Ali Bey, un catalano alla Mecca

“Un europeo che, nascondendo la sua religione e la sua patria, si presenta in Africa con l’aspetto di un musulmano potrà visitare tutte le sue regioni. Basterà possedere un po’ di arabo, imparare qualche preghiera del Corano, indossare un abito, sottomettersi a tutte le sue cerimonie o formalità apparenti e, prendendo un nome musulmano, diventare reputato un settario dell’islamismo”. Così, con l’aspetto di un principe abbaside, appena circonciso e adottando lo pseudonimo di Ali Bey, Domingo Badía (1767-1818) attraversò lo stretto di Gibilterra nel 1803. Era un agente segreto della Corona spagnola, tra le tante cose.

Nato a Barcellona, ereditò dal padre una carriera di funzionario e studiò da solo scienze, storia, filosofia, lingue… Cercò di costruire una mongolfiera con la quale l’arbitro rovinò la sua famiglia; ma nessuno dei suoi folli progetti è paragonabile alla spedizione attraverso il Nord Africa che Manuel Godoy gli finanziò. Sebbene fosse stato mandato a cospirare contro il Marocco, il suo scopo era scientifico: intendeva trovare le sorgenti del Nilo, svelare il corso del Niger, esplorare Timbuktu, localizzare Atlantide… in un viaggio di cinque anni che lo portò fino alla Mecca – la sua è la prima mappa occidentale della città santa, la stessa che Richard F. Burton utilizzò nel suo pellegrinaggio. Nel 1818 viaggiò di nuovo in Medio Oriente, ma ora si faceva chiamare Ali Abu Utman ed era sponsorizzato dalla Francia, dove viveva in esilio come massone e francese. Non è mai andato oltre Damasco. Da buona spia, si sospetta che sia stato avvelenato; anche se molto probabilmente è morto di dissenteria. Lui e i suoi misteri giacciono sepolti sotto il deserto giordano.

Paesaggio marocchino disegnato da Ali Bey.

Durante il suo viaggio attraverso l’Africa e l’Asia, Ali Bey scriveva ogni notte un diario dove annotava da esperienze personali e descrizioni di città a osservazioni scientifiche di ogni tipo: astronomiche, botaniche, zoologiche, geografiche… Il racconto divenne un best seller quando fu stampato in Francia nel 1812, accompagnato da un atlante con disegni e mappe. Fu presto tradotto in inglese, tedesco e italiano, ma non poté essere letto in spagnolo fino a 34 anni dopo la prima edizione. Il testo che segue corrisponde a un estratto dei suoi Viaggi in Marocco, pubblicati da Ediciones B.

In seguito al mio disegno, al mio ritorno in Spagna nell’aprile 1803 mi imbarcai a Tarifa in una piccola barca e dopo aver attraversato lo stretto di Gibilterra in quattro ore, entrai nel porto di Tanja o Tangeri. La sensazione provata dall’uomo che per la prima volta fa questa breve traversata può essere paragonata solo all’effetto di un sogno. Passando in così poco tempo in un mondo assolutamente nuovo e senza la più remota somiglianza con quello che ha appena lasciato, si trova realmente trasportato su un altro pianeta. In tutte le nazioni del mondo gli abitanti dei paesi vicini, più o meno uniti da relazioni reciproche, in un certo modo si amalgamano e confondono le loro lingue, usi e costumi, in modo che si passa dall’uno all’altro per gradazioni quasi insensibili; ma questa legge costante della natura non esiste per gli abitanti delle due rive dello stretto di Gibilterra, che, nonostante ciò, sono tanto strani l’uno all’altro quanto un francese lo sarebbe per un cinese.

Incisione disegnata da Ali Bey, pubblicata nel suo Travel Atlas.

Poiché era venerdì e dovevamo andare alla moschea per la preghiera di mezzogiorno, essendo il rito dei marocchini un po’ diverso da quello turco, che era il mio, il mio turco mi istruì sulle cerimonie del paese. Ma c’erano ancora altri preparativi da fare: il primo era quello di radermi la testa, anche se l’avevo fatto solo pochi giorni prima a Cadice. Lo stesso turco eseguì l’operazione, e la sua mano inesorabile rese tutta la mia testa rossa, tranne il ciuffo di capelli riservato alla corona della testa. Dopo la testa cominciò a radere tutte le altre parti del mio corpo, in modo che non rimanesse alcuna traccia di ciò che il nostro santo profeta ha proscritto nella sua legge come un’orribile impurità. Poi mi ha accompagnato al bagno pubblico, dove abbiamo fatto le nostre abluzioni legali. Ne parlerò altrove, come anche delle cerimonie di preghiera nella moschea, dove ci recammo a mezzogiorno, dopodiché il nostro santo lavoro fu terminato quel venerdì.

Il sabato seguente iniziò la festa del Mulud, o nascita del nostro santo profeta, la cui celebrazione dura otto giorni. In questo periodo si esegue la circoncisione dei ragazzi. Per recarsi al luogo del sacrificio, si raduna un certo numero di ragazzi che indossano fazzoletti, cinture e persino stracci, appesi a bastoni o canne a mo’ di bandiere. Dietro quel gruppo arriva una musica composta da due cornamuse, che suonano all’unisono, ma non sono meno discordanti, e due o più tamburi dal suono rauco: un’orchestra molto sgradevole per qualsiasi orecchio abituato alla musica europea, come il mio. Il padre o il parente più vicino segue con gli invitati che circondano il bambino montato su un cavallo. Quando il neofita arrivava, suo padre, o la persona che prendeva il suo posto, lo precedeva, entrava nella cappella, baciava la testa del ministro circoncisore e gli faceva un complimento. Subito il bambino fu portato dentro, e fu afferrato dal robusto uomo incaricato di riceverlo, il quale, dopo essersi rimboccato le maniche, lo presentò al circoncisore per il sacrificio. Allo stesso tempo, la musica era forte, e i ragazzi, seduti dietro il ministro, si alzarono all’unisono, gridando terribilmente, e attirarono l’attenzione della vittima sul tetto della cappella, indicandolo con le dita. Stordito da un tale frastuono, il ragazzo alzava la testa e in questo momento il ministro, afferrando la pelle del prepuzio, la tirava con forza e la tagliava con una forbice. Poi un altro versava polvere astringente nella ferita, e un terzo la avvolgeva con del filo e la fissava con una benda; poi portavano via il bambino in braccio. L’intera operazione non è durata un minuto, anche se è stata fatta in modo molto approssimativo. Ho sentito dire ai cristiani che, visitando alcuni di quei paesi musulmani, avevano viaggiato tranquillamente protetti dall’abbigliamento degli abitanti, ma lo ritengo impossibile se non si fossero precedentemente sottoposti alla circoncisione, perché è la prima cosa che imparano vedendo gli stranieri, così che al mio arrivo a Tangeri hanno chiesto informazioni alla mia gente e talvolta a me.

Il Cairo orientale. Pittura di David Roberts (1845-1849).

Il costume degli abitanti è camicia con maniche molto larghe, pantaloni enormi di tela bianca, gilet di lana, cofano rosso a punta; la maggior parte porta intorno a questo un panno bianco o mussola che forma il turbante. L’hhaik li avvolge interamente e copre la loro testa come un cappuccio, a volte il mantello bianco o la veste bianca con il suo cappuccio sopra l’hhaik, e le ciabatte o pantofole gialle. Le donne escono sempre così completamente avvolte che con difficoltà si può intravedere un occhio in fondo a una grande piega del loro hhaik. Quando portano un bambino o un altro carico, è sempre sulla schiena, in modo che le loro mani non possano essere viste.

Il carattere distintivo di questa gente è l’ozio: a qualsiasi ora del giorno li si vede seduti o sdraiati finché sono nelle strade e in altri luoghi pubblici. Sono degli eterni chiacchieroni e visitatori, così che all’inizio era difficile liberarsi di loro, ma poi, avendo rispetto, si sono ritirati al primo accenno e mi hanno lasciato così il tempo di lavorare.

Escritto da “Viaggi in Marocco” di Ali Bey (Ediciones B, 1997).

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