Balneario Pehuen Co – Megaterio –


La grande bête américaine qui habitait les terres de Pehuen Co

C’était en 1785 dans les colonies espagnoles d’Amérique du Sud, alors qu’il dirigeait un travail sur les rives de la rivière Lujan, dans l’actuelle province de Buenos Aires (Argentine), Fray Manuel de Torres a trouvé le squelette pratiquement complet d’un animal inconnu. Enfouis dans les sédiments, les os étaient en bon état de conservation, le travail correspondant à son extraction a pris du temps et a fortement attiré l’attention sur la taille qu’ils avaient.

Afin d’apprécier la taille du spécimen, le squelette a été monté dans sa position originale sur un cadre en bois et est ainsi devenu le premier vestige fossile exposé de cette manière. En raison de sa taille, il a été baptisé Megatherium Americanum (du grec : mega, grand et therion, bête)

Emparé des paresseux, le mégathérium (genre Megatherium) vivait sur le continent américain au Pléistocène, il y a plus de 15 millions d’années, et a disparu avec d’autres espèces il y a environ 9 mille ans, ce qui est relativement court à l’échelle géologique. Ce gigantesque paresseux terrestre se déplaçait sur ses quatre membres et se nourrissait exclusivement de légumes. Les spécimens adultes mesuraient plus de 6 mètres et pesaient plusieurs tonnes

Son immense corps était recouvert d’une épaisse fourrure dont la couleur variait selon l’âge et le sexe. La structure de son squelette était très solide et épaisse avec des os plus robustes que ceux d’un éléphant, des pattes arrière courtes, de très grands pieds et une queue de 50 centimètres de diamètre à sa naissance. La grosse tête était petite par rapport au corps.

Les mâchoires étaient puissantes, dans chaque mâchoire dépourvue de crocs avaient 4 grosses molaires dépourvues d’émail de chaque côté (16 au total) et étaient de croissance continue, c’est-à-dire qu’elles grandissaient au fur et à mesure et avaient une forme prismatique fantaisiste. Avec elles, il était capable de broyer les branches, les fruits, les feuilles et les fleurs en les mâchant, pour en extraire les nutriments. Utilisant également ses grandes et fortes griffes, il creusait la terre pour trouver des racines et des tubercules.

Ayant pris connaissance des restes envoyés en Europe en 1788, Charles Darwin, lors de sa visite en Argentine en 1833, a observé des caractéristiques similaires entre les tatous vivants (mammifères connus dans la région sous le nom de mulita grande ou tatú) et les mégathères disparus. Dans ses observations, il a suggéré que les tatous descendaient des mégathères, et a utilisé cet argument comme l’un des déterminants clés pour le développement de sa théorie de l’évolution.

En analysant les facteurs qui ont conduit à la disparition des mégathères, nous pouvons dire que ce processus d’extinction a été général pour l’ensemble des mégamammifères américains. L’évolution favorisait la survie des animaux plus petits en affirmant qu’en général, chez toutes les espèces de vertébrés terrestres, le gigantisme était la manifestation d’un déclin à venir…

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