Les invincibles Mandinka : une ethnie guerrière africaine à l’égal des Spartiates

La meilleure méthode possible pour enquêter sur les cultures étrangères est de se renseigner sur leurs mythes fondateurs. Un mythe fondateur est la légende qui explique la naissance d’une nation et qui, en règle générale, sert de support pour garantir la légitimité de ses rois ou dirigeants. Par exemple, Alexandre le Grand s’est appuyé sur le mythe fondateur selon lequel il était un descendant d’Achille du côté de sa mère, voire le fils du dieu Zeus lui-même. Romulus et Remus a servi de mythe fondateur à Rome et a soutenu une monarchie autoritaire pendant 200 ans. Et ainsi de suite. Ainsi, si nous voulions remonter les cours de l’Histoire pour naviguer dans des eaux pratiquement stagnantes, véritables bourbiers de l’information (où le fantasme parvient à devenir réalité) où nous pourrions trouver le mythe fondateur des Mandingues, nous devrions chercher un nom. Sologon Yata. Aussi connu sous le nom de Sunyata.

La légende de Sunyata

La légende raconte que le chef d’une petite tribu mandingue installée en Afrique de l’Ouest, Naré Famaghan, entendit de ses devins qu’un jour viendrait où son fils serait un grand héros, probablement le plus grand héros que les mandingues appauvris, dominés par le tout puissant Empire du Ghana, aient jamais eu. Soucieux d’accomplir la prophétie, le petit chef chercha une nouvelle épouse pour concevoir ce mâle fort et héroïque, une nouvelle épouse parmi la douzaine qu’il avait déjà. Et pour une raison ou une autre, il finit par épouser Sogolon Condé, une femme bossue et laide qui vivait dans le royaume voisin de Do. C’est avec elle qu’il a conçu le héros supposé, Sunyata, un petit garçon faible aux jambes raides comme sa mère, qui n’a même pas pu marcher avant l’âge de sept ans. Imaginez pour le lecteur les railleries que les robustes mandingues crachaient sur le garçon infirme. Elles étaient constantes, ces railleries. Comment ce petit garçon, ce demi-homme qui peut à peine bouger ses jambes, va-t-il être le puissant héros qui apportera la gloire aux Mandingues de toute l’Afrique ? Il est le plus faible des fils de Naré Famaghan !

Guerrier mandingue au milieu du siècle dernier.Photo : ministère des Outre-mer

Les premiers pas de Sunyata ont été faits de la manière la plus improbable qui soit. Un jour ordinaire, il rampa pour prendre le sceptre de son père et, s’appuyant fermement dessus, parvint à se relever. Ceux qui se sont souvenus de la vieille prophétie du héros mandingue et qui ont assisté à cette scène touchante ont recommencé à murmurer, souhaitant que Sunyata soit vraiment le prince élu. Donnant lieu à une série d’intrigues et de complots de la part des envieux qui se terminent par l’exil du petit Suntaya et de sa mère bossue, loin de la tribu. C’est là, dans cet exil, que le prince est devenu un homme fort et aguerri, un pur mandingue, et c’est là, dans cet exil, qu’il a entendu, des années plus tard, la nouvelle selon laquelle les Sosos – une autre tribu mandingue – avaient attaqué la patrie de Sunyata tandis que son frère aîné – devenu roi après la mort de Naré Famaghan – avait fui comme un lâche. Sunyata revint en 1234 dans sa tribu, prêt à prendre le commandement pour chasser l’envahisseur, et, à la grande joie et à la frénésie des vieux prophètes, livra une bataille apothéosique pleine de magie et de hurlements à glacer le sang, à la manière des années 300 mais avec une fin heureuse, et les abrutis belliqueux détalèrent vers leur territoire d’origine en Sierra Leone.

Sunyata régnera jusqu’à ce qu’il réalise la prophétie et devienne le premier empereur de l’Empire malien. Un immense royaume dont les domaines s’étendaient de la côte de la Sénégambie aux terres de Husa, dans le nord du Nigeria actuel, et du Sahel aux forêts guinéennes. Plus d’un million de kilomètres carrés qui surpassent en extension d’autres empires européens de la stature de l’Empire de Charlemagne, du Saint Empire romain germanique ou de l’Empire austro-hongrois. Construit avec les outils habituels chez les guerriers mandingues : arcs et flèches, lances et masses en bois et en fer.

L’Empire du Mali

On connaît la base ultime qui tirait les ficelles des actions des puissants Mandingues du XIIIe au XVe siècle, jusqu’à l’arrivée des Portugais sur leurs côtes et le début des colonisations européennes. C’était la guerre. La victoire sur le champ de bataille. Son grand héros est Sunyata, le guerrier invaincu, excellent combattant et musclé de la pointe des orteils aux lobes des oreilles ; il n’a pas eu besoin d’être rusé, il n’a jamais intéressé personne quand il était petit et que ses jambes refusaient de fonctionner. Il suffisait d’assassiner avec agilité, et de connaître les méthodes pour conduire ses guerriers à accomplir la même tâche. C’est ainsi que nous trouvons chez les Mandingues le simulacre le plus précis par rapport aux guerriers spartiates épiques de l’Antiquité. Les deux civilisations ont dominé leur environnement pendant une courte période, leurs formes de gouvernement étaient des monarchies, elles ont livré des batailles épiques qui ont transmis leur renommée guerrière au monde entier et, alors que la force brute était considérée comme la plus grande vertu possible, la faiblesse physique était la cause de cruelles moqueries, voire de la mort elle-même.

Vue aérienne de Tombouctou.Photo : Mousssa NIAKATEhttps://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0/deed.es

L’empire malien. Sa capitale était Tombouctou et nous pouvions comprendre son importance lorsqu’au 15e siècle, elle comptait 100 000 habitants alors que Madrid en comptait moins de 15 000. On dit que la première université du monde a été inaugurée à Bologne, mais la réalité est qu’il y avait déjà des madrasas pour les études islamiques à Tombouctou plusieurs dizaines d’années auparavant. Il existe même une autre légende concernant son roi le plus célèbre, l’intelligent Kakan Musa, qui fit un pèlerinage à la Mecque avec une suite de 60 000 personnes et qui donna tellement d’or lors de son passage dans la ville du Caire qu’il finit par dévaluer le prix du précieux métal, et créa une profonde crise économique dans la ville qui dura plusieurs mois. Il a même appelé l’architecte grenadien Es Saheli dans sa capitale pour construire le palais de Tombouctou et la mosquée de Djingareyber. Comment a-t-il payé l’architecte pour son travail : il lui a donné 200 kilogrammes d’or pur, tout simplement.

Mais ni les Mandingues, ni les Spartiates, ni aucun royaume guerrier d’épées et d’arcs de flèches ne peuvent vaincre le pouvoir surnaturel des intrigues de palais. Au Mali, ils étaient si nombreux, si nuisibles, que la faiblesse interne de l’Empire a fini par le soumettre à l’Empire Songhay en 1468. Humiliés par une défaite où ils n’ont pas eu besoin de rengainer leurs lances, les guerriers mandingues ont abandonné leur riche territoire pour se disperser en tribus nomades en Gambie, au Sénégal, en Guinée-Bissau, en Côte d’Ivoire, en Sierra Leone, au Liberia, au Mali et au Burkina Faso.

Exode, esclavage et paix

Fidèles à leur tradition, ils soumirent autant de régions qu’ils traversèrent dans leur fuite douloureuse, ne rencontrant guère de résistance jusqu’à ce qu’ils tombent à nouveau sur les mornes Sierra-Léonais qui, après 150 ans de souvenir de la défaite légendaire aux mains de Sunyata, virent dans les Mandingues affaiblis du Mali une occasion en or de se venger. Il y a eu une guerre, et cette fois les ennuyeux ont triomphé. Ce sont eux qui ont coupé les Mandingues en pèlerinage, les obligeant à s’installer le long des territoires susmentionnés dans des villages et des villes indépendants les uns des autres. Ils n’ont pas créé un nouvel empire, ils étaient fatigués. Ils évitaient les palais et les bureaux, ils savaient combien ils pouvaient être traîtres à long terme. Peu de temps après, des esclavagistes portugais sont arrivés sur leurs côtes. Grâce à des accords douteux avec des chefs de tribu, ils se sont emparés du territoire mandingue et ont commencé un commerce lent mais inexorable qui a conduit à l’arrivée de centaines de milliers de mandingues sur les côtes américaines pour servir d’esclaves. Peut-être le lecteur se souvient-il du film Django Unchained, dans lequel Leonardo DiCaprio joue le rôle d’un Sudiste friand des combats entre esclaves africains, connus sous le nom de combats mandingues (mais il faut savoir que ces combats, du moins sous ce nom, n’ont jamais existé).

Les forces de défense locales montent sur une moto à Ouagadougou, au Burkina Faso. Beaucoup de ces combattants de fortune contre l’État islamique appartiennent à l’ethnie mandingue.Photo : Sam MednickAP

Le reste appartient à l’histoire. Hommes et femmes de forte corpulence, les Mandingues représentaient le type d’esclave idéal. Différents conflits entre tribus ont fait que les Mandingues ont également été ceux qui ont aidé les Portugais dans cette triste tâche de chasse aux esclaves dans la jungle, au point qu’ils étaient eux-mêmes ceux qui capturaient leur propre groupe ethnique à l’intérieur du continent, pour ensuite les emmener sur les côtes et les vendre aux commerçants européens. En fin de compte, la question des esclaves n’était pas nouvelle pour les Mandingues : ils avaient eux-mêmes leurs propres esclaves avant même Sunyata, butin de guerre d’un peuple essentiellement guerrier. Tout obstacle moral à l’esclavage avait été surmonté depuis des siècles, personne ne connaissait mieux qu’eux les méthodes de piégeage des malheureux dans la jungle. Leur système complexe de nobles et de vassaux permettait aux personnalités influentes d’échapper aux chaînes, tandis que les moins chanceux finissaient désespérément dans les cales de l’autre côté de l’Atlantique.

Aujourd’hui, les Mandingues se divisent en deux groupes distincts : ceux qui continuent à guerroyer pour ou contre l’extrémisme islamique (au Mali ou au Burkina Faso) et les habitants des pays en paix (Guinée-Bissau, Gambie ou Sénégal), qui consacrent les longues journées à s’allonger sous le grand arbre de leur tribu et à discuter en sirotant de petites gorgées de thé marocain. Ceux qui continuent à se battre le font avec la même précision et la même violence que leurs ancêtres, c’est dans leur sang. Ceux qui vivent en paix attendent, attendent avec une patience vertueuse, mélangeant ce même sang chauffé avec le thé. Ils savent que tôt ou tard, dans deux ans, cinq ans ou cent ans, le jour viendra où ce sera leur tour de quitter l’ombre du grand arbre de la tribu, où ils se reposent pendant que les femmes récoltent le riz. Ils le savent parce qu’il en a toujours été ainsi, il n’y aurait jamais de paix s’il n’y avait pas aussi la guerre. Et c’est ainsi que fonctionne l’esprit mandingue : ils sont les meilleurs en paix quand ils boivent leur thé et distribuent de l’or en Égypte et construisent des bâtiments grandioses à Tombouctou ; ils sont les meilleurs en guerre quand ils triomphent dans des batailles de légende et ravagent les tribus d’Afrique du Nord pendant des siècles, et encore aujourd’hui dans les terres arides du Sahel, où ils manient leurs armes automatiques sans un seul tremblement qui déplaise à leurs ancêtres.

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