64 jours sans atterrir : l’histoire insolite du plus long vol en avion du monde

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Image : Wikimedia Commons

Les longs vols sont généralement épuisants, souvent accompagnés du décalage horaire. Toutefois, si un parcours de 10 heures ou plus vous semble excessif, imaginez ce qu’a dû être l’exploit de deux pilotes en 1959. Les deux hommes ont réalisé le plus long vol de l’histoire en avion, pas moins de 64 jours sans poser le pied sur la terre ferme.

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Avant d’aborder la mission historique de Bob Timm et John Cook, il convient de remonter le temps pour se faire une idée de l’énormité qu’ils allaient tenter d’accomplir. En 1920, les records d’endurance sont établis sur la base des heures. De là, nous obtenons le premier temps record de 35 heures, 18 minutes et 30 secondes établi par le lieutenant John Macready et le lieutenant Oakley Kelly les 5 et 6 octobre 1922, aux commandes d’un Fokker T -2.

En juin et juillet 1935, Fred et Al Key sont restés dans les airs au-dessus de Meridian, Mississippi, pendant 653 heures, 34 minutes (sur 27 jours) à bord d’un Curtiss J-1. Le Fokker T-2 et le Curtiss J-1 étaient tous deux des avions à grand cockpit. En fait, ils étaient beaucoup plus grands que le Cessna 172 qui détient toujours le record.

Les enregistrements n’ont cessé de se succéder au cours des années suivantes jusqu’à ce que deux gars, Timm et Cook, décident de faire partie de l’histoire de l’aviation. Tout commencerait dans un hôtel de Las Vegas, l’Hacienda.

Le vol le plus long de l’histoire

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Image : Hacienda Casino (Wikimedia Commons)
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Au début de l’année 1958, Warren « Doc » Bailey, le propriétaire du premier hôtel-casino à vocation familiale de Las Vegas en 1956, l’Hacienda, discute avec plusieurs de ses employés. Bailey était un homme d’affaires convaincu de l’importance de la publicité, et à un moment de la conversation, Bob Timm, un employé qui travaillait comme mécanicien pour les machines à sous du casino, lui fait une suggestion.

Timm lui dit de le parrainer pour un vol d’endurance. Le mécanicien était d’ailleurs un pilote expert qui avait piloté des bombardiers pendant la Seconde Guerre mondiale. Quelques semaines plus tard, 100 000 dollars ont été mis sur la table pour relever le défi. Le copilote devait être John Wayne Cook, un mécanicien d’avion de 33 ans et pilote pour Alamo Aviation à Las Vegas.

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Image : Casino Hacienda (Wikimedia Commons)

Le plan initial était de faire voler un Cessna 172 correctement coloré et étiqueté avec la publicité du Casino, un appareil qui, selon Bailey, ferait les gros titres dans tout le pays. En plus de cela, l’entrepreneur a réussi à engager Preston Foster, un commentateur et une personnalité de la radio bien connus, comme responsable des opérations au sol pour le vol. Ce faisant, il a gagné en crédibilité auprès du grand public.

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Le Cessna 172 est l’avion le plus fabriqué de l’histoire et probablement l’avion d’entraînement le plus populaire au monde. Il s’agit d’un monomoteur, à aile haute, d’une capacité de quatre personnes, et à sa création en 1956, il était pratiquement identique au Cessna 170 (même forme arrière et mêmes barres de train d’atterrissage hautes).

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Image : Un des premiers modèles de Cessna 170 (Wikimedia Commons)
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Pour accomplir l’exploit, Timm, Cook et Baley se sont attaqués à une version modifiée comptant 1 500 heures de vol au total. Bien que le moteur Continental n’ait pratiquement pas été modifié, deux systèmes d’huile, des filtres et un réservoir de carburant de 360 litres ont été installés. L’huile pouvait être changée et l’avion pouvait être ravitaillé en carburant sans arrêter le moteur.

À l’exception du siège du pilote, l’intérieur a été entièrement détruit, puis refait pour inclure un matelas et un petit évier. La porte latérale droite était pliante, et donnait accès à l’extérieur permettant au copilote d’opérer pour amener des provisions à bord depuis le bas.

Image : Bob Timm (Countyairports)

En réalité, le remplissage et le ravitaillement de l’avion étaient les parties les plus compliquées. Deux fois par jour, l’avion devait survoler à grande vitesse un camion duquel on hissait un tuyau pour pomper et ravitailler le réservoir. De la nourriture, de l’eau et d’autres fournitures devaient également être levées du camion de reportage.

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Image : Wikimedia Commons

Finalement, le 4 décembre 1958, les deux pilotes décollent de McCarran Field à Las Vegas. La FAA avait accordé une dérogation permettant à l’avion d’être exploité à des poids supérieurs à la masse maximale au décollage. L’avion, avec Timm et Cook à bord, devait rester dans les airs pendant 64 jours, 22 heures, 19 minutes et cinq secondes.

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Comme nous l’avons dit précédemment, un véhicule, en l’occurrence une Ford Thunderbird décapotable, était équipé d’une pompe à carburant, d’un réservoir et de tout l’attirail nécessaire pour soutenir l’avion en vol. Lorsqu’il fallait faire le plein, un rendez-vous était fixé sur un tronçon de route rectiligne dans le désert, près de Blythe, en Californie.

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Image : World War Wings
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