Se l’esercizio fisico è salutare, perché i corridori del Tour sono sempre malati?

Anche se atipico a causa della pandemia, in questi giorni stiamo assistendo a uno dei riti più caratteristici di tutte le estati: il Tour de France. Con esso arrivano le immagini familiari, così spesso ripetute, così come i cliché come “il serpente multicolore”, “gli sforzi del percorso” e molti altri.

E, sottilmente ma insistentemente, i giornalisti ci informano dei problemi di salute dei ciclisti, soprattutto delle malattie respiratorie, dei disturbi digestivi e dell’asma. Ma l’esercizio non fa bene al sistema immunitario?

Dipende dall’intensità

La risposta è duplice: sì e no. Dipende dall’intensità. Ogni volta che facciamo esercizio di intensità e durata moderate (meno di 1 ora), le cellule immunitarie – compresi i linfociti citotossici e le cellule NK (natural killer) – e gli anticorpi sono mobilitati. La conseguenza immediata è che siamo in grado di generare risposte immunitarie molto potenti agli agenti patogeni.

Come se non bastasse, l’esercizio moderato aumenta anche la produzione di citochine antinfiammatorie, che oltre ai loro effetti intrinseci hanno conseguenze oltre il sistema immunitario. In particolare, migliorano il metabolismo del glucosio e dei grassi. Questo implica che il sistema immunitario e il metabolismo hanno punti di connessione e beneficio reciproco.

Al contrario, l’esercizio prolungato ad alta intensità (ad esempio, i maratoneti o i ciclisti), influenza negativamente il sistema immunitario. In particolare, provoca un danno muscolare, che è spesso accompagnato da un ambiente infiammatorio generalizzato e dallo stress ossidativo. Di conseguenza, la funzione immunitaria cellulare è diminuita, soprattutto per quanto riguarda i linfociti T, le cellule NK e i macrofagi, che sono tutti essenziali per una corretta risposta immunitaria.

Quando le catecolamine (adrenalina e noradrenalina), note anche come ormoni dello stress, sono secrete in quantità eccessiva, causano indirettamente la secrezione di corticosteroidi elevati. Queste molecole hanno chiari effetti immunosoppressivi.

Il risultato finale è un’immunosoppressione che può essere mantenuta per diversi giorni dopo la fine dell’esercizio. I meccanismi di difesa delle vie respiratorie, della pelle, del sangue, delle mucose e dei muscoli sono più colpiti negli atleti.

Il modello J di protezione dalle malattie

Maratona di Los Angeles, 1990. Un gruppo di scienziati indaga sulla salute dei corridori e ottiene una sorpresa: il 13% dei partecipanti alla corsa sviluppa un episodio respiratorio durante la settimana dopo aver finito la corsa. Guardando indietro, hanno scoperto che il 40% dei corridori si era ammalato durante i due mesi invernali precedenti la gara, cioè il periodo di picco dell’allenamento. Studi successivi hanno scoperto che il rischio di ammalarsi era maggiore nelle donne.

L’effetto che l’esercizio fisico ha sullo sviluppo della malattia respiratoria può essere facilmente spiegato dal modello J.

Il modello Jack. Adattato da <a href=”https://journals.lww.com/acsm-msse/Fulltext/2000/07001/Is_infection_risk_linked_to_exercise_workload_.5.aspx”>NIEMAN, DAVID C.</a>

Se rappresentiamo su un asse orizzontale l’intensità dell’esercizio e su un altro asse verticale il rischio di soffrire di malattie delle vie respiratorie, vediamo che un esercizio moderato diminuisce il rischio fino al 50% (la curva scende, il che implica che il soggetto è più protetto). Ma man mano che l’esercizio diventa più intenso, il rischio di ammalarsi sale a 2-6 volte più alto di quello del soggetto sedentario, situato al jack estremo.

Questa immunosoppressione di solito si inverte dopo un adeguato periodo di recupero. Da qui l’importanza di rispettare i periodi di riposo dopo un esercizio intenso. In caso contrario si possono avere conseguenze molto negative a lungo termine.

Asma nei ciclisti (e non solo nei ciclisti)

L’asma è caratterizzata da una diminuzione del diametro delle vie aeree (broncocostrizione), che rende difficile la respirazione, e può essere molto grave se le vie aeree si chiudono completamente. Normalmente, è innescata dalla reazione allergica che si verifica quando siamo sensibili ai pollini, per esempio. Ma nel caso degli atleti, si tratta quasi sempre di broncocostrizione indotta dall’esercizio.

In questo caso non è che i ciclisti sono allergici, ma che il massiccio afflusso di aria secca nei polmoni – così comune in Francia nel mese di luglio, quando il Tour si svolge di solito – durante l’esercizio intenso e di lunga durata provoca un ambiente iperosmolare nei polmoni, cioè, c’è un eccessivo accumulo di sodio che attirerà l’acqua dai tessuti. Tale perdita di fluido innesca un processo infiammatorio, portato avanti dagli stessi elementi che reagiscono nell’allergia. Quindi i sintomi di entrambe le patologie sono indistinguibili e vengono trattati con gli stessi farmaci, alcuni dei quali possono risultare positivi al controllo antidoping.

La carovana del Tor de France 2019 che scala il Tourmalet il 20 luglio 2019. / Radu Razvan

Fa bene, quindi, andare in palestra

Naturalmente sì. L’esercizio fisico moderato e non di massa ha gli effetti protettivi sul sistema immunitario e sul metabolismo che abbiamo già descritto. E poiché genera anche citochine antinfiammatorie, queste aiuteranno a prevenire malattie cardiovascolari come l’aterosclerosi, dove la componente infiammatoria è molto importante.

Come se non bastasse, si cominciano a descrivere i benefici a lungo termine. Tra questi una maggiore protezione contro lo sviluppo di tumori e una minore immunosenescenza, cioè delle alterazioni del sistema immunitario associate all’età.

Quindi, visto che probabilmente non scalerai mai il mitico passo del Tourmalet a pedali, l’esercizio fisico ti porterà solo benefici.

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