Un razzo perso in una missione del 1960 è andato in orbita con la Terra

Nel 1966, la NASA ha lanciato la missione Surveyor 2 sulla luna. Ora, il suo razzo booster Centaur è apparentemente tornato nello spazio vicino alla Terra, catturato dalla gravità del nostro pianeta.

Secondo l’agenzia spaziale, il piccolo oggetto rimarrà un satellite temporaneo per alcuni mesi prima di fuggire di nuovo in un’orbita solare.

Primi sospetti: un asteroide

Questa storia di cattura e rilascio celeste inizia con il rilevamento di un oggetto sconosciuto da parte del telescopio Pan-STARRS1, finanziato dalla NASA, su Maui a settembre. Gli astronomi di Pan-STARRS hanno notato che questo oggetto ha seguito un percorso leggero ma distintamente curvo attraverso il cielo, un segno della sua vicinanza alla Terra. La curvatura apparente è causata dalla rotazione dell’osservatore intorno all’asse terrestre mentre il nostro pianeta gira.

Assumendo che sia un asteroide che orbita intorno al Sole, all’oggetto è stata data una designazione standard dal Minor Planet Center di Cambridge, Massachusetts: 2020 SO. Ma gli scienziati del Jet Propulsion Laboratory della NASA, Center for Near-Earth Object Studies (CNEOS), hanno visto l’orbita dell’oggetto e hanno sospettato che non fosse un normale asteroide. Ma l’orbita di 2020 SO intorno al Sole era molto simile a quella della Terra: era circa la stessa distanza, quasi circolare, e in un piano orbitale che coincideva quasi esattamente con quello del nostro pianeta, qualcosa di molto insolito per un asteroide naturale.

Oggetto leggero e a bassa densità

Come gli astronomi del Pan-STARRS e di tutto il mondo hanno fatto ulteriori osservazioni di 2020 SO, i dati hanno anche iniziato a rivelare il grado in cui la radiazione del Sole stava cambiando la traiettoria di 2020 SO, un’indicazione che potrebbe non essere un asteroide dopo tutto.

La pressione esercitata dalla luce solare è piccola ma continua, e ha un effetto maggiore su un oggetto cavo che su uno solido. Un razzo esaurito è essenzialmente un tubo vuoto, ed è quindi un oggetto a bassa densità con una grande superficie. Pertanto, sarà spinto dalla pressione delle radiazioni solari più di un massiccio roccioso solido di alta densità, proprio come una lattina di soda vuota sarà spinta dal vento più di una piccola pietra.

“La pressione delle radiazioni solari è una forza non gravitazionale causata dai fotoni di luce emessi dal Sole che colpiscono un oggetto naturale o artificiale”, ha detto Davide Farnocchia, un ingegnere di navigazione al JPL che ha analizzato la traiettoria SO 2020 per CNEOS. “L’accelerazione risultante sull’oggetto dipende dal cosiddetto rapporto area/massa, che è più alto per oggetti piccoli, leggeri e a bassa densità”.

Una missione fallita nel 1966

Con l’analisi di più di 170 misurazioni dettagliate della posizione di 2020 SO negli ultimi tre mesi, comprese le osservazioni fatte dal Catalina Sky Survey finanziato dalla NASA in Arizona e dalla Optical Ground Station dell’ESA (Agenzia Spaziale Europea) a Tenerife, l’impatto della pressione della radiazione solare è diventato chiaro e ha confermato la natura a bassa densità di 2020 SO. Il passo successivo fu quello di scoprire da dove potesse provenire il presunto razzo booster.

Il lander lunare Surveyor 2 fu lanciato verso la Luna il 20 settembre 1966 su un razzo Atlas-Centaur. La missione è stata progettata per esplorare la superficie lunare prima delle missioni Apollo che hanno portato al primo atterraggio lunare con equipaggio nel 1969. Poco dopo il decollo, il Surveyor 2 si è separato dal suo booster dello stadio superiore Centaur come previsto. Ma il controllo della navicella è stato perso un giorno dopo quando uno dei suoi propulsori non è riuscito ad accendersi, facendola girare. La navicella si schiantò sulla Luna, appena a sud-est del cratere Copernicus, il 23 settembre 1966. Nel frattempo, lo stadio superiore esaurito del razzo Centaur volò oltre la Luna e scomparve in un’orbita sconosciuta intorno al Sole.

Si era già avvicinato alla Terra in più occasioni

Sospettando che il 2020 SO fosse un residuo di una vecchia missione lunare, il direttore del CNEOS Paul Chodas “portò indietro l’orologio” e corse l’orbita dell’oggetto al contrario per determinare dove era stato in passato. Chodas ha scoperto che 2020 SO si era avvicinato un po’ alla Terra diverse volte nel corso dei decenni, ma l’approccio di 2020 SO alla fine del 1966, secondo la sua analisi, sarebbe stato abbastanza vicino da aver avuto origine sulla Terra.”

“Uno dei possibili percorsi di 2020 SO ha portato l’oggetto molto vicino alla Terra e alla luna alla fine di settembre 1966”, ha detto Chodas. “È stato come un momento eureka quando un rapido controllo delle date di lancio delle missioni lunari ha mostrato una corrispondenza con la missione Surveyor 2.”

202020 SO rimarrà in orbita fino a marzo

Ora, nel 2020, il Centauro sembra essere tornato sulla Terra per una breve visita. L’8 novembre 2020 SO è andato lentamente alla deriva nella sfera terrestre dominata dalla gravitazione, una regione chiamata sfera Hill che si estende per circa 1,5 milioni di chilometri dal nostro pianeta. È lì che 2020 SO rimarrà per circa quattro mesi prima di fuggire di nuovo in una nuova orbita intorno al Sole nel marzo 2021.

Prima di partire, 2020 SO farà due grandi rivoluzioni intorno al nostro pianeta, con il suo approccio più vicino il 1° dicembre. Durante questo periodo, gli astronomi daranno un’occhiata più da vicino e studieranno la sua composizione usando la spettroscopia per confermare se 2020 SO è veramente un artefatto dell’inizio dell’era spaziale.

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