“Insegno ai ‘mahout’ l’amicizia tra elefanti”

Nessuna minaccia

È un’autorità riconosciuta a livello internazionale sul salvataggio, la riabilitazione e il benessere degli elefanti in cattività; ma soprattutto: Gli elefanti la amano; ha vissuto con loro dall’età di 19 anni, a stretto contatto con Tarra, il suo elefante, che è stato allevato nel suo giardino di casa e quando era troppo grande per viverci, entrambi si sono trasferiti a vivere negli zoo fino a quando è stata in grado di creare un santuario degli elefanti. Senza confronto, con pazienza e amore rieduca i mahout dei paesi asiatici, facendo loro capire che collaborare è meglio che comandare. Ha pubblicato diversi libri ed è stato presentato a CosmoCaixa, all’interno del Ficma, Unchained, il documentario di Alex C. Rivera che spiega il suo lavoro.

Come è iniziato tutto?

Con un cucciolo di elefante che passava davanti alla mia finestra. Era il mio primo anno di università, studiavo l’addestramento degli animali esotici.

Curioso.

Il suo proprietario usava il piccolo elefante per promuovere i suoi pneumatici. Mi ha offerto di prendermi cura di lei e da quel giorno non ci siamo più separati. Sono diventato possessivo, ah ah ah. Dopo due anni ho preso in prestito 25.000 dollari e l’ho comprata. L’ho chiamata Tarra.

E cosa facevi con un elefante?

Viveva nel mio giardino. Le ho insegnato a pattinare e ho fondato la Tarra Productions, e per anni ci siamo esibiti nei circhi degli Stati Uniti e del Canada. Insieme abbiamo cambiato la percezione del pubblico del rapporto tra addestratore ed elefante.

In che modo?

Dal dominio alla collaborazione: dall’uomo forte e i suoi pericolosi elefanti a un elefante e una bambina che giocano insieme. Quando Tarra è cresciuta, ci siamo trasferiti entrambi in uno zoo. Era la prima volta che viveva con altri elefanti.

Felice?

No. Tarra non era abituata. Abbiamo cambiato zoo diverse volte, finché quando ha compiuto 21 anni ho potuto realizzare il mio sogno: comprare un po’ di terra, 112 acri a Hohenwald, Tennessee, per creare il primo santuario di elefanti al mondo, dove abbiamo accolto elefanti malati, vecchi e bisognosi.

Finalmente a casa?

È stato per 15 anni, ma il santuario è cresciuto fino a 1.000 acri oggi. La fondazione è passata di mano e ho dovuto rinunciare alla direzione del centro e andarmene.

Deve essere stata dura.

Lo è, perché Tarra, che è la mia vita, è ancora lì. Siamo fatti l’uno per l’altro. Non ha mai fatto amicizia con altri elefanti, è sempre stata indipendente, ma si è fatta un amico inseparabile di un’altra specie, il cane Bella.

Un elefante e un cane?

Sì, ho scritto un libro su di loro. Dormivano e mangiavano insieme, e quando Bella ebbe una lesione alla schiena che le impediva di muoversi, Tarra rimase al suo fianco finché non si riprese.

Che cosa ne è stato di te?

Sono andata in India, Thailandia e Nepal, e in tutti quei posti ho visto che la gestione degli elefanti era molto crudele e sapevo di dover fare qualcosa.

E ho fondato Elephant Aid International.

Sapevo di non poter lottare per la libertà degli elefanti perché è un mezzo di sussistenza così diffuso in quei paesi, ma potevo insegnare loro come prendersi cura di loro e stabilire un altro modo di relazionarsi con loro.

Oggi lavora con il governo nepalese.

Ha 68 elefanti che usa per pattugliare il parco naturale e controllare il bracconaggio. Sono stati trattati in modo molto crudele, l’usanza è quella di picchiarli prima per fargli capire chi comanda e poi dargli l’ordine, e vivono in catene.

Come si fa a convincerli?

Faccio vedere loro quanto sono intelligenti. La maggior parte dei mahout (conduttori di elefanti) sono contenti di questo nuovo modo di fare le cose. Non appena sono più gentili e pazienti, gli elefanti si interessano al loro mahout, e così si stabilisce una connessione e una collaborazione.

Non dovrebbe essere così semplice.

Il problema è che il loro lavoro è molto duro e faticoso. Anche i mahout vivono maltrattati. In India appartengono alla casta più bassa, non sono autorizzati a pensare, prendono solo ordini. Così ho pensato che se avessi trattato i mahout con rispetto, loro avrebbero trattato meglio gli elefanti.

Ha funzionato?

Sì. Insegno loro anche a prendersi cura delle loro gambe, cosa molto necessaria quando sono in cattività, e costruiamo recinti in modo che possano vivere senza catene. Il governo nepalese è stato il primo a impegnarsi a liberare i suoi elefanti. Abbiamo costruito 66 recinti, ora il problema è che non c’è manutenzione.

Lentamente…

Sì, tutto è molto lento lì. Ora stiamo lavorando sulla sostenibilità degli involucri. Sto anche parlando con il governo dello Sri Lanka per liberare dalle catene i 300 elefanti che vivono nel loro orfanotrofio. E sto cercando di mostrare a questi paesi che è più redditizio creare rifugi per i turisti che li osservano in natura piuttosto che cavalcarli sul dorso degli elefanti.

Come può un animale così grande essere dominato da un animale così piccolo?

Sono sottomessi dalla crudeltà fisica e psicologica. Alle madri vengono portati via i loro bambini e se si ribellano, vengono incatenate con anelli chiodati e picchiate fino alla morte. Si arrendono, lo puoi vedere nei loro occhi, se ne sono andati.

Non essere triste, hai ottenuto molto.

Durante il festival in Kerala, che dura quattro mesi, mettono in mostra i maschi per le loro zanne e ogni giorno o muore una persona o un elefante, ci sono dei record. Gli animali sono così arrabbiati che raccolgono il mahout con le loro proboscidi e lo lanciano.

Cosa hai imparato dagli elefanti? Non c’è un istinto assassino nella loro natura. Uccidono quando impazziscono. Ci sono centinaia di video di elefanti che aiutano altri animali ed esseri umani.

Dimmi uno di questi casi.

Durante lo tsunami del 2004 nello Sri Lanka, due elefanti incatenati lo hanno percepito. Sono impazziti e si sono liberati, hanno afferrato diversi bambini che aspettavano il loro turno per cavalcarli con i loro tronchi, li hanno issati sulle loro spalle e li hanno portati su per la montagna. Poi sono tornati per averne di più. Non hanno preso nessun adulto.

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