64 giorni senza atterraggio: l’insolita storia del volo aereo più lungo del mondo

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Immagine: Wikimedia Commons

I voli lunghi sono di solito estenuanti, spesso accompagnati dal jet lag. Tuttavia, se un percorso di 10 o più ore vi sembra eccessivo, immaginate cosa deve essere stata l’impresa di due piloti nel 1959. I due realizzarono il più lungo volo della storia in un aeroplano, ben 64 giorni senza mettere piede a terra.

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Prima di arrivare alla storica missione di Bob Timm e John Cook, vale la pena tornare indietro nel tempo per farsi un’idea dell’enormità che stavano per cercare di raggiungere. Dal 1920, i registri di resistenza sono stati fatti in base alle ore. Da questo si ricava il primo tempo record di 35 ore, 18 minuti e 30 secondi stabilito dal tenente John Macready e dal tenente Oakley Kelly il 5 e 6 ottobre 1922, ai comandi di un Fokker T -2.

Nel giugno e luglio 1935, Fred e Al Key rimasero in volo sopra Meridian, Mississippi, per 653 ore, 34 minuti (oltre 27 giorni) a bordo di un Curtiss J-1. Sia il Fokker T-2 che il Curtiss J-1 erano aerei con una grande cabina di pilotaggio. In effetti, erano molto più grandi del Cessna 172 che detiene ancora il record.

I dischi continuarono ad andare e venire negli anni successivi fino a quando due ragazzi, Timm e Cook, decisero di entrare a far parte della storia dell’aviazione. Tutto sarebbe iniziato in un hotel di Las Vegas, l’Hacienda.

Il volo più lungo della storia

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Immagine: Hacienda Casino (Wikimedia Commons)

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All’inizio del 1958, Warren “Doc” Bailey, il proprietario del primo hotel-casinò per famiglie a Las Vegas nel 1956, l’Hacienda, sta chiacchierando con alcuni dei suoi dipendenti. Bailey era un uomo d’affari convinto dell’importanza della pubblicità, e a un certo punto della conversazione, Bob Timm, un impiegato che lavorava come meccanico per le slot machine del casinò, gli fa una proposta.

Timm gli dice di sponsorizzarlo per un volo di resistenza. Per inciso, il meccanico era un pilota esperto che aveva volato con i bombardieri durante la seconda guerra mondiale. Qualche settimana dopo c’erano 100.000 dollari sul tavolo per portare avanti la sfida. Il copilota doveva essere John Wayne Cook, un meccanico di 33 anni e pilota dell’Alamo Aviation di Las Vegas.

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Immagine: Casino Hacienda (Wikimedia Commons)

Il piano iniziale era quello di far volare un Cessna 172 opportunamente colorato ed etichettato con la pubblicità del Casinò, uno che secondo Bailey avrebbe fatto notizia in tutto il paese. Non solo, l’imprenditore è riuscito ad assumere Preston Foster, un noto commentatore e personaggio radiofonico, per agire come responsabile delle operazioni di terra del volo. Così facendo, ha guadagnato credibilità presso il grande pubblico.

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Il Cessna 172 è l’aereo più prodotto nella storia e probabilmente l’aereo da addestramento più popolare al mondo. È un monomotore, ad ala alta, per quattro persone, e al suo inizio nel 1956 era praticamente uguale al Cessna 170 (stessa forma di poppa e stesse barre del carrello di atterraggio alte).

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Immagine: Uno dei primi modelli di Cessna 170 (Wikimedia Commons)
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Per compiere l’impresa, Timm, Cook e Baley hanno preso una versione modificata con 1.500 ore di volo totali. Anche se il motore Continental era praticamente intatto, furono installati due sistemi d’olio, filtri e un serbatoio di carburante da 360 litri. L’olio poteva essere cambiato e l’aereo poteva essere rifornito senza spegnere il motore.

Ad eccezione del sedile del pilota, l’interno è stato completamente distrutto e poi rifatto per includere un materasso e un piccolo lavandino. La porta laterale destra era pieghevole, e dava accesso all’esterno permettendo al copilota di operare per portare a bordo le provviste dal basso.

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Immagine: Bob Timm (Countyairports)

In realtà, il rifornimento e il rifornimento dell’aereo erano le parti più complicate. Due volte al giorno, l’aereo doveva volare proprio sopra un camion ad alta velocità da cui veniva issato un tubo per pompare e rifornire il serbatoio. Cibo, acqua e altri rifornimenti dovevano anche essere sollevati dal camion di segnalazione.

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Immagine: Wikimedia Commons

Finalmente, il 4 dicembre 1958, i due piloti decollarono dal McCarran Field di Las Vegas. La FAA aveva concesso una deroga che permetteva di operare l’aereo a pesi superiori al peso massimo di decollo. L’aereo, con Timm e Cook a bordo, sarebbe rimasto in volo per 64 giorni, 22 ore, 19 minuti e cinque secondi.

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Come abbiamo detto prima, un veicolo, in questo caso una Ford Thunderbird convertibile, è stato equipaggiato con una pompa del carburante, un serbatoio e tutto l’armamentario necessario per sostenere l’aereo in volo. Quando c’era bisogno di carburante, si organizzava un rendezvous su un tratto di strada dritta nel deserto vicino a Blythe, in California.

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Imagine: World War Wings

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Inoltre, i cuochi dell’Hacienda facevano del loro meglio per nutrire l’equipaggio con pasti salutari fatti con gli ingredienti più freschi. Nessuno voleva che si ammalassero. Il modo di servirlo era tutt’altro che raffinato: tutto il cibo caldo veniva tagliato a pezzetti per entrare in caraffe thermos prima di essere passato all’equipaggio.

Timm e Cook ricevevano una fornitura di un litro d’acqua per il bagno, un grande asciugamano e del sapone ogni due giorni. Volarono per la maggior parte delle ore sopra i deserti del sud-ovest nelle zone di Blythe, California e Yuma, Arizona, anche se occasionalmente volarono anche a ovest fino a Van Nuys e Los Angeles per farsi pubblicità alla radio e alla televisione.

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Immagine: Imgrum

Con il passare dei giorni, e come più tardi si riflette nelle voci del diario di Cook, entrambi iniziarono a mostrare gli effetti che la perdita di sonno, la mancanza di attività fisica, il rumore costante del motore e in generale tutto ciò che significava essere ai comandi di un aereo senza atterraggio.

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I due piloti ruotavano i compiti di volo ogni quattro ore, tuttavia, era difficile dormire abbastanza durante le ore di luce. Fortunatamente per gli intrepidi, il pilota automatico del Mitchell funzionava ancora il giorno in cui si sono addormentati per due ore.

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Immagine: WC
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All’avvicinarsi della fine del volo, Bob e John hanno cominciato a rivedere il lavoro dell’altro, timorosi che l’errore umano potesse farli fallire nel loro tentativo di stabilire un record mondiale di resistenza. Ogni procedura, ogni elemento, ogni decisione è stata attentamente pianificata e discussa dai due, niente poteva andare storto essendo così vicini alla gloria.

Il record precedente era di 50 giorni, e come quella data passò, decisero di prolungare il volo il più a lungo possibile, atterrando finalmente due settimane dopo. A quel punto, il motore aveva cominciato a surriscaldarsi e aveva perso così tanta potenza che era pericoloso salire con il pieno di carburante. La lista degli “inconvenienti” dello storico Cessna 172 comprendeva il generatore, il riscaldatore, il tachimetro, l’indicatore del carburante o la pompa elettrica del carburante.

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Immagine: Cook, Timm, Foster e Bailey dopo l’impresa (Countyairports)

Il 7 febbraio 1959, tornarono sulla terra al McCarran Field. Un volo epico, il più lungo mai effettuato da un aereo, che ancora oggi resiste. Non meno di 64 giorni e 22 ore in volo.

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