« J’enseigne aux ‘cornacs’ l’amitié entre éléphants »

Pas de menaces

Elle est une autorité internationalement reconnue en matière de sauvetage, de réhabilitation et de bien-être des éléphants captifs ; mais surtout : Les éléphants l’adorent ; elle vit avec eux depuis l’âge de 19 ans, très proche de Tarra, son éléphant, qui a été élevé dans le jardin de sa maison. Lorsqu’elle a été trop grande pour y vivre, elles ont toutes deux déménagé pour vivre dans des zoos jusqu’à ce qu’elle puisse créer un sanctuaire pour éléphants. Sans confrontation, avec patience et amour, elle rééduque les cornacs dans les pays asiatiques, leur faisant comprendre que la collaboration est préférable au commandement. Il a publié plusieurs livres et a été présenté à CosmoCaixa, au sein de la Ficma, Unchained, le documentaire d’Alex C. Rivera qui explique son travail.

Comment tout cela a-t-il commencé ?

Avec un éléphanteau qui passait devant ma fenêtre. C’était ma première année d’université, j’étudiais le dressage des animaux exotiques.

Curieux.

Son propriétaire utilisait le bébé éléphant pour promouvoir ses pneus. Il m’a proposé de m’occuper d’elle et depuis ce jour, nous ne nous sommes plus quittés. Je suis devenu possessif, ha ha ha. Après deux ans, j’ai emprunté 25 000 dollars et je l’ai achetée. Je l’ai appelée Tarra.

Et que faisiez-vous avec un éléphant ?

Elle vivait dans mon jardin. Je lui ai appris à patiner, et j’ai fondé Tarra Productions, et pendant des années, nous nous sommes produits dans des cirques aux États-Unis et au Canada. Ensemble, nous avons changé la perception du public sur la relation entre le dresseur et l’éléphant.

De quelle manière ?

De la domination à la collaboration : de l’homme fort et ses dangereux éléphants à un éléphant et une fillette jouant ensemble. Quand Tarra a grandi, on a tous les deux déménagé dans un zoo. C’était la première fois qu’elle vivait avec d’autres éléphants.

Hyeux ?

Non. Tarra n’était pas habituée à cela. Nous avons changé plusieurs fois de zoos jusqu’à ce que, lorsqu’elle a eu 21 ans, j’ai pu réaliser mon rêve : acheter des terres, 112 acres à Hohenwald, dans le Tennessee, pour créer le premier sanctuaire d’éléphants au monde, où nous avons recueilli des éléphants malades, vieux et dans le besoin.

Enfin, chez soi ?

Ce fut pendant 15 ans, mais le sanctuaire a grandi et compte aujourd’hui 1 000 acres. La fondation a changé de mains et j’ai dû abandonner la direction du centre et partir.

Cela a dû être dur.

Ca l’est, car Tarra, qui est ma vie, est toujours là. Nous sommes vraiment faits l’un pour l’autre. Elle n’est jamais devenue amie avec d’autres éléphants, elle a toujours été indépendante, mais elle s’est fait une amie inséparable d’une autre espèce, la chienne Bella.

Un éléphant et un chien ?

Oui, j’ai écrit un livre sur eux. Elles dormaient et mangeaient ensemble, et lorsque Bella a eu une blessure au dos qui l’empêchait de se déplacer, Tarra est restée à ses côtés jusqu’à ce qu’elle se rétablisse.

Que s’est-il passé ?

Je suis allée en Inde, en Thaïlande et au Népal, et dans tous ces endroits, j’ai vu que la manipulation des éléphants était très cruelle et je savais que je devais faire quelque chose.

Et j’ai fondé Elephant Aid International.

Je savais que je ne pouvais pas me battre pour la liberté des éléphants car c’est un moyen de subsistance très répandu dans ces pays, mais je pouvais leur apprendre à s’en occuper et établir un autre mode de relation avec eux.

Aujourd’hui, il travaille avec le gouvernement népalais.

Il possède 68 éléphants qu’il utilise pour patrouiller dans le parc naturel et contrôler le braconnage. Ils ont été traités très cruellement, la coutume est d’abord de les battre pour qu’ils sachent qui commande, puis de leur donner l’ordre, et ils vivent enchaînés.

Comment les convaincre ?

Je leur montre à quel point ils sont intelligents. La plupart des mahouts (conducteurs d’éléphants) sont ravis de cette nouvelle façon de faire. Dès qu’ils sont plus gentils et plus patients, les éléphants s’intéressent à leur cornac, et c’est ainsi qu’une connexion et une collaboration s’établissent.

Ce ne devrait pas être aussi simple.

Le problème, c’est que leur travail est très dur et pénible. Les cornacs vivent également une vie maltraitée. En Inde, ils appartiennent à la caste la plus basse, ils n’ont pas le droit de penser, ils ne font qu’obéir aux ordres. Je me suis donc dit que si je traitais les cornacs avec respect, ils traiteraient mieux les éléphants.

Est-ce que ça a marché ?

Oui. Je leur apprends aussi à prendre soin de leurs jambes, ce qui est très nécessaire quand ils sont en captivité, et nous construisons des enclos pour qu’ils puissent vivre sans chaînes. Le gouvernement népalais a été le premier à s’engager à faire libérer ses éléphants. Nous avons construit 66 enclos, maintenant le problème est qu’il n’y a pas de maintenance.

Lentement…

Oui, tout est très lent là-bas. Nous travaillons maintenant sur la durabilité des enclos. Je m’adresse également au gouvernement sri-lankais pour qu’il libère de leurs chaînes les 300 éléphants qui vivent dans son orphelinat. Et j’essaie de montrer à ces pays qu’il est plus rentable de créer des refuges pour que les touristes puissent les observer à l’état sauvage que de monter sur le dos des éléphants.

Comment un si grand animal peut-il être dominé par un si petit animal ?

Ils sont soumis par la cruauté physique et psychologique. Les mères se font enlever leurs bébés et si elles se rebellent, elles sont enchaînées avec des anneaux à pointes et battues à mort. Ils abandonnent, on le voit dans leurs yeux, ils sont partis.

Ne soyez pas triste, vous avez accompli beaucoup de choses.

Lors du festival au Kerala, qui dure quatre mois, ils exhibent les mâles pour leurs défenses et chaque jour, soit une personne, soit un éléphant meurt, il y a des records. Les animaux sont tellement en colère qu’ils ramassent le cornac avec leur trompe et le jettent.

Que vous ont appris les éléphants ?

Ils incarnent l’empathie. Il n’y a pas d’instinct de tueur dans leur nature. Ils tuent quand ils deviennent fous. Il existe des centaines de vidéos d’éléphants qui aident d’autres animaux et des humains.

Parlez-moi d’un de ces cas.

Lors du tsunami de 2004 au Sri Lanka, deux éléphants enchaînés l’ont senti. Ils sont devenus fous et se sont détachés, ont attrapé plusieurs enfants qui attendaient leur tour pour les chevaucher avec leurs troncs, les ont hissés sur leur dos et les ont transportés en haut de la montagne. Puis ils sont revenus pour en avoir plus. Ils n’ont pas attrapé d’adultes.

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