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I bambini che passano un’ora esposti alla luce intensa prima di andare a letto hanno una minore produzione di melatonina, un ormone coinvolto nel consolidamento del sonno e nella regolazione dei cicli sonno-veglia. Questo effetto è mantenuto per almeno 50 minuti dopo che le luci sono spente, i ricercatori dell’Università del Colorado a Boulder riportano in Physiological Reports.

Lo studio si aggiunge a un numero crescente di risultati che suggeriscono che, a causa delle differenze strutturali nei loro occhi, i bambini possono essere più vulnerabili all’impatto della luce sul sonno e l’orologio biologico. “Anche se gli effetti della luce sono stati studiati ampiamente negli adulti, praticamente nulla si sa su come l’esposizione notturna alla luce influenza la fisiologia, la salute e lo sviluppo dei bambini in età prescolare”, dice Lameese Akacem, autore principale della ricerca. “In questo studio, abbiamo scoperto che i bambini sono estremamente sensibili alla luce.”

Meno melatonina al momento di andare a letto

Per lo studio, i ricercatori hanno coinvolto 10 bambini sani dai 3 ai 5 anni. Dal primo al quinto giorno, hanno seguito un programma rigoroso per normalizzare i loro orologi corporei e stabilire un modello nell’aumento notturno della melatonina. Il sesto giorno, gli sperimentatori hanno creato un ambiente poco illuminato nella camera da letto dei bambini: hanno coperto le finestre con plastica nera e sostituito le solite luci con lampadine a basso consumo. In questo modo, si sono assicurati che tutti fossero esposti alle stesse condizioni di luce. Hanno anche preso campioni di saliva dai soggetti del test per valutare i livelli di melatonina. La notte successiva, i bambini sono stati invitati a colorare immagini o a giocare con piastrelle magnetiche su un tavolo con una superficie luminosa di 1000 lux (simile alla luce di una stanza luminosa) per un’ora. Hanno poi preso nuovamente dei campioni salivari per confrontare i livelli di melatonina con quelli della notte precedente. Hanno scoperto che erano diminuiti dell’88% dopo l’esposizione alla luce intensa. I livelli di melatonina sono rimasti bassi per almeno 50 minuti.

“La luce è il principale ‘cronometrista’ del nostro orologio cerebrale”, spiega Monique LeBourgeois, un altro degli autori. “Sappiamo che gli individui più giovani hanno pupille più grandi e lenti cristalline più trasparenti degli adulti. Questa maggiore sensibilità alla luce li rende più inclini alla disregolazione del sonno e dell’orologio circadiano”. Quando la luce penetra la retina nell’occhio di notte, produce una cascata di segnali al sistema circadiano per sopprimere la melatonina, che nei bambini in età prescolare può portare non solo a problemi di addormentamento una notte, ma anche a disturbi cronici del sonno. “Gli effetti della luce sull’esposizione notturna possono andare oltre il sonno”, dice Akacem.

Tuttavia, i ricercatori notano che il campione del loro studio è piccolo e che l’intensità della luce che hanno usato è maggiore di quella emessa, per esempio, da un dispositivo elettronico. In un prossimo studio, hanno intenzione di esporre 90 bambini alla luce di varia intensità per determinare quali condizioni di luce influenzano il sistema circadiano a queste età. Per ora, raccomandano che i genitori abbassino la luce nelle camere da letto dei loro figli nelle ore prima di andare a letto.

Video esplicativo dell’Università del Colorado a Boulder:

Raccomandano anche che i genitori abbassino la luce nelle camere da letto dei loro figli nelle ore prima di andare a letto.

Raccomandano anche che i genitori abbassino la luce nelle camere da letto dei loro figli nelle ore prima di andare a letto.

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