LUIS F. LELOIR (Italiano)

Luis Federico Leloir è nato a Parigi (Francia) il 6 settembre 1906, morto a Buenos Aires il 2 dicembre 1987.

Nel 1970, gli argentini furono sorpresi dalla notizia dell’assegnazione della più famosa distinzione internazionale nel campo della scienza e della cultura, il Premio Nobel, a uno dei loro compatrioti, il cui nome e le cui prestazioni erano assolutamente sconosciute alla grande maggioranza di loro. Anche se gli inizi della sua carriera di ricerca furono saldamente legati alla figura di Bernardo A. Houssay -anche lui premio Nobel-, Luis Federico Leloir brillò in seguito di luce propria e condusse la scienza argentina in alto come il suo maestro e amico.

Leloir è nato a Parigi il 6 settembre 1906, durante un soggiorno dei suoi genitori, durante il quale il dottor Leloir ha subito un intervento chirurgico, entrambi argentini e in quella città ha trascorso i primi due anni della sua vita, tuttavia, più tardi il dottor Leloir ha adottato la cittadinanza argentina. Una volta a Buenos Aires e fin da bambino si interessava alla natura, alla quale aveva facile accesso in quanto la sua famiglia possedeva grandi appezzamenti di terreno ed era impegnata in attività agricole.

Dopo aver completato gli studi primari e secondari si iscrisse all’Università di Buenos Aires, laureandosi in Medicina nel 1932. Nei suoi primi giorni come praticante ha lavorato presso l’Ospedale Municipale José María Ramos Mejía, dove ha partecipato alla creazione di una società in parte scientifica e in parte sociale chiamata come l’ospedale e la cui attività principale era la consegna di conferenze.

Dopo la laurea è entrato a far parte dello staff del Servizio della Cattedra di Semiologia e Propedeutica Clinica che ha lavorato presso l’Ospedale Nazionale di Clinica, dedicandosi alla gastroenterologia per due anni. Ma poco dopo, inquieto per il suo desiderio di trovare risposte ad alcuni enigmi della natura, abbandonò la pratica medica per dedicarsi alla pura ricerca scientifica.

Conoscendo bene il lavoro del professore di fisiologia Bernardo A. Houssay, decise di unirsi all’istituto da lui diretto, che operava nel vecchio edificio della facoltà di medicina. Così, Leloir iniziò a lavorare all’Istituto di Fisiologia per realizzare la sua tesi di dottorato, che su proposta di Houssay trattava Le ghiandole surrenali nel metabolismo dei carboidrati -e che ottenne il Premio della Facoltà di Medicina di Buenos Aires nel 1934. Per condurre questa ricerca, era necessario conoscere le tecniche biochimiche, così Leloir seguì alcuni corsi alla facoltà di scienze esatte e naturali. In questa Facoltà, anche se non completò la sua laurea, acquisì le conoscenze che sarebbero state la base del suo notevole lavoro di ricerca e che definirono anche il suo futuro scientifico: passò dalla Medicina alla Biochimica. Questa disciplina, un ramo della Chimica, è nata all’inizio di questo secolo e si è sviluppata rapidamente. Grazie ad esso fu possibile conoscere la struttura chimica della maggior parte delle vitamine e degli ormoni.

Dopo il suo dottorato in medicina Leloir andò in Inghilterra, al Laboratorio Biochimico dell’Università di Cambridge, diretto dal professor Frederick Gowland Hopkins, vincitore del premio Nobel nel 1929 per la sua scoperta delle vitamine.

Quando tornò nel 1937, rientrò nell’Istituto di Fisiologia, servendo come assistente di ricerca fino al 1943. In un ambiente con marcate limitazioni materiali, ha ricercato con metodo e intensità e si è integrato molto bene nei team di lavoro. Con il dottor Juan María Muñoz -un chimico dalla personalità originale, essendo anche dentista e medico- realizzò esperimenti sul metabolismo dell’alcool.

Poi si unì a Juan Carlos Fasciolo, Eduardo Braun Menéndez, Juan María Muñoz e Alberto Taquini per realizzare osservazioni su aspetti fondamentali dell’ipertensione arteriosa. Quando il rene subisce una diminuzione dell’irrigazione del sangue, rilascia una sostanza -renina- legata all’aumento della pressione arteriosa. Il gruppo è stato in grado di dimostrare che la renina ha agito su una proteina nel sangue ed è questa proteina che causa l’ipertensione: l’hanno chiamata ipertensina. Hanno anche scoperto che nei tessuti e nel sangue c’era un’altra sostanza che distruggeva l’ipertensina. Da queste indagini nacque il libro Nephrogenic Arterial Hypertension, pubblicato nel 1943, che vinse il terzo National Science Award e fu tradotto in inglese e pubblicato negli Stati Uniti nel 1946.

Nel 1941, parallelamente alle sue ricerche, Leloir iniziò la sua carriera come professore di Fisiologia nella cattedra di Houssay, ma la abbandonò nel 1943, quando il suo insegnante fu licenziato per aver firmato insieme ad altri professori un manifesto che chiedeva il ripristino della democrazia dopo il colpo di stato del 4 giugno di quello stesso anno. Per protesta, si dimise anche dal suo posto all’Istituto di Fisiologia e decise di continuare il suo lavoro all’estero. Il laboratorio di Carl Gerty Cori -Premio Nobel per la medicina- a St. Louis, negli Stati Uniti, è stato il luogo prescelto. Lì lavorò per sei mesi studiando la formazione dell’acido citrico. Poi andò al College of Physicians and Surgeons della Columbia University di New York.

Quando tornò in Argentina lavorò di nuovo con Houssay, ma questa volta nel campo dell’Istituto di Biologia e Medicina Sperimentale, un’istituzione creata grazie al sostegno di fondazioni private.

Su iniziativa di Jaime Campomar, proprietario di un’importante industria tessile, fu fondato un istituto di ricerca specializzato in biochimica che Leloir avrebbe diretto fin dal suo inizio nel 1947 e per 40 anni. Questo organismo ha iniziato a funzionare in una piccola casa di quattro stanze separata solo da un muro divisorio dall’Istituto di Biologia e Medicina Sperimentale. Essendo una vecchia casa in cattive condizioni, durante i giorni di pioggia, all’interno cadeva abbondante acqua, ma niente di tutto ciò scoraggiava Leloir. Poco dopo, la sede dell’istituto fu trasferita in un edificio migliore, creando così l’Istituto di Ricerca Biochimica, Fondazione Campomar. Con il lancio di questo Istituto è iniziato il capitolo più importante dell’attività scientifica del Dr. Leloir, che culminerà con la vittoria del Premio Nobel per la Chimica nel 1970.

Con una volontà eccezionale, la ricerca di Leloir all’Istituto progredì superando gli inconvenienti causati dal modestissimo budget a disposizione. Questa circostanza gli ha richiesto di usare tutta la sua creatività per concepire, in modo artigianale, parte della complessa strumentazione necessaria. In queste condizioni, il suo lavoro si concentrò su un aspetto scientifico che era stato trascurato fino ad allora: il processo interno attraverso il quale il fegato riceve il glucosio -zucchero comune- e produce il glicogeno, il materiale di riserva energetica del corpo.

All’inizio del 1948, il team di Leloir identificò gli zucchero-nucleotidi, composti che svolgono un ruolo fondamentale nel metabolismo (trasformazione da parte del corpo dei carboidrati). Poche scoperte sono state così influenti nella ricerca biochimica come questa, che ha reso il laboratorio dell’Istituto un centro di ricerca di fama mondiale.

Leloir ricevette immediatamente il Premio della Società Scientifica Argentina, il primo di una lunga lista di premi nazionali e stranieri prima e dopo il Nobel per la Chimica del 1970. Nel vocabolario scientifico internazionale, l’insieme delle scoperte che portarono il grande scienziato argentino a determinare come il cibo si trasforma in zuccheri e serve come combustibile per la vita umana è chiamato “il cammino di Leloir”.

La fondazione del Consiglio Nazionale della Ricerca Scientifica e Tecnica nel 1958 permise all’Istituto di Biochimica di essere associato alla Facoltà di Scienze Esatte dell’Università di Buenos Aires e di aumentare il numero di ricercatori. A sua volta, questa Facoltà creò il proprio Istituto di Ricerca Biochimica e nominò come direttore il dottor Leloir, che fu anche nominato professore straordinario.

Numerose istituzioni scientifiche lo incorporarono come membro: l’Accademia Nazionale delle Scienze degli Stati Uniti, l’Accademia delle Scienze del Cile, la Pontificia Accademia delle Scienze, la Società Biochimica, la Royal Society di Londra, la Societé de Biologie di Parigi, l’Accademia delle Scienze di Francia e l’Accademia delle Scienze di Buenos Aires.

La risonanza provocata nel nostro paese dall’assegnazione del premio Nobel al Dr. Leloir suscitò l’interesse delle autorità che fornirono al suo laboratorio gli elementi e le attrezzature necessarie affinché potesse continuare il suo lavoro scientifico e trasmettere le sue conoscenze ad un importante gruppo di collaboratori e discepoli. Il team di ricerca guidato da Leloir iniziò anche lo studio delle glicoproteine -una famiglia di proteine associate agli zuccheri- e determinò la causa della galattosemia, una grave malattia che si manifesta nell’intolleranza al latte.

Luis Federico Leloir -come il suo maestro, anche lui Premio Nobel Bernardo A. Houssay- fece del lavoro disciplinato e costante una routine e i suoi ammirevoli risultati non lo tennero lontano dalla semplicità, l’altra sua abitudine. Qualche anno prima della sua morte, Leloir poté inaugurare, di fronte al Parco del Centenario, un nuovo edificio per l’Istituto di Ricerca Biochimica, che fu sommerso dal gran numero di studenti, borsisti e ricercatori che volevano lavorarci. I suoi valori etici e la sua scienza rimangono un esempio per il mondo e un motivo di orgoglio per gli argentini.

Leloir faceva parte della scuola di Houssay, di cui era discepolo e amico. Ma la sua carriera fu importante quanto quella del suo maestro.

Recuperato come medico, e mentre era uno stagista all’ospedale Ramos Mejía, si interessò al lavoro di laboratorio. Leloir era specializzato nel metabolismo dei carboidrati.

Era nei primi anni 40 quando si avvicinò all’Istituto diretto da Houssay, precursore dell’Istituto di Ricerca Biochimica della Fondazione Campomar, che Leloir avrebbe diretto dalla sua creazione nel 1947 e per 40 anni.

All’epoca, Leloir divideva il suo lavoro di laboratorio con l’insegnamento come professore esterno alla Facoltà di Scienze Esatte e Naturali, compito che interrompeva solo per viaggiare all’estero per completare gli studi a Cambridge, all’Enzime Research Laboratory negli Stati Uniti e in altri importanti centri scientifici del mondo.

Con una volontà eccezionale, la ricerca di Leloir all’Istituto ha superato le insidie di un budget modesto che lo costringeva a usare casse di legno come sedie e a costruire in casa strumenti complessi. In queste condizioni, il suo lavoro si concentrò su un aspetto scientifico che era stato trascurato fino ad allora: il processo interno attraverso il quale il fegato riceve il glucosio e produce glicogeno, il materiale di riserva energetica del corpo.

All’inizio del 1948, il team di Leloir identificò gli azucarnucleotidi, composti che giocano un ruolo chiave nel metabolismo dei carboidrati, una scoperta che trasformò il laboratorio dell’Istituto in un centro di ricerca di fama mondiale.

Alle otto del mattino del 27 ottobre 1970, arrivò a casa del dottor L. F. Leloir la notizia che gli era stato assegnato il premio Nobel per la chimica. I suoi parenti erano eccitati, ma il dottor Leloir non ha cambiato la sua routine: si è vestito con calma, ha fatto colazione con la sua famiglia e ha guidato la macchina fino al laboratorio. Lì, molti colleghi lo stavano aspettando, così come un circolo di giornalisti da cui emerse, con qualche difficoltà, un signore molto ordinato che, con un accento straniero, gli disse: ‘Avrei dovuto essere il primo a darvi la notizia, sono l’ambasciatore svedese’. Il dottor Leloir accettò i saluti e sembrava calmo, ma il suo modo di parlare denotava l’emozione che lo travolgeva. Poco dopo, il 10 dicembre, nella sala concerti dell’Accademia Reale Svedese delle Scienze, il re Gustavo Adolfo gli consegnò la medaglia e il diploma. In diverse relazioni ha ricordato l’eccezionale figura del dottor Houssay.

Autore: Leloir, Luis F.
Titolo: Suprarenales y metabolismo de los hidratos de carbono.
Fonte: Buenos Aires; s.n.; 1934. 188 p. (4498).
Tesi: Presentata all’Università Nazionale di Buenos Aires, Facoltà di Scienze Mediche per il titolo di Dottore in Medicina.
Luogo: 4498.
Descrittori: CARBOIDRATI/metab
GHIERE SOPPRARENALI/metab
GHIERE SOPPRARENALI/secr
ENDOCRINOLOGIA

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *