Colorado Trust

Par Kristin Jones

Sandra Sherwood ne se sentait pas très bien quand elle s’est présentée au travail le mercredi 25 mars.

Et pour cause. Elle avait travaillé trois semaines d’affilée sans un jour de congé en tant que prestataire de soins personnels dans des foyers pour personnes âgées et handicapées et dans des maisons de retraite. Sherwood travaille de 40 à 68 heures par semaine pour deux agences de soins à domicile ; c’est ce qu’elle doit faire pour maintenir le salaire minimum.

A la maison de retraite Center at Park West à Pueblo, le personnel a pris sa température avant de la laisser entrer : 99,8 degrés Fahrenheit. Sherwood était sur le point de faire demi-tour et de rentrer chez elle, a-t-elle expliqué, quand on lui a dit de rester ; techniquement, elle n’avait pas de fièvre.

Sherwood, 58 ans, a passé cette journée à s’occuper d’une femme âgée souffrant de problèmes de mémoire et d’équilibre, l’aidant à faire sa toilette et d’autres activités. Sherwood ne portait pas de masque, juste des gants.

Et puis, jeudi, Sherwood s’est réveillé avec une forte fièvre, des courbatures, un gros mal de gorge et une toux. Son médecin lui a recommandé de faire un test de dépistage du COVID-19.

Les prestataires de soins à domicile sont des travailleurs essentiels, incapables de s’absenter de leur travail alors que la pandémie mondiale accélère son rythme dans le Colorado. Mais beaucoup d’entre eux sont payés à des salaires extrêmement bas, travaillent sans équipement de protection individuelle (ou achètent le leur, s’ils peuvent le trouver) et ont rarement accès à des congés maladie payés.

Alors qu’ils travaillent dans des établissements vulnérables aux épidémies de COVID-19 au Colorado et dans le reste du pays, le manque d’accès aux protections de base pourrait être mortel. Dans d’autres États, les maisons de retraite sont devenues des incubateurs pour le virus. À Seattle, les employés qui n’ont pas accès aux équipements de protection ou au gel désinfectant transmettent le virus d’un endroit à l’autre, selon les Centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC).

« Pendant cette épidémie de COVID-19, nos travailleurs sont toujours en première ligne de la bataille pour prendre soin de leurs clients », a déclaré Melissa Benjamin, organisatrice principale de Colorado Care Workers Unite (CCWU), qui milite pour de meilleurs salaires et conditions de travail pour les prestataires de soins à domicile. « Nous savons qu’ils n’ont pas l’équipement dont ils ont besoin. Nos aides-soignants à domicile non plus. Ils vont dans les maisons où vivent des personnes au système immunitaire faible, une population très vulnérable, pour s’occuper d’elles. »

Il n’existe aucune politique nationale ou étatique qui donne aux agences de santé à domicile ou aux personnes qu’elles embauchent pour fournir des services à domicile un accès prioritaire aux équipements de protection. Les agences disent qu’elles font tout ce qu’elles peuvent.

Brian Arant possède Visiting Angels dans le sud du Colorado, l’agence qui a embauché Sherwood pour travailler dans la maison de retraite de Pueblo. Il a dit qu’il a cherché des sources potentielles pour le gel désinfectant et les équipements de protection. Elle a trouvé une boîte de gel désinfectant à Home Depot. Et grâce au siège social national de Visiting Angels, Arant espère avoir des masques à offrir à ses employés d’ici deux semaines environ. Quoi qu’il en soit, a-t-il dit, le CDC n’a pas recommandé l’utilisation de masques faciaux sur les personnes qui ne sont pas malades. (Le CDC a changé sa recommandation peu après que Arant et moi ayons parlé.)

De nombreuses agences, y compris Visiting Angels, refusent d’envoyer des employés chez des personnes souffrant de problèmes respiratoires et disent aux employés de rentrer chez eux s’ils sont malades. Dans le même temps, de nombreuses maisons de retraite ont restreint l’accès aux visiteurs, y compris aux soignants, pour contrôler la propagation du virus.

Mais la nature insidieuse du coronavirus, qui peut être transmis même si une personne ne présente pas encore de symptômes, rend difficile de surveiller si les employés sont infectés au travail ou le transmettent à d’autres personnes.

Dans le cas de Sherwood, tout le monde semblait respecter les règles. Visiting Angels demande aux employés d’appeler s’ils ont une température de 99,9 ou plus. Arant a déclaré qu’il avait choisi ce chiffre par sécurité, même s’il est inférieur de plusieurs dixièmes de degré à ce que le CDC considère comme une fièvre : 100,4.

« Je dois suivre ce que disent les experts médicaux », a déclaré Arant. « S’ils me disent que la fièvre est le principal signe, c’est ce que je vais faire ».

Il a ajouté qu’il ne savait pas que Sherwood ne se sentait pas bien lorsqu’il est allé travailler le 26 mars. Center at Park West n’a pas répondu aux appels demandant des commentaires pour cette histoire.

Dans d’autres cas, les soignants ne savent pas qu’ils ont été exposés à une personne atteinte du coronavirus jusqu’après. Ken Jenson, propriétaire d’Amada Senior Care of Colorado, l’autre employeur de Sherwood, a déclaré qu’il avait envoyé deux employés en isolement après qu’un homme qu’ils aidaient se soit rendu à l’hôpital avec le COVID-19.

Lorsque je leur ai parlé, Visiting Angels et Amada ont déclaré que leurs employés avaient accès à des congés maladie payés pendant la pandémie de coronavirus. Mais Sherwood a dit qu’elle ne savait pas qu’elle serait payée pour toute absence.

Avec un ensemble de règles en constante évolution affectant qui est et n’est pas admissible à un congé de maladie payé et dans quelles circonstances pendant la pandémie, il peut être difficile pour les employés de savoir à quoi s’attendre. La plupart travaillent à l’heure et n’ont pas l’habitude des congés de maladie payés.

Les nouvelles lois étatiques et fédérales visant à fournir des congés de maladie payés pendant la crise du coronavirus comprennent des technicités juridiques qui excluent de nombreux soignants. Le Families First Coronavirus Response Act, la loi fédérale visant à fournir des congés de maladie payés aux employés touchés par le COVID-19, ne s’applique pas aux personnes qui travaillent dans des maisons de soins infirmiers ou des prestataires de soins à domicile. De nombreux employeurs pensent que cela signifie que les personnes qui fournissent des soins à domicile non médicaux sont également exemptées des congés de maladie payés. Home Health Care News a rapporté qu’ils suivent les directives de l’Association nationale des soins à domicile et des soins palliatifs, une association commerciale basée à Washington, D.C.

La loi du Colorado qui est entrée en vigueur pendant l’état d’urgence qui a débuté en mars rend obligatoire les congés de maladie payés pour ceux qui fournissent des soins à domicile ou en maison de retraite. Mais cette exigence ne comprend que quatre jours payés dans les cas présumés de COVID-19.

Les personnes qui embauchent directement les travailleurs suivent des interdictions de longue date de payer les congés maladie, selon les règles régissant les fonds Medicaid qui financent ce travail, dit Julie Reiskin, directrice exécutive de la Colorado Cross Disability Coalition, un bénéficiaire de subventions de The Colorado Trust. La coalition défend depuis longtemps les droits des aidants qui travaillent étroitement avec les personnes handicapées, sachant que leur bien-être est profondément lié.

Le coronavirus hautement contagieux qui balaie le pays comporte des risques particuliers pour les personnes handicapées. Ils sont plus susceptibles de tomber gravement malades, d’être admis à l’hôpital et de mourir. Nous n’avons jamais vu un meilleur exemple de la raison pour laquelle les protections des travailleurs protègent également le reste de la communauté,

Reiskin a déclaré.

« Si cela n’amène pas notre pays à payer les congés maladie de chacun, je ne sais pas ce qui le fera », a déclaré Reiskin. Il a déclaré que les lois fédérales qui excluent les personnes qui s’occupent d’autres personnes à leur domicile des exigences en matière de rémunération des congés de maladie manquent de perspicacité. »

« Ceux qui s’occupent de la santé des autres à leur domicile ne peuvent pas se distancer socialement », a déclaré Reiskin. « Si quelqu’un vous prend, vous donne un bain, vous met physiquement dans un lit… il ne peut pas le faire à deux mètres de distance. »

Les personnes qui travaillent de cette manière se déplacent souvent d’un foyer à l’autre et d’un établissement à l’autre, ce qui augmente le risque de contagion. Sherwood, par exemple, couvre une zone de plusieurs centaines de kilomètres, de Monument à Walsenburg, de Salida à Rocky Ford, sans être remboursé pour aucun kilomètre. Elle visite de un à dix clients par semaine, des personnes âgées de 65 à 102 ans.

Reiskin a déclaré que le manque d’équipement de protection individuelle pour les personnes qui fournissent des soins à domicile les met en danger, ainsi que leurs clients.

« Bien sûr, les hôpitaux et les services d’urgence obtiendront en premier . Je n’ai aucun problème avec cela », a déclaré M. Reiskin. « Mais ceux d’entre nous qui emploient des travailleurs doivent obtenir cet équipement, et pour l’instant, ce n’est pas possible. »

Dans le même temps, les personnes qui travaillent pour les agences qui fournissent des soins à domicile reçoivent souvent peu de détails sur les personnes dont elles s’occuperont avant de leur rendre visite. Jamie Gruss, qui travaille à Colorado Springs, a déclaré que lorsqu’elle travaillait dans d’autres agences par le passé, elle s’occupait de personnes atteintes du VIH ou de l’hépatite et ne le savait qu’après coup. Mme Gruss dit qu’elle achète ses propres masques et gants pour les porter au travail.

Avec la propagation du coronavirus dans le Colorado, ce manque d’informations combiné à un manque d’équipement de protection a rendu les travailleurs très nerveux. »

« Les médecins sont tous protégés lorsqu’ils entrent et interagissent avec ces patients », a déclaré Brenda Lozada, qui fournit des soins à domicile à Aurora. Mme Lozada a travaillé pendant 16 ans dans le secteur et a fini par obtenir un emploi mieux rémunéré en tant qu’entrepreneur indépendant, qu’elle complète par un travail moins bien rémunéré dans une agence. « S’ils veulent que nous fassions cela, pourquoi ne nous habillent-ils pas d’une armure complète ? »

Ceux qui s’occupent d’autres personnes à leur domicile s’inquiètent également d’apporter des germes dans leur propre famille. Mme Gruss vit avec ses trois enfants et un petit-fils né prématurément au début du mois de mars. Le ménage dépend des revenus de l’emploi de Mme Gruss et de celui de son fils, qui travaille chez King Soopers. L’aide-soignante dit qu’elle saute dans la douche, en faisant de son mieux pour ne rien toucher, dès qu’elle rentre chez elle ; son fils fait de même.

Lorsque Mme Gruss a eu de la fièvre, pensant que c’était dû à une sinusite fin mars, son employeur lui a dit de rester à la maison pendant quatre jours payés ; un médecin lui a dit qu’elle n’aurait pas accès à un test COVID-19, même si elle soupçonnait être atteinte de la maladie.

Le CCWU a fait pression pour que les personnes qui s’occupent d’autres personnes à domicile obtiennent une petite augmentation de salaire, qui sera mise en œuvre en juillet. Pour l’instant, beaucoup sont payés au salaire minimum, qui est passé à 12 dollars de l’heure le 1er janvier au Colorado. À l’heure où les écoles sont fermées et où des milliers de personnes dans l’État ont perdu leur emploi, ceux qui s’occupent d’autres personnes à leur domicile sont particulièrement anxieux à l’idée de perdre leur emploi. »

« Beaucoup d’entre eux sont des mères célibataires », a déclaré Benjamin. « C’est leur seule source de revenus. »

Corletta Hithon-Davis, dont nous avons parlé dans un article publié en 2018, travaille à Denver en prenant soin des personnes à leur domicile. Lorsque le gouverneur a mis en œuvre l’ordre de rester à la maison dans tout l’État, Hithon-Davis a perdu son emploi. Bien que les personnes qui s’occupent des gens à leur domicile soient considérées comme des travailleurs essentiels, les clients avec lesquels elle travaillait ont décidé qu’il était plus sûr pour elle de ne pas leur rendre visite. »

« Je suis tellement déprimée, je ne sais pas quoi faire », a déclaré Hithon-Davis. Avec l’engorgement du site web pour soumettre les demandes de chômage à l’État, elle n’a pas pu accéder à ces prestations.

« Je ne vais pas avoir assez d’argent pour le loyer parce que j’ai dû acheter de l’épicerie… J’ai presque pleuré à l’épicerie parce que je n’avais pas assez pour payer les produits de nettoyage et plus d’épicerie », a-t-elle dit. « Je ne sais pas si je vais encore être sur le canapé de quelqu’un. Je ne peux pas revivre ça. »

Toutefois, la perspective de partir pendant la pandémie de coronavirus et de chercher un nouvel emploi lui faisait encore plus peur. Le 30 mars, Hithon-Davis était confrontée à la perspective de devenir sans-abri et n’avait de la nourriture que pour trois jours de plus.

« Je reste à la maison, où je ne suis pas en danger », a-t-elle déclaré. « Je prie pour que ça s’arrête. »

Ni Sherwood ne savait pas non plus comment elle allait payer le loyer ou les 14 jours d’isolement. Elle craignait également que le fait de se plaindre ne mette son emploi en danger. (Arant, de Visiting Angels, a déclaré que son emploi n’était pas menacé.)

Mais plus que tout, elle s’inquiétait de survivre à la pandémie. Le 2 avril, elle était toujours malade à la maison, attendant les résultats d’un test COVID-19.

« Je crois en Dieu, et je crois que lorsque Dieu sera prêt, il me prendra », a-t-elle déclaré. « Mais je ne veux pas non plus prendre de risques. »

Plus tard dans la journée, elle a obtenu une réponse à l’une de ses demandes : elle a reçu un test positif pour la grippe.

Elle était encore malade à la maison, attendant les résultats d’un test COVID-19.

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