Les esclaves de la mer de l’Uruguay

Les militants et dirigeants du syndicat de la mer de l’Uruguay (SUNTMA) ont été confrontés cette année à une arrivée inhabituelle de 47 marins, pour la plupart africains, abandonnés, et parfois réduits en esclavage pendant des mois en haute mer. Le cas le plus notoire s’est produit en mai dernier, lorsqu’un groupe de 28 personnes s’est présenté à Montevideo, avec des signes apparents de déshydratation et de torture. Le coupable présumé est une entreprise chinoise qui leur a garanti un emploi de pêcheur en Uruguay et un bon salaire, mais ces promesses se sont révélées être un mensonge. Les victimes ont été embauchées par Zhang Jun Ming, selon la plainte pénale.

Les marins, 24 de Sierra Leone et quatre du Ghana, ont fait état de sept mois d’esclavage et de mauvais traitements. En plus d’être battus, ils ont dit qu’ils étaient attachés avec des fers aux pieds et que leur nourriture se composait de riz et d’eau. Après que le syndicat uruguayen a mobilisé les services sociaux, plusieurs marins ont été hospitalisés pour cause de malaria et de tuberculose. Ils ont ensuite déposé une plainte pénale contre les propriétaires du navire et, après des négociations, l’agence maritime en charge de l’équipage a accepté de payer le voyage aller-retour en avion de 18 des marins et un règlement salarial de 1 500 dollars.

Les marins, 24 de Sierra Leone et quatre du Ghana, ont fait état de sept mois d’esclavage et de mauvais traitements

Dix autres Africains ont préféré rester. C’est le cas de Salim, 28 ans, originaire du Ghana. Dans un anglais approximatif, il explique qu’il a été recruté en Guinée Conakry et qu’il s’est envolé pour Montevideo, d’où il est parti pêcher en haute mer. On lui avait promis un bon salaire et de l’argent pour sa famille, mais le paiement n’est jamais arrivé. Il subsiste désormais grâce à l’aide du ministère uruguayen du Développement social, tente d’apprendre l’espagnol et loge dans un hôtel de Montevideo.

Pourquoi avez-vous préféré rester, a demandé un employé de l’hôtel,

Parce que la pauvreté dans mon pays n’est pas comme celle de votre pays, a répondu Salim.

« Ici, nous avons aidé des Nigérians, des Philippins, des Thaïlandais, des Vietnamiens. La plupart d’entre eux sont employés sur des navires chinois », explique Marcelo Bitancurt, secrétaire de la SUNTMA. « Dans le cas des Africains, nous avons déposé une plainte pénale mais le juge a classé l’affaire car il n’a pas trouvé de preuves suffisantes de mauvais traitements en haute mer. »

L’avocat et juriste Julio Vidal Amoedo, fort de 40 ans d’expérience dans l’application du droit maritime, reconnaît que les États disposent de peu d’éléments pour prévenir ce type d’abus. La marine marchande est dominée par de grandes multinationales qui respectent généralement les lois et disposent d’une assurance, mais dans le domaine de la pêche, la situation est beaucoup plus précaire. « L’Uruguay a depuis 2011 une loi de saisie préventive des navires qui est pratiquement le seul recours pour faire respecter les lois et recouvrer les dettes. Une fois que les navires se trouvent en haute mer, la loi du pavillon prévaut (le pays d’où provient le navire est compétent pour tout ce qui se passe à l’intérieur du navire), ce qui, dans de nombreux cas, garantit une impunité totale », dit-il. Comme l’explique l’avocat, dans le cas d’infractions pénales, n’importe quel pays peut appliquer sa juridiction au port, mais la question est plus complexe lorsqu’il s’agit de droits du travail.

« Cela s’est toujours produit, mais 2014 a été spéciale. En un an, cinq navires ont été incendiés par leur propre équipage en guise de protestation dans le port de Montevideo. Parfois, ils les laissent là pendant six ou neuf mois », dit Bitancurt.

Les mers sont pleines d’équipages aux contrats onéreux ou aux conditions proches de l’esclavage

Les mers sont pleines d’équipages aux contrats onéreux ou aux conditions proches de l’esclavage, parfois le naufrage économique de la compagnie maritime est tel que les marins finissent abandonnés sur la terre ferme et une partie de cette réalité est mise à jour.

Dans le port de Fray Bentos, sur le fleuve Uruguay, à quelque 300 kilomètres de Montevideo, une compagnie maritime criblée de dettes a abandonné trois marins et deux navires au début de l’année. Sergio Barbusano, chef de la division portuaire, a déclaré par téléphone que les trois hommes étaient indonésiens et que les navires battaient pavillon sud-coréen. Les marins sont arrivés en février et ont été rapatriés il y a environ un mois.

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