Pehuen Co Spa – Megatherium –


La grande bestia americana che abitava le terre di Pehuen Co

Era l’anno 1785 nelle colonie spagnole del Sud America, quando dirigeva un lavoro sulle rive del fiume Lujan, in quella che oggi è la provincia di Buenos Aires (Argentina), Fray Manuel de Torres trovò lo scheletro praticamente completo di un animale sconosciuto. Sepolte nel sedimento, le ossa erano in un buono stato di conservazione, il lavoro corrispondente alla sua estrazione richiese un po’ di tempo e richiamò fortemente l’attenzione sulle dimensioni che avevano.

Per apprezzare le dimensioni dell’esemplare, lo scheletro fu montato nella sua posizione originale su un telaio di legno e divenne così il primo resto fossile esposto in questo modo. Per le sue dimensioni fu chiamato Megatherium Americanum (dal greco: mega, grande e therion, bestia)

Emparato dai bradipi, il megaterio (genere Megatherium) visse sul continente americano durante il Pleistocene, più di 15 milioni di anni fa, e scomparve insieme ad altre specie circa 9 mila anni fa, un periodo relativamente breve nella scala geologica. Questo gigantesco bradipo terrestre si muoveva su tutti e quattro gli arti e si nutriva esclusivamente di vegetali. Gli esemplari adulti erano alti più di 6 metri e pesavano diverse tonnellate

Il suo enorme corpo era coperto da una folta pelliccia il cui colore variava a seconda dell’età e del sesso. La struttura del suo scheletro era molto forte e spessa con ossa più robuste di quelle di un elefante, gambe posteriori corte, piedi molto grandi e una coda di 50 centimetri di diametro alla sua nascita. La grande testa era piccola in relazione al corpo.

Le mascelle erano potenti, in ogni mascella priva di zanne avevano 4 grandi molari privi di smalto su ogni lato (un totale di 16) ed erano a crescita continua, cioè crescevano man mano che si portavano e avevano una capricciosa forma prismatica. Con essi era in grado di schiacciare rami, frutti, foglie e fiori masticandoli, per estrarne le sostanze nutritive. Usando anche i suoi grandi e forti artigli, scavava la terra per trovare radici e tuberi.

Dopo essere venuto a conoscenza dei resti inviati in Europa nel 1788, Charles Darwin, durante la sua visita in Argentina nel 1833, osservò caratteristiche simili tra gli armadilli viventi (mammiferi conosciuti nella zona come mulita grande o tatú) e i megateres estinti. Nelle sue osservazioni suggerì che gli armadilli discendevano dai megateri, e usò questo argomento come uno dei fattori determinanti per lo sviluppo della sua teoria dell’evoluzione.

Analizzando i fattori che portarono alla scomparsa dei megateri possiamo dire che questo processo di estinzione fu generale per i megamammiferi americani nel loro insieme. L’evoluzione ha favorito la sopravvivenza degli animali più piccoli affermando che in generale, in tutte le specie di vertebrati terrestri, il gigantismo era la manifestazione di un prossimo declino..

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