L’invincibile Mandinka: un’etnia guerriera dell’Africa al pari degli spartani

Il miglior metodo possibile per indagare le culture straniere è conoscere i loro miti fondatori. Un mito fondatore è la leggenda che spiega la nascita di una nazione e che, di regola, serve da supporto per garantire la legittimità dei suoi re o governanti. Per esempio, Alessandro Magno si basava sul mito fondatore che era un discendente di Achille da parte di sua madre, o addirittura figlio del dio Zeus stesso. Romolo e Remo sono stati il mito fondatore di Roma e hanno sostenuto una monarchia autoritaria per 200 anni. E così via. Quindi, se volessimo risalire i ruscelli della Storia per navigare in acque praticamente stagnanti, veri pantani di informazioni (dove la fantasia riesce a diventare realtà) dove potremmo trovare il mito fondatore dei Mandinka, dovremmo cercare un nome. Sologon Yata. Conosciuto anche come Sunyata.

La leggenda di Sunyata

La leggenda racconta che il capo di una piccola tribù Mandinka stabilita nell’Africa occidentale, Naré Famaghan, sentì dai suoi indovini che sarebbe arrivato un giorno in cui suo figlio sarebbe stato un grande eroe, probabilmente il più grande eroe che i Mandinka impoveriti, dominati dall’onnipotente Impero del Ghana, avessero mai avuto. Ansioso di realizzare la profezia, il piccolo capo cercò una nuova moglie per concepire questo maschio forte ed eroico, una nuova moglie tra la dozzina che già aveva. E per un motivo o per l’altro finì per sposare Sogolon Condé, una donna gobba e brutta che viveva nel vicino regno di Do. Fu con lei che concepì il presunto eroe, Sunyata, un ragazzino debole con le gambe rigide come sua madre, che non fu nemmeno in grado di camminare fino all’età di sette anni. Immagina il lettore le provocazioni che i corpulenti mandingo sputavano al ragazzo storpio. Come può questo ragazzino, questo mezzo uomo che riesce a malapena a muovere le gambe, essere il potente eroe che porterà la gloria ai mandingo di tutta l’Africa? È il più debole tra i figli di Naré Famaghan!

Guerriero mandingo a metà del secolo scorso.Foto: Ministero francese dell’Oltremare

I primi passi di Sunyata sono stati fatti nel modo più improbabile. Un giorno qualunque strisciò per prendere lo scettro di suo padre e, appoggiandosi saldamente ad esso, riuscì ad alzarsi. Quelli che ricordavano la vecchia profezia dell’eroe mandinka e guardavano la scena commovente cominciarono a mormorare di nuovo, desiderando che Sunyata fosse davvero il principe eletto. Dando luogo a una serie di intrighi e complotti da parte degli invidiosi che si conclusero con l’esilio del piccolo Suntaya e della sua madre gobba, lontano dalla tribù. Lì, in questo esilio, il principe divenne un uomo forte e battagliero, puro Mandinka, e lì, in questo esilio, sentì anni dopo arrivare la notizia che i Sosos – un’altra tribù Mandinka – avevano attaccato la patria di Sunyata mentre suo fratello maggiore – ora re dopo la morte di Naré Famaghan – era scappato come un codardo. Sunyata tornò nel 1234 alla sua tribù, pronto a prendere il comando per cacciare l’invasore, e, per la gioia e la frenesia dei vecchi profeti, combatté una battaglia apoteosica piena di magia e ululati sanguinosi, stile 300 ma con un lieto fine, e i bellicosi ottusi se ne tornarono al loro territorio originario in Sierra Leone.

Sunyata avrebbe regnato fino a che non avesse compiuto la profezia e fosse diventato il primo imperatore dell’Impero del Mali. Un enorme regno i cui domini si estendevano dalla costa del Senegambia alle terre di Husa, nel nord della Nigeria attuale, e dal Sahel alle foreste della Guinea. Più di un milione di chilometri quadrati che superava in estensione ad altri imperi europei della statura dell’Impero di Carlo Magno, del Sacro Romano Impero o dell’Impero austro-ungarico. Costruito con gli strumenti abituali tra i guerrieri Mandingo: archi e frecce, lance e mazze di legno e ferro.

L’impero del Mali

Abbiamo conosciuto la base ultima che tirava i fili delle azioni dei potenti Mandingo nei secoli XIII-XV, fino all’arrivo dei portoghesi sulle loro coste e l’inizio delle colonizzazioni europee. Era la guerra. La vittoria sul campo di battaglia. Il suo grande eroe è Sunyata, il guerriero imbattuto, eccellente combattente e muscoloso dalla punta dei piedi ai lobi delle orecchie; non ha avuto bisogno di essere furbo, non ha mai interessato nessuno quando era piccolo e le sue gambe si rifiutavano di funzionare. Era sufficiente assassinare con agilità, e conoscere i metodi per guidare i suoi guerrieri a compiere lo stesso compito. Così troviamo nel Mandinka la più precisa similitudine rispetto agli epici guerrieri spartani dell’antichità. Entrambe le civiltà dominarono il loro ambiente per un breve periodo di tempo, le loro forme di governo erano monarchie, combattevano battaglie epiche che trasmettevano la loro fama di guerrieri al mondo intero e, mentre la forza bruta era considerata la massima virtù possibile, la debolezza fisica era la causa di crudeli derisioni o addirittura della morte stessa.

Vista aerea di Timbuktu.Foto: Mousssa NIAKATEhttps://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0/deed.es

L’impero del Mali. La sua capitale era Timbuktu e possiamo capire la sua importanza quando nel XV secolo aveva 100.000 abitanti mentre Madrid ne aveva meno di 15.000. Si dice che la prima università del mondo sia stata inaugurata a Bologna, ma la realtà è che c’erano già madrase di studi islamici a Timbuktu diverse decine di anni prima. C’è anche un’altra leggenda sul suo re più famoso, l’intelligente Kakan Musa, che fece un pellegrinaggio alla Mecca con un seguito di 60.000 persone e che regalò così tanto oro al suo passaggio nella città del Cairo che finì per svalutare il prezzo del prezioso metallo, e creò una profonda crisi economica nella città che durò diversi mesi. Chiamò persino l’architetto grenadiano Es Saheli nella sua capitale per costruire il palazzo di Timbuktu e la moschea di Djingareyber. Come pagò l’architetto per il suo lavoro: gli diede 200 chilogrammi di oro puro, semplicemente.

Ma né i Mandinka né gli Spartani né alcun regno guerriero di spade e archi di frecce possono sconfiggere il potere soprannaturale degli intrighi di palazzo. Nel Mali erano così tanti, così dannosi, che la debolezza interna dell’Impero finì per sottometterlo all’Impero Songhay nel 1468. Umiliati da una sconfitta in cui non c’era bisogno di sguainare le lance, i guerrieri Mandingo abbandonarono il loro ricco territorio per disperdersi in tribù nomadi in Gambia, Senegal, Guinea-Bissau, Costa d’Avorio, Sierra Leone, Liberia, Mali e Burkina Faso.

Esodo, schiavitù e pace

Fedeli alla loro tradizione sottomisero tutte le regioni che attraversarono nella loro dolorosa fuga, incontrando a malapena resistenza fino a quando si imbatterono nuovamente negli ottusi Sierra Leone, che dopo 150 anni ricordando la leggendaria sconfitta per mano di Sunyata videro negli indeboliti Mandinga del Mali un’occasione d’oro per vendicarsi. Ci fu la guerra, e questa volta trionfarono gli ottusi. Furono loro a tagliare fuori i Mandinga in pellegrinaggio, costringendoli a stabilirsi lungo i suddetti territori in villaggi e città indipendenti gli uni dagli altri. Non hanno creato un nuovo impero, erano stanchi. Evitava i palazzi e gli uffici, sapeva quanto questi potessero essere infidi alla lunga. E poco dopo, sulle loro coste arrivarono gli schiavisti portoghesi che, attraverso loschi accordi con i capi tribù, si impadronirono del territorio dei Mandinka e iniziarono un lento ma inesorabile commercio che avrebbe portato centinaia di migliaia di Mandinka ad arrivare sulle coste americane per servire come schiavi. Forse il lettore ricorda il film Django Unchained, dove Leonardo DiCaprio interpreta un sudista appassionato delle lotte tra schiavi africani, note come lotte Mandingo (anche se dovremmo sapere che queste lotte, almeno con questo nome, non sono mai esistite).

Le forze di difesa locali vanno in moto a Ouagadougou, Burkina Faso. Molti di questi combattenti improvvisati contro lo Stato Islamico appartengono all’etnia Mandinka.Foto: Sam MednickAP

Il resto è storia. Essendo uomini e donne di corporatura tozza, i Mandinka si traducevano nel tipo di schiavo ideale. Diversi conflitti tra tribù fecero sì che i mandinghi fossero anche quelli che aiutavano i portoghesi in questo triste compito di caccia agli schiavi nella giungla, al punto che erano loro stessi a catturare la loro stessa etnia nell’interno del continente, per poi portarli sulle coste e venderli ai commercianti europei. Alla fine, la questione degli schiavi non era nuova per i Mandinka: essi stessi avevano i loro schiavi anche prima di Sunyata, bottino di guerra in un popolo essenzialmente bellicoso. Qualsiasi ostacolo morale alla schiavitù era stato superato secoli fa, nessuno conosceva meglio di loro i metodi per intrappolare gli sfortunati nella giungla. Il loro intricato sistema di nobili e vassalli permetteva alle personalità influenti di sfuggire alle catene, mentre i meno fortunati finivano senza speranza nelle stive d’oltreoceano.

Oggi i Mandinga si dividono in due gruppi distinti: quelli che continuano a fare la guerra per o contro l’estremismo islamico (in Mali o Burkina Faso) e gli abitanti dei paesi in pace (Guinea-Bissau, Gambia o Senegal), che dedicano le lunghe giornate a sdraiarsi sotto il grande albero della loro tribù e a chiacchierare sorseggiando piccoli sorsi di tè marocchino. Quelli che continuano a combattere lo fanno con la stessa precisione e violenza dei loro antenati, è nel loro sangue. Quelli che vivono in pace aspettano, aspettano con pazienza virtuosa, mescolando quello stesso sangue riscaldato con il tè. Sanno che prima o poi, tra due anni o cinque o cento, arriverà il giorno in cui sarà il loro turno di lasciare l’ombra del grande albero della tribù, dove riposano mentre le donne raccolgono il riso. Lo sanno perché è sempre stato così, non ci sarebbe mai la pace se non ci fosse anche la guerra. Ed è così che funziona la mente dei Mandinka: sono i migliori in pace quando bevono il loro tè e regalano oro in Egitto e costruiscono grandiosi edifici a Timbuktu; sono i migliori in guerra quando trionfano in battaglie da leggenda e devastano le tribù del Nord Africa per secoli, e ancora oggi nelle aride terre del Sahel, dove brandiscono le loro armi automatiche senza un solo tremore che dispiaccia ai loro antenati.

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