Colorado Trust (Italiano)

Di Kristin Jones

Sandra Sherwood si sentiva un po’ giù di corda quando si è presentata al lavoro mercoledì 25 marzo

E con buona ragione. Aveva lavorato per tre settimane consecutive senza un giorno di riposo come assistente personale in case per anziani e disabili e in case di cura. Sherwood lavora da 40 a 68 ore alla settimana per due agenzie di assistenza domiciliare; è quello che deve fare per mantenere il salario minimo.

Al Center at Park West nursing home di Pueblo, il personale le ha preso la temperatura prima di farla entrare: 99,8 gradi Fahrenheit. Sherwood stava per girarsi e andare a casa, ha spiegato, quando le è stato detto di rimanere; tecnicamente, non aveva la febbre.

Sherwood, 58 anni, ha passato quel giorno a prendersi cura di una donna anziana con problemi di memoria e di equilibrio, aiutandola con la toilette e altre attività. Sherwood non indossava una maschera, solo dei guanti.

E poi giovedì, Sherwood si è svegliato con la febbre alta, dolori al corpo, un brutto mal di gola e la tosse. Il suo medico le ha raccomandato di fare il test per il COVID-19.

Gli operatori sanitari a domicilio sono lavoratori essenziali, incapaci di stare lontani dal loro lavoro mentre la pandemia globale accelera il suo ritmo in Colorado. Ma molti di loro sono pagati con salari estremamente bassi, lavorano senza dispositivi di protezione personale (o comprano i propri, se riescono a trovarli) e raramente hanno accesso a congedi di malattia pagati.

Quando lavorano in strutture vulnerabili alle epidemie di COVID-19 in Colorado e nel resto del paese, la mancanza di accesso alle protezioni di base potrebbe essere mortale. In altri stati, le case di cura sono diventate incubatrici del virus. A Seattle, i dipendenti senza accesso all’attrezzatura protettiva o al gel disinfettante trasmettono il virus da un posto all’altro, secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC).

“Durante questa epidemia di COVID-19, i nostri lavoratori sono ancora in prima linea nella battaglia per la cura dei loro clienti”, ha detto Melissa Benjamin, organizzatore principale di Colorado Care Workers Unite (CCWU), che si batte per salari e condizioni di lavoro migliori per i fornitori di assistenza sanitaria a domicilio. “Sappiamo che non hanno l’attrezzatura necessaria. E nemmeno i nostri operatori sanitari a domicilio. Vanno nelle case dove vivono persone con un sistema immunitario debole, una popolazione molto vulnerabile, per prendersi cura di loro.”

Non esiste una politica nazionale o statale che dia alle agenzie di salute a domicilio o alle persone che assumono per fornire servizi a domicilio un accesso prioritario alle attrezzature di protezione. Le agenzie dicono che stanno facendo tutto il possibile.

Brian Arant possiede Visiting Angels nel sud del Colorado, l’agenzia che ha assunto Sherwood per lavorare alla casa di cura di Pueblo. Ha detto che ha cercato potenziali fonti per il gel disinfettante e l’equipaggiamento protettivo. Ha trovato una scatola di gel disinfettante a Home Depot. E attraverso la sede nazionale di Visiting Angels, Arant spera di avere maschere da offrire ai suoi dipendenti in due settimane circa. In ogni caso, ha detto, il CDC non ha raccomandato l’uso di maschere facciali su persone che non sono malate (il CDC ha cambiato la sua raccomandazione poco dopo che Arant e io abbiamo parlato).

Molte agenzie, tra cui Visiting Angels, si rifiutano di inviare dipendenti a casa di persone con problemi respiratori e stanno dicendo ai dipendenti di andare a casa se sono malati. Allo stesso tempo, molte case di cura hanno limitato l’accesso ai visitatori, compresi gli assistenti, per controllare la diffusione del virus.

Ma la natura insidiosa del coronavirus, che può essere trasmesso anche se una persona non ha ancora sintomi, rende difficile monitorare se i dipendenti si infettano al lavoro o lo diffondono ad altri.

Nel caso di Sherwood, tutti sembravano seguire le regole. Visiting Angels dice ai dipendenti di chiamare se hanno una temperatura di 99,9 o superiore. Arant ha detto che ha scelto quel numero per sicurezza anche se è diversi decimi di grado più basso di quello che il CDC considera una febbre: 100.4.

“Devo andare da quello che dicono gli esperti medici”, ha detto Arant. “Se mi dicono che la febbre è il segno principale, è quello che mi baserò”.

Ha aggiunto che non sapeva che Sherwood non si sentiva bene quando è andato a lavorare il 26 marzo. Center at Park West non ha risposto alle chiamate in cerca di commenti per questa storia.

In altri casi, i caregiver non sanno di essere stati esposti a qualcuno con il coronavirus fino a dopo. Ken Jenson, proprietario di Amada Senior Care of Colorado, l’altro datore di lavoro di Sherwood, ha detto che ha inviato due dipendenti per l’isolamento dopo che un uomo che hanno aiutato è andato all’ospedale con COVID-19.

Quando ho parlato con loro, Visiting Angels e Amada hanno detto che i loro dipendenti hanno accesso al congedo malattia pagato durante la pandemia di coronavirus. Ma Sherwood ha detto che non sapeva che sarebbe stata pagata per tutte le assenze.

Con un insieme sempre mutevole di regole che riguardano chi è e non è ammissibile per il congedo pagato per malattia e in quali circostanze durante la pandemia, può essere difficile per i dipendenti sapere cosa aspettarsi. La maggior parte lavora a ore e non è abituata a congedi di malattia pagati.

Le nuove leggi statali e federali volte a fornire congedi di malattia pagati durante la crisi del coronavirus includono tecnicismi legali che escludono molti caregiver. Il Families First Coronavirus Response Act, la legge federale che mira a fornire un congedo pagato per malattia ai dipendenti colpiti dal COVID-19, non si applica alle persone che lavorano in case di cura o ai fornitori di assistenza sanitaria a domicilio. Molti datori di lavoro pensano che questo significhi che anche le persone che forniscono assistenza domiciliare non medica sono esenti dal congedo per malattia pagato. Home Health Care News ha riferito che stanno seguendo le linee guida della National Association for Home Care and Hospice Care, un’associazione commerciale con sede a Washington, D.C.

La legge del Colorado che è entrata in vigore durante lo stato di emergenza iniziato a marzo, impone il congedo per malattia pagato per coloro che forniscono assistenza a domicilio o in casa di cura. Ma quel requisito include solo quattro giorni pagati nei casi sospetti di COVID-19.

Chi assume direttamente i lavoratori segue divieti di vecchia data contro il pagamento delle assenze per malattia, secondo le regole che governano i fondi Medicaid che finanziano questo lavoro, dice Julie Reiskin, direttore esecutivo della Colorado Cross Disability Coalition, un grantee di The Colorado Trust. La coalizione ha sostenuto a lungo i diritti dei caregiver che lavorano a stretto contatto con le persone con disabilità, sapendo che il loro benessere è profondamente connesso.

Il coronavirus altamente contagioso che sta spazzando il paese comporta rischi particolari per le persone con disabilità. Hanno più probabilità di ammalarsi gravemente, essere ricoverati in ospedale e morire. Mai prima d’ora abbiamo visto un esempio migliore del perché le protezioni dei lavoratori proteggono anche il resto della comunità,

Reiskin ha detto.

“Se questo non fa sì che il nostro paese paghi le assenze per malattia di tutti, non so cosa lo farà”, ha detto Reiskin. Ha detto che le leggi federali che escludono coloro che si prendono cura di altri nelle loro case dai requisiti di retribuzione per i congedi per malattia sono poco lungimiranti.”

“Coloro che si prendono cura della salute degli altri nelle loro case non possono prendere socialmente le distanze”, ha detto Reiskin. “Se qualcuno ti prende in braccio, ti fa il bagno, ti mette fisicamente in un letto… non può farlo da due metri di distanza”.

Le persone che lavorano in questo modo spesso si spostano di casa in casa e di struttura in struttura, aumentando il rischio di contagio. Sherwood, per esempio, copre un’area di centinaia di miglia, da Monument a Walsenburg a Salida a Rocky Ford, senza essere rimborsato per nessuna miglia. Visita da uno a 10 clienti a settimana, persone tra i 65 e i 102 anni.

Reiskin ha detto che la mancanza di dispositivi di protezione personale per le persone che forniscono assistenza sanitaria a domicilio mette loro e i loro clienti a rischio.

“Naturalmente gli ospedali e i servizi di emergenza saranno i primi. Non ho alcun problema con questo”, ha detto Reiskin. “Ma quelli di noi che impiegano i lavoratori hanno bisogno di ottenere quelle attrezzature, e in questo momento non è possibile.”

Al tempo stesso, le persone che lavorano per le agenzie che forniscono assistenza a domicilio spesso ricevono pochi dettagli sulle persone di cui si prenderanno cura prima di visitarle. Jamie Gruss, che lavora a Colorado Springs, ha detto che quando lavorava con altre agenzie in passato, si occupava di persone con l’HIV o l’epatite e non lo sapeva fino a dopo. Gruss ha detto che si compra da sola le maschere e i guanti da indossare sul lavoro.

Con la diffusione del coronavirus in Colorado, questa mancanza di informazioni combinata con una mancanza di equipaggiamento protettivo ha lasciato i lavoratori molto nervosi.”

“I medici sono tutti protetti quando vanno e interagiscono con questi pazienti”, ha detto Brenda Lozada, che fornisce assistenza sanitaria a domicilio ad Aurora. Lozada ha 16 anni di lavoro nel settore e alla fine ha finito per ottenere un lavoro più remunerativo come appaltatore indipendente che integra con un lavoro meno remunerativo in un’agenzia. “Se vogliono che lo facciamo, perché non ci vestono con un’armatura completa?”

Chi si prende cura degli altri nelle proprie case si preoccupa anche di portare i germi nelle proprie famiglie. Gruss vive con i suoi tre figli e un nipote appena nato, nato prematuramente all’inizio di marzo. La famiglia conta sul reddito del lavoro di Gruss e di suo figlio, che lavora al King Soopers. L’assistente infermieristica dice che si butta sotto la doccia, facendo del suo meglio per non toccare nulla, appena arriva a casa; suo figlio fa lo stesso.

Quando la Gruss si è ammalata di febbre, pensando che fosse dovuta a una sinusite alla fine di marzo, il suo datore di lavoro le ha detto di stare a casa per quattro giorni pagati; un medico le ha detto che non avrebbe avuto accesso a un test COVID-19, anche se avesse sospettato di avere la malattia.

CCWU ha fatto pressione affinché coloro che si prendono cura di altri nelle loro case ottengano un piccolo aumento di stipendio, che sarà attuato a luglio. Per ora, molti sono pagati con il salario minimo, che è aumentato a 12 dollari l’ora il 1° gennaio in Colorado. In un momento in cui le scuole sono chiuse e migliaia di persone nello stato hanno perso il lavoro, coloro che si prendono cura degli altri nelle loro case sono particolarmente ansiosi di perdere il lavoro.”

“Molte di loro sono madri single”, ha detto Benjamin. “Questa è la loro unica fonte di reddito”.

Corletta Hithon-Davis, di cui abbiamo parlato in una storia pubblicata nel 2018, lavora a Denver occupandosi delle persone nelle loro case. Quando il governatore ha messo in vigore l’ordine di rimanere a casa in tutto lo stato, Hithon-Davis ha perso il suo lavoro. Anche se coloro che si prendono cura delle persone nelle loro case sono considerati lavoratori essenziali, i clienti con cui lavorava hanno deciso che era più sicuro per lei non visitarli.”

“Sono così depressa, non so cosa fare”, ha detto Hithon-Davis. Con l’intasamento del sito web per la presentazione delle richieste di disoccupazione allo stato, non è stata in grado di accedere a questi benefici.

“Non avrò abbastanza soldi per l’affitto perché ho dovuto comprare generi alimentari… ho quasi pianto al negozio di alimentari perché non avevo abbastanza per pagare i prodotti per la pulizia e altri generi alimentari”, ha detto. “Non so se sarò di nuovo sul divano di qualcuno. Non posso passarci di nuovo”

Tuttavia, la prospettiva di andarsene durante la pandemia di coronavirus e cercare un nuovo lavoro la rendeva ancora più spaventosa. Il 30 marzo, Hithon-Davis si trovava di fronte alla prospettiva di rimanere senza casa e aveva cibo solo per altri tre giorni.

“Sto a casa, dove non sono in pericolo”, ha detto. “

Né Sherwood era sicura di come avrebbe pagato l’affitto o per i 14 giorni di isolamento. Temeva anche che lamentarsi avrebbe messo a rischio il suo lavoro. (Arant, di Visiting Angels, ha detto che il suo lavoro non era in pericolo.)

Ma più di tutto, si preoccupava di sopravvivere alla pandemia. Il 2 aprile, era ancora malata a casa in attesa dei risultati di un test COVID-19.

“Credo in Dio, e credo che quando Dio sarà pronto, mi prenderà”, ha detto. “Ma non voglio nemmeno correre rischi.”

Più tardi, quello stesso giorno, ha avuto una risposta a una delle sue suppliche: ha ricevuto un test positivo per l’influenza.

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