Duck Soup

Sur le pied de guerre, nous sauvons les chaises

Aujourd’hui considéré comme l’une des plus importantes satires de guerre de tous les temps, dans Duck Soup, la guerre se poursuivait lorsque les caméras étaient éteintes. La relation entre Paramount et les Marx Brothers était à un moment étrange. D’une part, leurs films s’étaient avérés extraordinairement rentables pour le studio, le dernier d’entre eux, Horse Feathers (Norman Z. McLeod, 1932), étant leur plus grand succès à ce jour. D’autre part, le caractère trouble des frères avait déjà donné plus d’un mal de tête aux producteurs. Alors qu’il ne reste qu’un seul film sur leur contrat, les Marx craignent que le studio ne manque à ses obligations financières, ce qui les mettrait dans une situation difficile, car ils sont au bord de la faillite en raison de la Grande Dépression. La Paramount, quant à elle, avait déjà commencé la production du nouveau film avec les mêmes scénaristes des Horsefeathers, Bert Kalmar et Harry Ruby, et une signature de premier niveau pour la réalisation : nul autre qu’Ernst Lubitsch.

Pour autant, Groucho et compagnie venaient de s’enticher d’une autre comédie : Bullfighter by force, sortie fin 1932, dès le lancement de la pré-production de son projet. Co-scénarisés par Kalmar et Ruby eux-mêmes, les frères Marx ont insisté pour que le studio mette le réalisateur de ce film, qui n’est autre que Leo McCarey, aux commandes de leur nouvelle œuvre. McCarey, quant à lui, n’était pas très heureux de cette idée, essentiellement parce qu’il était parfaitement conscient de tout ce qu’impliquait le travail avec le groupe : ingouvernabilité, folie, manque de professionnalisme et environnements de tournage diaboliques. La panique du réalisateur est telle qu’il envisage même de refuser de renouveler son contrat avec la Paramount. L’escalade des tensions entre les Marx et le studio conduit ces derniers à annoncer la création de leur propre compagnie indépendante, Marx Bros, Inc, une circonstance dont le naïf McCarey profite pour signer ce renouvellement et rester ainsi hors de leur portée. Ironiquement, les Marx ont finalement fait marche arrière et sont retournés chez Paramount, si bien que le réalisateur n’a eu d’autre choix que de suivre les ordres de ses patrons et de prendre la tête de Soupe à l’Oie.

Le responsable de Torero a la fuerza, devenu réalisateur par la force des choses, a joué un rôle beaucoup plus important et significatif que ses prédécesseurs. Probablement sur la base de sucettes, McCarey a appris à gérer le tempérament de ses stars et à les amener à donner le meilleur d’elles-mêmes, ce qui était assez difficile compte tenu des tensions économiques. La vaste expérience du réalisateur dans le domaine de la comédie a facilité ses rapports avec les acteurs, et il a affiné la formule Marx jusqu’à son plus haut niveau de précision. Avec la permission de faire et défaire tout ce qu’il voulait sur le scénario, il a eu l’idée de la célèbre scène du faux miroir, où Chico déguisé en Groucho se retrouve dans une pièce avec Groucho lui-même, et doit lui faire croire qu’il est devant son reflet. Groucho attribue également à McCarey la charge politique du film, ce qui lui vaudra d’être interdit dans l’Italie fasciste, Mussolini s’étant senti insulté. Et, bon, il y a aussi le titre : Duck Soup, le nom anglais de Goose Soup, était le nom d’un court-métrage de Laurel et Hardy de 1927 sur lequel le réalisateur a travaillé comme superviseur.

Goose Soup suit le modèle établi depuis Freshwater Gunfighters (Norman Z. McLeod, 1931) : une durée d’à peine plus d’une heure, une histoire rocambolesquement inaccessible et aucun développement dramatique pour distraire de l’essentiel, les gags. Si dans Horsefeathers l’action commence avec la nomination de Groucho comme recteur d’une importante université, ici elle commence avec l’arrivée de son personnage, Rufus T. Firefly, à la présidence de la république fictive de Freedonia. Une femme millionnaire (rôle auquel Margaret Dumont revient), principale bienfaitrice du pays, choisit Firefly dans le but d’améliorer les relations avec la Sylvanie, un pays voisin qui, profitant de la crise, menace de les annexer à son territoire. L’investiture de Firefly s’inscrit dans la tradition initiée dans Le Conflit des frères Marx (Victor Heerman, 1930) et reprise dans Plumes… qui consiste à faire entrer Groucho sur scène avec un grand numéro musical : une manière imbattable de mettre le spectateur en situation, puisqu’elle confronte le style fastueux du théâtre de variétés à l’incrédulité fatiguée de l’archétype marxien. Chico et Harpo, quant à eux, jouent deux agents secrets engagés par l’ambassadeur de Sylvanie pour suivre les traces de Firefly. Si cela vous semble familier, ce n’est pas surprenant : dans les deux films précédents, leurs personnages étaient également recrutés par les méchants.

Ce sentiment justifié de ressassement a été l’une des raisons invoquées après la sortie du film pour expliquer son box-office décevant. Bien que cet échec relatif ait été exagéré par le fait qu’il arrivait juste après le film le plus réussi – en fait, il a été le sixième film le plus regardé de l’année – il a été plutôt mal traité par les critiques de l’époque. Irving Thalberg, producteur à la Metro-Goldwyn-Mayer (elle-même la nouvelle maison imminente des comédiens), convaincra plus tard les frères que le film ne fonctionne pas parce qu’il manque une romance ou une véritable lutte entre le bien et le mal dans laquelle le public pourrait prendre parti. Le temps ne lui a cependant pas donné raison et il a fini par faire de la Soupe à l’oie, de manière inhabituelle, l’une de ses œuvres les plus populaires. Il est vrai que les générations qui l’ont redécouvert ne connaissaient peut-être pas leurs films précédents (communément considérés comme mineurs), ce qui a favorisé l’effet de surprise, mais ce cinquième long métrage des Marx est sans aucun doute l’apogée de leur première étape, une synthèse parfaite des acquis du groupe avec une machinerie plus huilée que jamais. Et ses propres précédents montrent clairement que Thalberg n’avait pas tout à fait raison : dans Les quatre noix de coco (Robert Florey et Joseph Santley, 1929), il y avait déjà eu une tentative d’intégrer l’humour des Marx dans une intrigue relativement ordonnée, et l’impression, plutôt, était que cette histoire torpillait les rythmes comiques naturellement débridés du groupe.

Dans Hannah et ses sœurs (1986), le personnage de Woody Allen surmonte sa dépression et ses envies de suicide en assistant à une projection de la Soupe à l’Oie. L’auteur de ce texte ne va pas aller jusqu’à le prescrire médicalement, mais c’est certainement le meilleur film pour s’initier aux Marx. Leo McCarey fait ici un excellent usage des compétences de ses stars, donnant à Groucho beaucoup d’espace pour atteindre sa déclinaison la plus criarde et déchaînée, et exploitant à merveille l’alchimie entre Chico et Harpo : la chorégraphie de scènes telles que l’échange de chapeaux, ou les multiples malentendus avec la porte lors du vol de la maison, ne peut être qualifiée que de magistrale. Conscient de son pouvoir iconique, le film joue même avec la propre image des Marx dans une séquence d’anthologie où ils sont tous caractérisés comme Groucho, et où chaque frère peut être distingué par ses différentes routines humoristiques. L’un des meilleurs numéros musicaux de l’histoire du cinéma, la chanson This country’s going to war (composée par les scénaristes eux-mêmes, également musiciens), et un climax de guerre écrasant clôturent en style un film incommensurable, fin glorieuse de l’étape la plus anarchique du groupe. Et l’inauguration d’un âge d’or qui se poursuivra, deux ans plus tard, avec Une nuit à l’opéra (Sam Wood, 1935).

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