Mary Somerville (Italiano)

Mary Somerville.

Medaglia commemorativa di Mary Somerville.

Mary era la figlia di William George Fairfax, ufficiale di marina, che divenne viceammiraglio, e della sua seconda moglie. La casa di famiglia era a Burntisland, nella contea di Fife, in Scozia. Era la quinta di sette figli, ma tre di loro morirono molto giovani. I suoi due fratelli maschi hanno ricevuto una buona educazione, ma alle ragazze non è stato insegnato a leggere. All’età di dieci anni, tuttavia, ha frequentato la scuola per un anno, e quando è tornata a casa, la sua passione per la lettura si è risvegliata. Nonostante l’insistenza dei suoi genitori perché fosse istruita nei lavori domestici in una scuola femminile, ebbe il sostegno di uno dei suoi zii che la incoraggiò a imparare il latino.

Quando aveva circa tredici anni, la famiglia si trasferì a Edimburgo, dove continuò le sue lezioni per completare la sua educazione da signora dell’alta società, tra cui il cucito, le lezioni di pianoforte e la pittura. Fu il suo insegnante di pittura, Alexander Nasmyth, che la iniziò allo studio della matematica, notando il suo interesse per gli elementi di Euclide quando stava spiegando un problema di prospettiva a uno dei suoi allievi. Da allora in poi, la giovane Mary si dedicò con grande interesse allo studio dell’algebra sui libri forniti dal precettore di suo fratello, senza però trascurare la sua vita sociale per soddisfare i suoi genitori, in un’epoca in cui le aspirazioni delle giovani donne erano di concentrarsi sull’ottenere un buon marito che desse loro sicurezza.

Si sposò nel 1804, quando aveva 24 anni. Suo marito, Samuel Greig, era un ufficiale di marina che non riuscì a capire la passione della moglie per la matematica. Maria rimase vedova tre anni dopo, quando era già madre di due bambini. Da Londra tornò in Scozia, dove tramite il professor John Playfair entrò in contatto con il matematico William Wallace, con il quale collaborò alla soluzione di alcuni problemi, per i quali ricevette una medaglia d’argento.

Nel 1812 si risposò con William Somerville (un ispettore ospedaliero), che capì e sostenne il suo interesse per la scienza. Si stabilì a Edimburgo, dove ampliò la sua cerchia di amicizie tra gli scienziati dell’università, che la portarono a interessarsi a nuove discipline, come la lingua greca, la botanica e la geologia.

Nel 1814 morirono la sua figlia maggiore e l’unico figlio del suo secondo matrimonio, la famiglia si trasferì a Londra nel 1816 quando suo marito fu nominato ispettore del Army Medical Board, cosa che gli permise di essere eletto Fellow della Royal Society. Questa circostanza ha reso possibile che alla fine figura tra i suoi amici importanti scienziati come George Airy, John Herschel, William Herschel, George Peacock e Charles Babbage, e potrebbe entrare in contatto con figure di spicco della scienza europea in visita alla società di Londra, come Jean Baptiste Biot, François Arago, Pierre-Simon Laplace, Siméon Denis Poisson, Louis Poinsot o Émile Mathieu.

Nel 1827, Lord Brougham fece una richiesta a nome della Society for the Diffusion of Useful Knowledge affinché Mary Somerville traducesse La Mécanique Céleste di Laplace. Mary non si limitò a tradurre il testo dal francese all’inglese, ma diede una spiegazione completa della base matematica usata da Laplace, che a quel tempo non si era ancora diffusa tra gli scienziati in Gran Bretagna. La traduzione del libro fu un grande successo di vendite, e ricevette numerosi riconoscimenti.

Nel 1832 e 1833 risiedette per un periodo a Parigi, dove rafforzò i suoi legami con gli scienziati francesi, e lavorò al suo libro successivo, “La connessione delle scienze fisiche”, pubblicato nel 1834. La sua analisi delle perturbazioni dell’orbita di Urano, inclusa nella sesta edizione del libro (1842), è all’origine delle ricerche dell’astronomo John Couch Adams che portarono alla scoperta di Nettuno nel 1846.

Nel loro circolo familiare erano frequenti Lady Byron e sua figlia Ada Lovelace, che Mary Somerville incoraggiò a studiare matematica, fungendo per un certo periodo da tutor e mentore.

Dal 1838, i problemi di salute di William Somerville portarono la coppia a trasferirsi a vivere nell’Italia meridionale, in cerca di un clima migliore. Suo marito sarebbe morto nel 1860. Durante i 34 anni in cui risiedette in Italia, Mary pubblicò opere matematiche, che influenzarono le opere di James Clerk Maxwell, così come, nel 1848, la sua “Geografia fisica”, un trattato che rimase attuale fino al XX secolo.

Era una delle donne più appassionate del suo tempo nello studio della matematica e nella conoscenza dei progressi scientifici in un’epoca in cui le donne avevano poco accesso alla scienza ed erano educate ad essere principalmente mogli e madri. Ha divulgato l’astronomia e ha scritto molti saggi. Il suo stile rigoroso e didattico le portò un grande successo. Somerville fu eletta alla Royal Astronomical Society nel 1835 (nello stesso periodo di Caroline Herschel). Membro onorario della Société de Physique et d’Histoire Naturelle de Genève nel 1834, divenne membro della Royal Academy of Ireland nello stesso anno. Fu anche nominata membro della Società Geografica e Statistica Americana nel 1857 e della Società Geografica Italiana nel 1870. Nel 1869 ricevette la medaglia d’oro della Royal Geographical Society (nota come “Victoria Medal”). Fu anche eletta all’American Philosophical Society.

Negli ultimi giorni della sua vita scrisse:

Ho 92 anni…, la mia memoria per eventi ordinari è debole, ma non per la matematica o le esperienze scientifiche. Sono ancora in grado di leggere libri di algebra superiore per quattro o cinque ore al mattino, e anche di risolvere problemi.

Muore a Napoli nel 1872. Il Somerville College dell’Università di Oxford mantiene vivo il ricordo della sua eredità dal 1879.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *