Dai paradisi della biodiversità marina alle discariche di plastica

Uno studio scientifico mostra che i detriti che galleggiano sulla superficie dell’oceano o che si accumulano sulle spiagge sono solo una piccola parte di un problema molto più complesso. Le correnti termoaline potrebbero controllare la distribuzione delle microplastiche e creare punti caldi di accumulo. Le stesse correnti che alimentano gli hotspot della biodiversità. Il dramma è iniziato. Su un piatto di plastica.

Sapevamo di avere della plastica nella nostra zuppa. Abbiamo visto le scene drammatiche degli animali marini colpiti dai rifiuti che scarichiamo nell’oceano. Siamo avvertiti, ancora e ancora, che la plastica e i suoi inquinanti stanno aumentando in modo preoccupante la loro presenza nella nostra dieta. Sappiamo che c’è plastica sulle spiagge, che galleggia negli oceani e che si sta depositando sul fondo del mare… gli effetti dell’inquinamento da plastica sugli ecosistemi marini e le implicazioni per la salute umana sono di crescente preoccupazione.

Finora, le correnti superficiali convergenti nei giri oceanici sono state studiate come responsabili della distribuzione globale della plastica sulla superficie dell’oceano. In questi giri, la plastica galleggiante si concentra in quelle che sono conosciute come “isole di plastica” (anche se sarebbe più preciso pensare a loro come “zuppe di plastica”).

Nonostante l’allarme che generano e l’attenzione che ricevono, gli accumuli sulla superficie del mare rappresentano solo l’1% della plastica marina. La maggior parte del restante 99% finisce nelle profondità marine. Una parte importante, stimata al 13,5%, dell’inquinamento plastico nell’ambiente marino è sotto forma di microplastica: piccoli frammenti (<1 mm) e fibre. Alcuni provengono da particelle fabbricate in quelle dimensioni, ma altri derivano da tessuti sintetici o dalla decomposizione di detriti di plastica più grandi.

Poiché l’80% della plastica in mare proviene dalla terraferma verso l’interno, possiamo considerare i fondali marini una grande discarica globale. Tuttavia, i controlli fisici sulla distribuzione delle microplastiche e l’efficacia del loro sequestro una volta depositate sul fondo del mare sono ancora in fase di studio.

A causa delle loro piccole dimensioni, le microplastiche possono essere ingerite da organismi a tutti i livelli trofici, il che promuove il trasferimento di sostanze tossiche dannose che possono raggiungere gli esseri umani attraverso la dieta. Determinare dove si accumulano le microplastiche e la loro disponibilità per l’incorporazione nella catena alimentare è quindi centrale per comprendere le minacce agli ecosistemi di mare profondo globalmente importanti.

Quello che è meno chiaro è come funzionano i processi che controllano la dispersione e la concentrazione di questi rifiuti onnipresenti in profondità. Il nuovo studio mostra che le correnti termoalina, che generano grandi accumuli di sedimenti sul fondo del mare, possono controllare la distribuzione di microplastiche e creare hotspot con concentrazioni molto elevate.

Non è stata trovata alcuna relazione tra le concentrazioni di microplastiche e la distanza da fonti di plastica terrestri nella zona studiata. Così, i campioni della piattaforma continentale più ripida hanno alcune delle concentrazioni più basse. Al contrario, le microplastiche hanno una presenza significativa nell’intervallo di profondità da 600 a 900 m, dove le correnti profonde formano dei giri sul fondo del mare. Così, l’influenza di queste correnti e di un rilievo complesso comporterebbe delle variazioni che giustificherebbero la distribuzione dei detriti di plastica.

Fino alla presentazione di questo lavoro scientifico avevamo pensato alle microplastiche lavate sul fondo del mare come sedimentazione verticale degli accumuli di superficie, ma la distribuzione spaziale e la destinazione finale delle microplastiche sono fortemente condizionate dalle correnti termoaline.

Il problema è che quelle stesse correnti forniscono ossigeno e nutrienti agli ecosistemi delle profondità marine, suggerendo che gli hotspot della biodiversità sono anche hotspot per l’accumulo di microplastiche. Un’altra nuova minaccia in quel motore di estinzione delle specie che è il nostro modello di produzione e consumo.

Per fortuna sappiamo qual è la causa del problema: il consumo sfrenato di plastica monouso. E tu conosci la soluzione: smetti di comprare bottiglie di plastica e bevi acqua del rubinetto.

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