Herman Melville, auteur de Moby Dick, résumé concis de sa vie et de son œuvre

Considéré comme l’un des grands romans du XIXe siècle (en anglais), Moby Dick (comparer les prix) n’a été ni le seul ni le plus populaire des écrits d’Herman Melville, dont la vie a été marquée par de grands hauts et bas. Nous passons en revue la vie et l’œuvre de ce remarquable littérateur américain dans ce résumé.

Détails biographiques

Herman Melville (en anglais) est né à New York en 1819, où il est mort en 1891. Il a été marié pendant 47 ans à Elizabeth Shaw, avec qui il a eu 4 enfants. Son père, Allan, appartenait à une famille importante de Boston, mais son activité commerciale a conduit à sa ruine et à sa mort alors que Melville n’avait que 11 ans.

Manquant de ressources financières, entre 21 et 24 ans, Melville est employé comme homme d’équipage sur plusieurs navires – dont un baleinier – qui l’emmènent dans les mers du Sud ; il est déserteur, prisonnier d’une dangereuse tribu indienne et condamné pour mutinerie. Ces expériences lui permettent d’écrire plusieurs livres qui le font connaître et de décider de la littérature comme métier.

Quelques années plus tard, déjà marié, il s’installe dans une ville du Massachusetts, où il se consacre à l’écriture jusqu’en 1863, date à laquelle il retourne à New York. Trois ans plus tard, devant le peu de succès financier de ses œuvres, il doit accepter un emploi de fonctionnaire des douanes, qu’il occupera pendant près de 20 ans, jusqu’à sa retraite, cinq ans avant sa mort.

Dix minutes de gloire

Le premier roman d’Herman Melville, Taipi (Typee) fut un best-seller immédiat, mais devint en même temps une sorte de malédiction. En effet, bien que l’ouvrage qui a suivi, Omoo, ait également connu une certaine popularité, ses romans et essais suivants ont été de véritables flops d’édition. Moby Dick, qui est considéré comme son magnum opus, par exemple, n’a connu le succès que 30 ans après sa mort.

Ces échecs ont eu une influence décisive sur la vie de Melville, qui a souffert d’une dépression majeure et a même eu de sérieux problèmes avec l’alcool, exacerbés par la mort de ses deux fils à différents stades de sa vie. Néanmoins, même pendant les années les plus difficiles, il a su conserver son génie créatif.

Les œuvres d’Herman Melville

Melville a écrit 12 romans ; les 5 premiers font référence à ses années vécues en tant que marin et dans les îles du Pacifique, parmi lesquels se distingue Taipi, le seul à avoir connu un grand succès littéraire et qui lui a apporté une certaine notoriété au début de sa carrière. On retiendra également sa nouvelle Bartleby le Scribe, dont nous avons fait une recension complète, considérée comme un précurseur de la littérature existentialiste et de l’absurde, et son œuvre posthume Billy Budd (en anglais).

Dans ses dernières années, il s’est également consacré à la poésie, mettant en lumière Clarel, un poème épique de 16.000 vers, écrit après un voyage en Terre sainte.

Moby Dick

Toutefois, l’œuvre qui a fait « renaître » Herman Melville, à partir de la deuxième décennie du XXe siècle et grâce aux commentaires de divers écrivains et critiques littéraires, est Moby Dick, écrit en 1851. Il raconte l’histoire du capitaine Achab dans sa poursuite désespérée de la baleine blanche qui lui avait arraché la jambe, racontée en la personne d’Ismaël, un jeune marin inexpérimenté qui embarque sur le Pequod, le baleinier commandé par Achab.

C’est un roman plein de symbolisme et de réflexions sur le bien et le mal, l’existence de Dieu et la place de chacun dans l’univers, entre autres. Son nombre de personnages de nationalités et de tempéraments divers, où les noms bibliques prédominent, est remarquable.

Avec des descriptions détaillées de la vie en mer au XIXe siècle, Moby Dick est écrit dans un style stylisé et captivant. La phrase d’ouverture de l’œuvre (« Appelez-moi Ishmael ») est l’une des plus connues de la littérature anglaise.

L’histoire est prétendument basée sur des faits réels, à propos d’un cachalot blanc qui habitait les rivages de l’île chilienne de Mocha et qui a échappé aux attaques des baleiniers pendant des décennies.

Moby Dick a fait l’objet de plusieurs adaptations télévisées, cinématographiques et théâtrales. On retiendra notamment le film de 1956, réalisé par John Huston et mettant en scène Gregory Peck dans le rôle du capitaine Achab.

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