Biographie

John Nicholas Cassavetes est né à New York le 9 décembre 1929. Personnage aux multiples facettes d’origine grecque, il a travaillé comme acteur, scénariste et réalisateur. Il est considéré comme l’un des pionniers du cinéma indépendant américain.

John Cassavetes a étudié à l’American Academy of Dramatic Arts de New York, dont il est sorti diplômé en 1950. Il commence à jouer à la télévision, toujours dans des rôles secondaires, et aussi au théâtre, écrivant même quelques pièces. En 1954, il épouse l’actrice Gena Rowland, qui deviendra sa muse et la vedette de plusieurs de ses films.

Affiche de Shadows, 1959.En 1956, il commence à donner des cours de théâtre à New York. C’est lors d’un des cours et en réalisant un exercice d’improvisation que lui vient l’idée de réaliser son premier film, Shadows (1959).

Le film est financé par sa famille et ses amis, mais aussi grâce à l’émission de radio Night People. Ne trouvant pas de distribution américaine, il décide de le soumettre au Festival de Venise, où il remporte le prix de la critique. Grâce à ce succès, un distributeur européen l’a ensuite commercialisé aux États-Unis.

Sadows est considéré par les critiques comme une tentative de transférer aux États-Unis les prémisses de la Nouvelle Vague française, alors balbutiante, qui influencera plus tard la future carrière de John Cassavetes. Bien que le film n’ait pas été largement distribué, il a réussi à attirer l’attention des studios d’Hollywood. John Cassavetes signe un contrat avec les studios d’Hollywood et les convainc de tourner en toute liberté.

Dans cette étape à Hollywood, au début des années soixante, il réalise deux films : Too Late Blues et Angels Without Paradise. Too Late Blues, un documentaire sur un groupe de jazz, a été tourné en 1961 pour Paramount. Le deuxième film, Angels Without Paradise, a été réalisé en 1963 pour les studios United Artists, et il raconte les problèmes d’éducation et d’acceptation sociale des enfants handicapés. Le réalisateur n’a pas participé au montage final du film car il a été licencié par le producteur Stanley Kramer.

Too late blues, 1961.Angels sans paradis, 1963.

Parallèlement à son travail de réalisateur, John Cassavetes a développé une carrière d’acteur, qui lui a servi à de nombreuses reprises à financer ses propres projets. Dans son rôle d’acteur, il a également connu un certain succès, puisqu’il a même été nommé pour un Oscar par l’Académie d’Hollywood. Parmi les films auxquels il a participé, on peut citer : Douze de la potence (1967), La graine du diable (1968), Code des enfers (1964), La fureur (1978) ou Big trouble (1986). En plus de jouer dans ces films hollywoodiens, il en est également venu à participer en tant qu’acteur à ses propres films.

Douze de la potence, 1967.Code hobby, 1964.La graine du diable, 1968.

Le film indépendant suivant après Shadows est Faces (1968) et met en scène sa femme Gena Rowland. Le film portait sur le mariage et sa lente désintégration dans la société moderne.

Au début des années 1970, il tourne son troisième film indépendant, Husbands (1970). Le film mettait en vedette le réalisateur lui-même et ses amis Peter Falk et Ben Gazzara. Le film racontait l’histoire de trois hommes mariés qui se retrouvent à l’enterrement d’un ami commun.

Son œuvre suivante fut Thus Speaks Love (1971), un film qui raconte l’histoire d’un couple formé par une femme conventionnelle et un hippie. Ce film a coûté près d’un million de dollars et a été financé par Universal Studios. Cependant, l’expérience n’est pas entièrement positive, puisque les studios décident de couper certaines séquences sans le réalisateur.

Dans les années 70, il tournera trois de ses meilleurs films : Une femme sous influence (1974), Le meurtre d’un bookmaker chinois (1976) et Opening Night (1977).

Une femme sous influence, 1974.Le meurtre d'un bookmaker chinois, 1976.La nuit d'ouverture, 1977.

Une femme sous influence est considérée par les critiques comme l’une des meilleures œuvres de John Cassavetes, une critique de la classe moyenne ancrée dans le passé. Le film a été nommé à l’Oscar du meilleur réalisateur et de la meilleure actrice.

La tuerie de Chinesse Bookie, est un film de gangsters et a été sa première incursion dans ce qu’on appelle le Néo Noir, un style de film qui utilisait de nombreux éléments du film noir et des thèmes au contenu actuel. Ce style a également été utilisé dans un film ultérieur, Gloria (1980). Ce film a constitué un changement de registre chez Cassavetes, car jusqu’alors ses films se concentraient sur les problèmes de couple. L’accueil du film n’a pas été très positif et le réalisateur a décidé de faire quelques changements. Trois ans plus tard, il le sort à nouveau avec une réduction des séquences et quelques changements. Cependant, là encore, le film n’a pas eu l’impact que le réalisateur recherchait.

Cette réception froide le fait revenir à son travail habituel dans son film suivant Opening Night (1977), qui raconte l’histoire d’une actrice de Broadway d’âge mûr sur le déclin. Ce fut un projet long et coûteux, qui a coûté plus d’un million et demi de dollars. La première version durait environ six heures et n’a été distribuée qu’à un seul exemplaire aux États-Unis, étant l’un de ses titres les moins connus.

Dans les années 80, il réalise trois films : Gloria (1980), Love Streams (1984) et ce qui sera son dernier film, Big trouble (1986).

Avec Gloria, il a remporté le Lion d’or au Festival du film de Berlin et une nomination à l’Oscar de la meilleure actrice pour sa femme Gena Rowlands. Ce film est sa deuxième incursion dans le néo-noir, après Le meurtre de Chinesse Bookie. Le film raconte l’histoire d’une prostituée qui protège un enfant ayant été témoin d’un meurtre.

Avec Love Streams, il revient à ses thèmes habituels de l’amour et des relations.

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