions, ses travaux se sont concentrés sur un aspect scientifique jusqu’alors négligé : le processus interne par lequel le foie reçoit le glucose et produit le glycogène, la matière de réserve énergétique de l’organisme.

Au début de l’année 1948, l’équipe de Leloir identifie les azucarnucléotides, des composés jouant un rôle clé dans le métabolisme des glucides, une découverte qui fait du laboratoire de l’Institut un centre de recherche de renommée mondiale.

Le 27 octobre 1970, à 8 heures du matin, arrive au domicile du Dr L. F. Leloir la nouvelle de l’attribution du prix Nobel de chimie. Ses proches étaient excités, mais le Dr Leloir n’a pas changé sa routine : il s’est habillé calmement, a pris le petit-déjeuner avec sa famille et a conduit la voiture jusqu’au laboratoire. Là, de nombreux collègues l’attendaient, ainsi qu’un cercle de presse d’où émergea, non sans difficulté, un monsieur très soigné qui, avec un accent étranger, lui dit : « J’aurais dû être le premier à vous annoncer la nouvelle, je suis l’ambassadeur de Suède ». Le docteur Leloir accepte les salutations et semble calme, mais sa façon de parler dénote l’émotion qui le submerge. Peu après, le 10 décembre, dans la salle de concert de l’Académie royale des sciences de Suède, le roi Gustav Adolf lui a remis la médaille et le diplôme. Dans plusieurs rapports, il a rappelé la figure exceptionnelle du Dr Houssay.

Auteur : Leloir, Luis F.
Titre : Suprarenales y metabolismo de los hidratos de carbono.
Source : Buenos Aires ; s.n. ; 1934. 188 p. (4498).
Thèse : Présentée à l’Université nationale de Buenos Aires, Faculté des sciences médicales pour l’obtention du grade de docteur en médecine.
Localisation : 4498.
Descripteurs : CARBOHYDRATES/métab
GANDSUPPRARENAL/métab
GANDSUPPRARENAL/secr
ENDOCRINOLOGIE

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